Underwater Rover busca en el fondo del océano señales de cambio climático


Mientras que los rovers Spirit y Opportunity este verano siguieron durante más de cinco años en Marte (a pesar de una serie de fallas), un intrépido bot llamado rover bentónico creado por científicos del Monterey Bay Aquarium Research Institute (MBARI) mostró sus habilidades como Un vehículo de investigación remota pasó la mayor parte de julio viajando por el suelo del Océano Pacífico a unos 40 kilómetros de la costa de California, a unos 900 metros bajo el nivel del mar. Los viajer

Mientras que los rovers Spirit y Opportunity este verano siguieron durante más de cinco años en Marte (a pesar de una serie de fallas), un intrépido bot llamado rover bentónico creado por científicos del Monterey Bay Aquarium Research Institute (MBARI) mostró sus habilidades como Un vehículo de investigación remota pasó la mayor parte de julio viajando por el suelo del Océano Pacífico a unos 40 kilómetros de la costa de California, a unos 900 metros bajo el nivel del mar.
Los viajeros robóticos de hoy brindan a los científicos la capacidad de estudiar de forma continua los lugares y fenómenos remotos que antes estaban disponibles solo en instantáneas. El rover de MBARI les brindó a los investigadores una visión detallada de la vida en el fondo marino profundo, y recopilar la información que esperan ayudará a documentar los efectos del cambio climático en la vida marina a medida que los océanos se calientan. El roamer acuático tomó 18 medidas diferentes (cada una en aproximadamente un día para completar) la cantidad de oxígeno que consume la comunidad de organismos que viven en los sedimentos del fondo del océano. A partir de ahí, los científicos esperan calcular la cantidad de alimentos que consumen las criaturas.
Aunque los investigadores aún están analizando las cifras de oxígeno, el biólogo marino Ken Smith de MBARI dice que el hecho de que los científicos ahora tengan tantos datos con los que trabajar demuestra que el vehículo de rover se desempeñó bien.
Smith ha estado desarrollando el benthic rover con la ingeniera de proyectos de MBARI Alana Sherman durante los últimos cuatro años. Lo diseñaron para deslizarse lentamente por el lecho marino a una velocidad de un metro por minuto, deteniéndose cada tres a cinco metros para examinar los sedimentos y los organismos en su camino. Uno de los objetivos de los investigadores es determinar cómo los animales de aguas profundas encuentran suficientes partículas de detritus orgánicos, conocidos como "nieve marina", para el sustento en ausencia de vida vegetal.
El rover usa sondas para registrar los niveles de oxígeno en los sedimentos submarinos, así como los escáneres acústicos para detectar la presencia de gusanos y otros animales a una profundidad de hasta 10 centímetros en el lodo.
Los investigadores protegieron la electrónica y las baterías del rover dentro de las esferas de presión de titanio para que el vehículo pudiera soportar 420 kilogramos por metro cuadrado de presión de agua. Otra característica importante son los grandes bloques amarillos de espuma flotante adheridos al vehículo que ayudan a soportar gran parte de su peso de 1, 400 kilogramos (por lo que pesan solo 45 kilogramos bajo el agua) para que sus huellas como tractores no se atasquen en el fondo marino.
Para evitar el problema de que los sedimentos sueltos afecten el equipo de medición del rover, los investigadores programaron el dispositivo para detectar la dirección de la corriente predominante y moverse solo en una dirección de corriente ascendente, de modo que cualquier lodo y partículas agitados se pudieran llevar desde la parte delantera del vehículo.
Durante su misión en julio, el vehículo fue atado a través de un cable largo al banco de pruebas del Observatorio del Océano del Sistema de Investigación Acelerado de Monterrey (MARS). Esto proporcionó al vehículo energía y un enlace de comunicaciones, aunque el objetivo es hacer que el móvil funcione con baterías y que sea autónomo para fin de año. "Esta vez usamos un cable para poder solucionar cualquier problema", dice Smith.
Una vez que el móvil sea autónomo, almacenará los datos durante seis meses por su cuenta. "Lo tirarás de la nave y luego enviarás una señal acústica para que deje caer sus pesos cuando quieras recuperarla", dice Smith. Los investigadores están planeando en algún momento equipar al móvil con un módem acústico para que pueda comunicar información en tiempo real con boyas, que luego pueden transmitir mensajes a los investigadores a bordo de barcos o en tierra.
La próxima misión del rover será continuar midiendo muestras de sedimentos en su terreno submarino en la Bahía de Monterey durante dos meses y medio este otoño. En 2010, los investigadores planean aumentar las apuestas, enviando su creación en un rastreo de seis meses del fondo del océano a 220 kilómetros de la costa central de California a una profundidad de unos 4.000 metros (su límite de profundidad es de 6.000 metros). El éxito en estos esfuerzos podría hacer que el rover sea enviado a estudiar los fondos marinos cerca de la Antártida o conectado a un observatorio de aguas profundas a varios cientos de kilómetros de la costa del estado de Washington.