Nacimientos vírgenes vistos en víboras salvajes


Por Brian Switek de la revista Nature Por lo general, se necesitan dos serpientes, una hembra y un macho, para hacer una litera de cabellos de cobre. Pero la investigación ahora muestra que Copperheads ( Agkistrodon contortrix ) y sus primos venenosos Cottonmouths ( Agkistrodon piscivorus ) no siempre requieren un socio para establecer la próxima generación. E

Por Brian Switek de la revista Nature

Por lo general, se necesitan dos serpientes, una hembra y un macho, para hacer una litera de cabellos de cobre. Pero la investigación ahora muestra que Copperheads ( Agkistrodon contortrix ) y sus primos venenosos Cottonmouths ( Agkistrodon piscivorus ) no siempre requieren un socio para establecer la próxima generación. Estas víboras son capaces de nacimientos vírgenes.

Para algunos vertebrados, la partenogénesis, la reproducción asexual en la que se desarrollan los embriones sin fertilización, es la norma. El lagarto látigo de Nuevo México ( Cnemidophorus neomexicanus ), por ejemplo, es una especie completamente femenina que se reproduce sin ninguna contribución genética de un macho.

Pero en los zoológicos y acuarios, los zoólogos han empezado a documentar el extraño fenómeno de la partenogénesis facultativa: hembras de especies que generalmente se reproducen sexualmente, dando a luz crías sin apareamiento. Se han documentado embarazos sorpresivos entre aves, tiburones, serpientes y dragones de Komodo ( Varanus komodoensis ), pero hasta ahora, solo en cautiverio.

Warren Booth, un ecologista molecular de la Universidad de Tulsa en Oklahoma, ahora informa sobre el primer caso conocido de partenogénesis facultativa salvaje, que publica el estudio hoy en Biology Letters .

En el trabajo realizado mientras estaba en la Universidad Estatal de Carolina del Norte en Raleigh, Booth y sus colegas capturaron a cabellos salvajes y mocasines salvajes, que dieron a luz en el laboratorio. Los investigadores sospecharon que algunas de las serpientes se habían reproducido sin aportaciones masculinas: en comparación con las nacidas de uniones sexuales, dice Booth, las camadas de serpientes reproducidas asexualmente suelen tener un gran número de fracasos en el desarrollo, como bebés nacidos muertos y pocos machos viables. Cuando vio que algunas de las serpientes habían llevado crías con estas características, "estas camadas estaban en la parte superior de mi agenda para el genotipo", dice Booth.

Sexualidad de la serpiente
Booth examinó los marcadores genéticos en las madres y los descendientes para verificar si las serpientes jóvenes realmente habían nacido como resultado de la partenogénesis facultativa, o si eran crías inusuales engendradas por machos que eran genéticamente similares a la madre.

"Cuando obtuve los resultados del secuenciador de ADN, me quedé anonadado", dice. El genotipado comparó la composición genética de la descendencia con las poblaciones de las que se recolectaron las serpientes; los resultados indicaron que la posibilidad de una contribución masculina era "infinitesimalmente pequeña". Los investigadores siempre habían creído que la partenogénesis facultativa tenía lugar en su hábitat natural, observa Booth, pero él y sus colegas estaban "aturdidos" al encontrar la evidencia.

No está claro cómo evolucionó la reproducción asexual en las especies normalmente sexuales, pero la ausencia de un proceso llamado impronta genómica puede haber tenido un papel. En los mamíferos, la impronta genómica hace que un conjunto de genes de un padre domine sobre el otro, y esta interacción requiere que los genes de ambos padres creen descendientes viables. Los reptiles no se someten a la impronta genómica, por lo que las madres no necesitan el apareamiento para desarrollar a sus crías, pero no se sabe por qué.

Tampoco se sabe qué es lo que incitó a las serpientes a reproducirse asexualmente. Booth señala que el aislamiento de los machos no es la clave: las serpientes se recolectaron de hábitats con machos, que sin duda estaban atentos a las hembras. Por cualquier razón, las hembras abandonaron a sus parejas potenciales, o rechazaron los espermatozoides de las parejas, para entregar camadas partenogénicas. Booth dice que el hallazgo elimina el "dogma prevaleciente" de que la partenogénesis facultativa ocurre solo cuando las hembras están aisladas.

Phill Watts, un genetista ecológico de la Universidad de Liverpool, Reino Unido, está de acuerdo en que el estudio calculó "una probabilidad convincentemente baja para la familia masculina". El descubrimiento puede motivar a otros investigadores a buscar más ejemplos. "Todavía nos faltan datos para entender cuándo y por qué la partenogénesis facultativa ocurre en la naturaleza", dice Watts. Casi con seguridad hay otras serpientes, tiburones y lagartos que se reproducen asexualmente, pero el ímpetu biológico de sus maravillosos nacimientos es, hasta el momento, un misterio.

Este artículo se reproduce con permiso de la revista Nature . El artículo fue publicado por primera vez el 12 de septiembre de 2012.