WISE Satellite Set para mapear el universo infrarrojo


Enclavado en la carga útil de un cohete Delta 2 en la Base de la Fuerza Aérea Vandenberg en California, hay un satélite que debería abrir nuevos objetivos para el estudio astronómico, tanto cercanos como lejanos. El Explorador de Encuestas Infrarrojos de Campo Amplio (WISE) de la NASA, programado para su lanzamiento a más tardar a las 6:09 AM hora estándar del Pacífico el 11 de diciembre, está encargado de mapear el cielo en el infrarrojo medio para crear un atlas de objetos cuya luz emitida es invisible A los ojos humanos y en gran parte absorbido por la atmósfera terrestre. El Satél

Enclavado en la carga útil de un cohete Delta 2 en la Base de la Fuerza Aérea Vandenberg en California, hay un satélite que debería abrir nuevos objetivos para el estudio astronómico, tanto cercanos como lejanos. El Explorador de Encuestas Infrarrojos de Campo Amplio (WISE) de la NASA, programado para su lanzamiento a más tardar a las 6:09 AM hora estándar del Pacífico el 11 de diciembre, está encargado de mapear el cielo en el infrarrojo medio para crear un atlas de objetos cuya luz emitida es invisible A los ojos humanos y en gran parte absorbido por la atmósfera terrestre.
El Satélite Astronómico Infrarrojo internacional, el predecesor más directo del WISE de $ 320 millones, se lanzó hace más de 25 años. Con los aumentos en tecnología y conocimientos astronómicos desde entonces, WISE puede descubrir una gran cantidad de nuevos objetos, provenientes de galaxias distantes cuya luz óptica empequeñece con su salida infrarroja a estrellas fallidas conocidas como enanas marrones, algunas de las cuales pueden estar más cerca. a la Tierra que la estrella Proxima Centauri, la vecina más cercana conocida del sol.
"WISE va a estudiar todo el cielo en el infrarrojo medio, que es una longitud de onda de cinco a 33 veces más larga que la luz roja que se puede ver", explica el investigador principal de la misión, el astrónomo Edward Wright de la Universidad de California en Los Ángeles. "Al estudiar estas ondas más largas, podemos observar las fuentes de luz que son más frías que, por ejemplo, los filamentos de la bombilla o el sol que normalmente produce la luz que vemos".
El satélite rodeará la Tierra en una órbita polar (volando sobre ambos polos), siguiendo el llamado terminador, el divisor entre el día y la noche en el planeta que se encuentra debajo. Al mantener esa orientación, WISE puede apuntar su telescopio lejos de la Tierra y mantener el sol a un lado, lo que permite a la nave espacial estar protegida de la radiación solar por su sombrilla. Los detectores de longitud de onda más larga de WISE se enfriarán criogénicamente a solo 8 kelvin, o aproximadamente –265 grados Celsius; Los instrumentos calientes pueden contaminar las observaciones infrarrojas con su propio calor irradiado.
Tomará la mitad de una órbita terrestre alrededor del sol, o medio año, para cartografiar todo el cielo. Con suficiente criógeno durante 10 meses de vuelo, WISE debería poder completar una encuesta completa antes de duplicar las observaciones en la mitad del cielo. Seis meses después de que la nave se quede sin refrigerante para sus instrumentos, se debe entregar un conjunto de datos preliminares a los astrónomos.
En el curso de la misión, Wright predice que "veremos cientos de millones de fuentes y encontraremos millones de objetos nuevos que nadie sabía que existían". WISE también ayudará a restringir la amenaza de los asteroides cercanos a la Tierra, muchos de los cuales ya están catalogados, pero cuyo tamaño, y por lo tanto el daño potencial, puede ser difícil de medir solo por su reflejo de la luz óptica.
Pero Michael Skrutskie, un astrónomo de la Universidad de Virginia y miembro del equipo científico de WISE, está especialmente interesado en la capacidad del satélite para detectar enanas marrones previamente desconocidas, objetos más grandes que los planetas pero demasiado pequeños para sostener la fusión nuclear de hidrógeno. Debido a que no se queman brillantes como las estrellas normales, las enanas marrones son difíciles de detectar, pero irradian suficiente calor para aparecer en el infrarrojo.
"Si observas los descubrimientos de las enanas marrones hasta la fecha, los más geniales encontrados, y esto se debe en gran parte a que las búsquedas en el infrarrojo cercano son casi exclusivamente, son de 600 o 650 grados kelvin", dice Skrutskie. "Sabes que hay una población de enanas marrones más frías allá afuera; ahora estamos viendo la punta del iceberg. WISE está diseñado para encontrarlas".
Skrutskie fue el investigador principal de la Encuesta de todo el cielo en dos micrones (2MASS), una campaña de observación en tierra realizada en longitudes de onda infrarrojas más cortas (más cálidas) que las que WISE investigará. Por lo tanto, está familiarizado con el papel que desempeñan los mapas de cielo generados por las encuestas para impulsar la investigación. "Los estudios del cielo son, en cierto modo, fundamentales para abrir nuevas clases de objetos a la investigación con telescopios más grandes", explica.
Uno de esos telescopios es Herschel, un observatorio de infrarrojos basado en el espacio lanzado en mayo por la Agencia Espacial Europea en colaboración con la NASA. Los datos de WISE pueden generar propuestas para el tiempo del telescopio en Herschel para observaciones de seguimiento más detalladas, dice Paul Goldsmith, científico del proyecto para Herschel en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA (JPL) en Pasadena, California. WISE; el Laboratorio de Dinámica Espacial de la Universidad Estatal de Utah en North Logan, Utah, diseñó y construyó su instrumentación, y Ball Aerospace en Boulder, Colorado, construyó la propia nave espacial.)
Al igual que el telescopio espacial Hubble, que también tiene capacidades de infrarrojos, Herschel es un instrumento puntiagudo, no un topógrafo de vista amplia como WISE. Herschel cuenta con un telescopio incluso más grande que el del Hubble y aproximadamente nueve veces el diámetro de ese en WISE. "Tienes que saber dónde mirar con Herschel", dice Goldsmith.
"Podrían encontrar algunas cosas realmente emocionantes, desde las enanas marrones hasta las galaxias", dice Goldsmith sobre el equipo de WISE. "Habrá mucho para mantener ocupados a los astrónomos, pero ese es un buen problema para tener".
De hecho, dice Wright, uno de los aspectos más emocionantes de la misión WISE es su potencial para aprovechar lo desconocido. Su colega Skrutskie está de acuerdo. "Es el enfoque de Forrest Gump, ¿verdad?" Skrutskie dice. "El cielo es como una caja de bombones, nunca sabes lo que vas a obtener".