Placer hundido: California necesitará montañas de arena para salvar sus playas


Lecho rocoso expuesto en la playa, debajo de la Universidad de California, Santa Bárbara. Encuesta geológica de Estados Unidos Las playas del sur de California son una parte esencial de la identidad del estado. Las orillas arenosas y rubias son como Hollywood o las imponentes secoyas: icónicas. También son una pieza importante de la economía costera y oceánica anual de más de $ 40 mil millones de California. Pero

Lecho rocoso expuesto en la playa, debajo de la Universidad de California, Santa Bárbara. Encuesta geológica de Estados Unidos

Las playas del sur de California son una parte esencial de la identidad del estado. Las orillas arenosas y rubias son como Hollywood o las imponentes secoyas: icónicas. También son una pieza importante de la economía costera y oceánica anual de más de $ 40 mil millones de California.

Pero los científicos tienen malas noticias: sin la intervención humana, muchas de las hermosas playas de la región pueden desaparecer en 2100 a medida que aumenta el nivel del mar. Si el Golden State quiere salvar sus orillas doradas, tendrá que agregarles arena, y mucha.

Esta conclusión preocupante proviene de un proyecto para entender cómo el cambio climático podría afectar la costa de SoCal. Investigadores de la Universidad de Illinois en Chicago y del Servicio Geológico de los Estados Unidos construyeron un modelo de pronóstico para la costa de la región y publicaron sus resultados en un artículo reciente en el Journal of Geophysical Research: Earth Surface . El equipo examinó 500 kilómetros de la costa de SoCal, que se extiende desde la frontera con México hasta Point Conception, justo al norte de Santa Bárbara, donde viven 18 millones de residentes, así como una amplia infraestructura. "Es la parte más urbanizada de la costa oeste, por lo que fue un lugar óptimo para evaluar", dice el coautor del estudio Patrick Barnard, un geólogo costero del USGS. Las playas de la región difieren significativamente, desde las anchas orillas de Baywatch-esque en el área de Los Ángeles hasta estrechas franjas de arena en lugares como Santa Barbara. Y están respaldados por una amplia variedad de características: estuarios, acantilados, bocas de ríos, infraestructura pública y privada y más.

Barnard y su equipo predijeron cómo evolucionarán las costas de SoCal desde 2010 hasta 2100 al modelar los factores que influyen en las playas: estimaciones del aumento del nivel del mar así como del comportamiento de las olas y tormentas y los patrones de cambio climático pronosticados si el mundo finalmente estabiliza sus emisiones de gases de efecto invernadero para mediados de siglo, luego comienza a reducirlos. Los investigadores eligieron su gama de proyecciones de aumento del nivel del mar en función de lo que es más probable que suceda en la costa oeste, según docenas de estudios regionales y mundiales. También tomaron 15 años de datos históricos sobre cómo habían cambiado las playas del sur de California y usaron esa información para sintonizar el modelo para los transectos individuales de la playa, cada uno de 100 metros de largo. "Eso nos dio confianza para proyectar cómo se comportarán las playas en el futuro", explica Barnard, porque permitió que el modelo tuviera en cuenta las variaciones en características como el tamaño de grano de arena y la playa en las diferentes playas, junto con dinámicas como el suministro de sedimentos. De los ríos, dragados y pasados ​​humanos añadidos de arena.

El modelo reveló una imagen dramática: sin una intervención drástica, una gran parte de las orillas arenosas probablemente desaparezca pronto. "Aproximadamente entre un tercio y dos tercios de las playas desaparecerán efectivamente a fines de siglo", con 0.93 a 2.0 metros de aumento del nivel del mar, dice Barnard. Aunque las condiciones de las olas influyen en la erosión de las playas a corto plazo, el aumento del nivel del mar se convierte en la fuerza de erosión dominante a largo plazo. Este es un gran problema, no solo porque las playas sustentan la vida costera y atraen turistas, sino también porque protegen a las comunidades costeras de inundaciones y tormentas. "Las playas son la primera línea de defensa porque absorben la energía de las tormentas", explica.

El cambio climático no es el único impacto humano aquí. Si la gente no hubiera construido mucho a lo largo de la costa, las playas simplemente migran hacia el interior a medida que el océano se eleva. Bernard señala que la gente ha puesto a las playas bajo una gran presión porque "probablemente no vamos a dejar que la playa se mueva más allá de cierto punto". En esos muchos casos, dice, "tendremos que agregar arena".

California ha agregado arena a sus playas durante décadas; por ejemplo, alrededor de 1.3 millones de yardas cúbicas de arena se colocan cada cinco o siete años en Surfside-Sunset en el Condado de Orange. Desde el 2000, San Diego ha bombeado dos veces entre 1.5 millones y dos millones de yardas cúbicas de arena de la costa a las playas de todo el condado, y también ha realizado varios reabastecimientos más pequeños durante ese tiempo. Estos proyectos de "nutrición", como se les llama, generalmente promedian entre $ 8 y $ 10 por yarda cúbica de arena, dice Lesley Ewing, ingeniera costera de la Comisión Costera de California. El problema es que Barnard y su equipo ya habían asumido que las recientes tasas de adición de arena continuarían. Se necesitará mucho más que esa cantidad para evitar que las playas de SoCal desaparezcan.

Los investigadores no saben exactamente cuánta arena se requerirá, pero están trabajando con la comisión para determinar la cantidad. "Tengo la sensación de que es un orden de magnitud mayor: es posible que necesite 10 veces más arena que la que se colocó antes para mantener las playas", dice Barnard. "Va a requerir un esfuerzo mucho mayor". Él estima que se necesitarán miles de millones más de dólares. El estado tendrá que bombear la arena desde la costa o transportarla desde fuentes del interior como lechos de ríos y canteras. Ambas opciones son caras e, irónicamente, pueden dañar el ecosistema circundante.

Incluso entonces algunas playas sucumbirán al aumento del nivel del mar. "Puede que no sea razonable tratar de mantener todas las playas que existen ahora, porque no tenemos suficiente arena para hacerlo a perpetuidad", dice Ewing. "Todavía vamos a tener algunas de esas hermosas playas de California, pero algunas de las más pequeñas se perderán". Según el estudio, muchas playas populares están en riesgo en lugares como San Diego, Malibú y gran parte de Santa Bárbara. Las comunidades pueden decidir renunciar a parte del desarrollo de su litoral para salvar las playas y permitirles migrar hacia el interior. Ewing cree que este tipo de retiro administrado se volverá más común a medida que las personas empiecen a comprender el costo oneroso de una alimentación implacable.

De cualquier manera, dice Barnard, "tendremos que hacer intervenciones masivas si queremos mantener la seguridad y la vitalidad de estas comunidades costeras".