¿Por qué los esfuerzos para traer de vuelta a las especies extintas?


"Recuperaremos a los mamuts lanudos". El ecologista prometió Stewart Brand en la conferencia TED en Long Beach, California, en febrero, al exponer su visión para revivir especies extintas. El mamut no es la única criatura desaparecida que Brand y otros defensores de la "extinción" quieren resucitar. La

"Recuperaremos a los mamuts lanudos". El ecologista prometió Stewart Brand en la conferencia TED en Long Beach, California, en febrero, al exponer su visión para revivir especies extintas. El mamut no es la única criatura desaparecida que Brand y otros defensores de la "extinción" quieren resucitar. La paloma migratoria, la foca monje caribeña y el gran auk se encuentran entre los otros candidatos, todas especies que parpadearon al menos en parte debido al Homo sapiens . "Los seres humanos han hecho un enorme agujero en la naturaleza en los últimos 10, 000 años", afirmó Brand. "Ahora tenemos la capacidad, y tal vez la obligación moral, de reparar parte del daño".

Hace apenas unos años, tal extinción era el ámbito de la ciencia ficción. Ahora está tan cerca que en marzo, Brand's Long Now Foundation, junto con TED y la National Geographic Society, convocaron una conferencia completa sobre el tema. De hecho, gracias a los recientes avances en la clonación y la secuenciación del ADN antiguo, entre otras proezas de la biotecnología, los investigadores pronto podrán recrear cualquier cantidad de especies que alguna vez se creía que habían desaparecido.

Sin embargo, eso no significa que deban hacerlo. La idea de traer de vuelta especies extintas tiene un atractivo obvio y un respiro de un flujo constante de noticias sombrías. Sin embargo, dado que el ancho de banda intelectual y los recursos financieros son limitados, la extinción amenaza con desviar la atención de la crisis moderna de la biodiversidad. Según un informe de 2012 de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza, unas 20, 000 especies están actualmente en grave peligro de extinción. Las especies hoy en día se están desvaneciendo en un número tan grande, muchas de ellas de la caza y la destrucción del hábitat, que la tendencia ha sido calificada como una sexta extinción masiva, un evento a la par con tales muertes como la que sufrió los dinosaurios (y mucho más) 65 millones hace años que. Un programa para restaurar especies extintas plantea el riesgo de vender al público con una falsa promesa de que la tecnología por sí sola puede resolver nuestros problemas ambientales en curso, una garantía implícita de que si una especie desaparece, podemos romper nuestros dedos y recuperarla.

Irónicamente, la conferencia de extinción siguió inmediatamente a la Convención sobre el comercio internacional de especies en peligro de fauna y flora silvestres (CITES) en Bangkok, que subrayó lo devastador que ha sido el comercio. Los informes publicados para coincidir con la reunión revelaron que entre 2002 y 2011, la población de elefantes africanos del bosque disminuyó en un 62 por ciento debido a la caza furtiva; que la pesca mata al menos a 100 millones de tiburones al año, muchos de ellos miembros de especies en peligro; y que entre 2000 y 2012, un promedio de 110 tigres al año fueron asesinados (solo 3, 200 de los gatos permanecen en libertad). Los cazadores furtivos sacrifican 30, 000 elefantes africanos cada año por su marfil, la tasa de matanza más alta desde la década de los ochenta. A este ritmo, la especie podría desaparecer en dos décadas. Así podrían los rinocerontes de África, muy apreciados por sus cuernos.

Los conservacionistas se enfrentan a decisiones difíciles sobre qué especies y ecosistemas tratar de salvar, ya que no pueden esperar rescatarlos a todos. Muchos países donde la caza furtiva y el comercio de especies amenazadas son desenfrenados no quieren renunciar a los ingresos o carecen de los medios para hacer cumplir sus propias regulaciones. En ese contexto, un proyecto costoso y extravagante para resucitar la flora y la fauna extintas en nombre de la conservación parece irresponsable: ¿deberíamos resucitar al mamut solo para dejar que los elefantes se hundan? Por supuesto no.

Eso no quiere decir que la empresa de la extinción carezca por completo de mérito. Aspectos de la misma podrían ayudar a salvar especies en peligro de extinción. Por ejemplo, las versiones extintas de los genes podrían reintroducirse en especies y subespecies que han perdido una cantidad peligrosa de diversidad genética, como el hurón de patas negras y el rinoceronte blanco del norte. Tales investigaciones, sin embargo, deben llevarse a cabo bajo el manto de preservar la biodiversidad moderna en lugar de conjurar especies extintas de la tumba.

La sugerencia de que los humanos tenemos la obligación moral de resucitar las especies que murieron de nuestra mano resuena con nuestro sentido de la justicia. Sin embargo, la reactivación de una única bestia extinta en un laboratorio no marca el retorno de una especie, y crear poblaciones viables de animales extintos que podrían florecer en los ecosistemas modernos es un desafío mucho más difícil. Seguramente tenemos un deber mayor para las especies que actualmente se encuentran al borde de las que nuestros antepasados ​​eliminaron hace siglos o milenios.

Este artículo se publicó originalmente con el título "No renovar" in308, 6, 12 (junio de 2013)