Superflare Wallops Exoplaneta más cercano, Proxima b


Una impresión artística del exoplaneta Proxima b en el primer plano de su estrella en llamas, Proxima Centauri. Proxima b orbita su estrella 20 veces más cerca de lo que la Tierra orbita alrededor del Sol. Una llamarada 10 veces más grande que una gran llamarada solar dispararía Proxima b con 4, 000 veces más radiación que la Tierra recibe de las llamaradas de nuestro Sol. Insti

Una impresión artística del exoplaneta Proxima b en el primer plano de su estrella en llamas, Proxima Centauri. Proxima b orbita su estrella 20 veces más cerca de lo que la Tierra orbita alrededor del Sol. Una llamarada 10 veces más grande que una gran llamarada solar dispararía Proxima b con 4, 000 veces más radiación que la Tierra recibe de las llamaradas de nuestro Sol. Institución Carnegie para la Ciencia, NASA y SDO, NASA y JPL

Según informa un estudio reciente, el planeta rocoso que rodea la estrella más cercana al sol fue golpeado por una llamarada súper poderosa.

Estas son malas noticias para cualquiera que desee que el mundo alienígena, conocido como Proxima b, sea el anfitrión de la vida.

"Es probable que Proxima b haya sido atacado por la radiación de alta energía durante este estallido", dijo en un comunicado Meredith MacGregor, autora principal del estudio y perteneciente a la Institución Carnegie para la Ciencia en Washington, DC.

"A lo largo de los miles de millones de años desde que Proxima b se formó, brotes como éste podrían haber evaporado cualquier atmósfera u océano y esterilizado la superficie, lo que sugiere que la habitabilidad puede implicar algo más que estar a la distancia correcta de la estrella anfitriona para tener agua líquida". adicional.

Proxima b ha inspirado un gran entusiasmo entre los astrónomos y astrobiólogos desde que se anunció su descubrimiento en agosto de 2016. El planeta es solo un poco más masivo que la Tierra, lo que sugiere que es un mundo rocoso. Y Proxima b parece orbitar en la zona habitable de su estrella anfitriona, el rango de distancias de soporte de agua líquida referenciado por MacGregor.

Esa estrella anfitriona es Proxima Centauri, una enana roja que se encuentra a solo 4.2 años luz del sol. Las enanas rojas son más pequeñas y más tenues que el sol, por lo que sus zonas habitables se encuentran mucho más cerca que las de las estrellas similares al sol. Por ejemplo, Proxima b orbita a solo 4.6 millones de millas (7.5 millones de kilómetros) de Proxima Centauri y completa una vuelta cada 11.2 días terrestres. (La Tierra, en comparación, se encuentra a unos 93 millones de millas, o 150 millones de kilómetros del sol).

Dicha proximidad plantea preguntas sobre la habitabilidad potencial de Proxima b y mundos similares. Los planetas enanos rojos que están lo suficientemente cerca como para estar en la zona habitable probablemente estén bloqueados por la marea, lo que significa que siempre muestran la misma cara a sus estrellas progenitoras, dicen los astrónomos. Por lo tanto, un lado de Proxima b puede estar a la parrilla, mientras que el otro es frío y oscuro.

Es posible que las atmósferas densas distribuyan calor alrededor de los planetas cerrados, haciendo que al menos algunas partes de estos mundos sean habitables, han dicho algunos astrónomos. Pero Proxima b y sus parientes enfrentan otro desafío de habitabilidad: las erupciones estelares.

Las enanas rojas son estrellas muy activas, que disparan un montón de bengalas poderosas, especialmente cuando son jóvenes. Entonces, los astrónomos ya sabían que Proxima b había absorbido muchos castigos durante eones, pero el nuevo estudio sugiere que el daño puede ser mayor de lo que los científicos habían pensado.

MacGregor y sus colegas volvieron a analizar las observaciones de Proxima Centauri realizadas a principios del año pasado por el Atacama Large Millimeter / submillimeter Array (ALMA), una red de radiotelescopios en Chile. Los investigadores descubrieron que ALMA detectó una llamarada intensa el 24 de marzo, un monstruo que era 10 veces más brillante que cualquier cosa que saliera el sol.

La llamarada incrementó el brillo de Proxima Centauri en un factor de 1, 000 en un lapso de 10 segundos, dijeron los investigadores.

"El 24 de marzo de 2017 no fue un día normal para Proxima Cen", dijo MacGregor.

El análisis del equipo también arroja agua fría sobre la hipótesis de que el sistema Proxima Centauri aloja anillos de polvo y roca similares a los cinturones de asteroides y Kuiper en nuestro propio sistema solar.

Esa interpretación, una intrigante que alude a la posible presencia de planetas no descubiertos vecinos a la Proxima b, se basó en gran medida en estas mismas observaciones de ALMA. Esos hallazgos parecían sugerir que algo en el sistema estaba irradiando luz estelar en largas longitudes de onda.

Pero ese análisis original no tuvo en cuenta al superflare, dijeron los miembros del equipo de estudio. El estallido del 24 de marzo fue probablemente el responsable del "exceso" de brillo observado en Proxima Centauri, eliminando la necesidad de invocar cinturones antipolvo, dijeron los investigadores.

"Ahora no hay razón para pensar que hay una gran cantidad de polvo alrededor de Proxima Cen", dijo en el mismo comunicado la coautora Alycia Weinberger, también de la Institución Carnegie. "Tampoco hay información que indique que la estrella tenga un sistema planetario rico como el nuestro".

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