La historia de las “figuras ocultas” reales de la NASA


Mary Jackson fue una de las "computadoras humanas" retratadas en la película "Figuras ocultas". En la década de 1960, los astronautas de Mercury Alan Shepard, Gus Grissom, John Glenn y otros absorbieron los elogios de ser los primeros hombres en el espacio. Detrás de las escenas, fueron apoyados por cientos de trabajadores de la NASA no reconocidos, incluyendo "computadoras humanas" que hicieron los cálculos para sus trayectorias orbitales. &q

Mary Jackson fue una de las "computadoras humanas" retratadas en la película "Figuras ocultas".

En la década de 1960, los astronautas de Mercury Alan Shepard, Gus Grissom, John Glenn y otros absorbieron los elogios de ser los primeros hombres en el espacio. Detrás de las escenas, fueron apoyados por cientos de trabajadores de la NASA no reconocidos, incluyendo "computadoras humanas" que hicieron los cálculos para sus trayectorias orbitales. "Figuras ocultas", un libro de 2016 de Margot Lee Shetterly y una película basada en el libro, celebra las contribuciones de algunos de esos trabajadores.

A partir de 1935, el Comité Nacional Asesor de Aeronáutica (NACA), un precursor de la NASA, contrató a cientos de mujeres como computadoras. El título del trabajo designó a alguien que realizó ecuaciones y cálculos matemáticos a mano, de acuerdo con la historia de la NASA. Las computadoras funcionaron en el Laboratorio Aeronáutico Langley Memorial en Virginia.

Las computadoras humanas no eran un concepto nuevo. A fines del siglo XIX y principios del siglo XX, las “computadoras” femeninas en la Universidad de Harvard analizaron fotos de estrellas para aprender más sobre sus propiedades básicas. Estas mujeres hicieron descubrimientos aún fundamentales para la astronomía actual. Por ejemplo: Williamina Fleming es mejor conocida por clasificar a las estrellas según su temperatura, y Annie Jump Cannon desarrolló un sistema de clasificación estelar que todavía se usa en la actualidad (desde las estrellas más frías a las más calientes: O, B, A, F, G, K, M).

Durante la Segunda Guerra Mundial, el grupo de computadoras se amplió. Langley comenzó a reclutar mujeres afroamericanas con títulos universitarios para trabajar como computadoras, según la NASA. Sin embargo, las políticas de segregación requerían que estas mujeres trabajaran en una sección separada, llamada West Area Computers, aunque las secciones de computación se integraron más después de los primeros años.

A medida que pasaron los años y el centro evolucionó, los West Computers se convirtieron en ingenieros, programadores de computadoras (electrónicos), los primeros gerentes negros en Langley y en la trayectoria, cuyo trabajo impulsó al primer estadounidense, John Glenn, a la órbita en 1962.

"Figuras ocultas" se enfoca en tres computadoras, Mary Jackson, Katherine Johnson y Dorothy Vaughan. Aquí hay breves biografías de estas mujeres:

Mary Jackson (1921-2005)

Jackson fue de Hampton, Virginia. Se graduó en la escuela secundaria y recibió una licenciatura en ciencias del Instituto Hampton en Matemáticas y Ciencias Físicas, según una biografía publicada en el sitio web de la NASA. Comenzó su carrera como maestra de escuela y tomó otros trabajos antes de unirse a NACA.

Como computadora con la sección de Computación del Área Oeste, totalmente negra, participó en túneles de viento y experimentos de vuelo. Su trabajo consistía en extraer los datos relevantes de experimentos y pruebas de vuelo. También trató de ayudar a otras mujeres a avanzar en su carrera, según la biografía, aconsejándoles sobre qué oportunidades educativas perseguir.

"Ella descubrió que ocasionalmente era algo tan simple como la falta de un par de cursos, o quizás la ubicación de la persona, o quizás las asignaciones que se les habían dado, y por supuesto, el techo de cristal siempre presente que la mayoría de las mujeres parecían encontrar, "declaró la biografía.

Después de 30 años con la NACA y la NASA (en cuyo momento ella era ingeniera), Jackson decidió convertirse en un especialista en igualdad de oportunidades para ayudar a las mujeres y las minorías. Aunque fue descrita como una trabajadora detrás de escena, ayudó a muchas personas a ser promovidas o convertirse en supervisoras. Se retiró de la NASA en 1985.

Katherine Johnson (nacido en 1918)

Johnson mostró una brillantez temprana en las escuelas de West Virginia al ser promovida varios años antes de su edad, según la NASA. Asistió a una escuela secundaria en el campus de West Virginia State College a los 13 años, y comenzó a asistir a la universidad a los 18 años. Después de graduarse con los más altos honores, comenzó a trabajar como maestra de escuela en 1937.

Dos años más tarde, cuando la universidad optó por integrar sus escuelas de posgrado, a Johnson y dos estudiantes varones se les ofrecieron cupos. Ella se inscribió rápidamente, pero se fue a tener hijos. En 1953, cuando estaba de vuelta en la fuerza laboral, Johnson se unió a la sección de Computación del Área Oeste en Langley.

Comenzó su carrera trabajando con datos de pruebas de vuelo, pero su vida cambió rápidamente después de que la Unión Soviética lanzó el primer satélite en 1957. Por ejemplo, algunas de sus ecuaciones matemáticas se usaron en un compendio de series de conferencias llamado Notas sobre la tecnología espacial. Estas conferencias fueron impartidas por ingenieros que más tarde formaron el Grupo de Tareas Espaciales, la sección de viajes espaciales de NACA.

Para las misiones de Mercury, Johnson hizo un análisis de trayectoria para la misión de Shepard's Freedom 7 en 1961, y (a solicitud de John Glenn) hizo el mismo trabajo para su misión orbital en 1962. A pesar de que la trayectoria de Glenn estaba siendo planeada por computadoras, Glenn supuestamente quería que la propia Johnson corriera a través de las ecuaciones para asegurarse de que estaban a salvo.

"Cuando se le pidió que mencionara su mayor contribución a la exploración espacial, Katherine Johnson habla sobre los cálculos que ayudaron a sincronizar el Lunar Lander del Proyecto Apollo con el módulo de servicio y comando orbitando la luna", escribió la NASA. "También trabajó en el transbordador espacial y en el satélite de recursos de la Tierra, y fue autora o coautora de 26 informes de investigación".

Johnson se retiró de la NASA en 1986. A la edad de 97 años, en 2015, recibió la Medalla Presidencial de la Libertad, el honor civil más alto de los Estados Unidos.

Dorothy Vaughan (1910-2008)

Vaughan se unió al Laboratorio Aeronáutico Langley Memorial en 1943 después de comenzar su carrera como profesora de matemáticas en Farmville, Virginia. Su trabajo durante la Segunda Guerra Mundial fue una posición temporal, pero (en parte gracias a una nueva orden ejecutiva que prohibía la discriminación en la industria de la defensa) fue contratada permanentemente porque el laboratorio tenía una gran cantidad de datos para procesar.

Aún así, la ley requería que ella y sus colegas negros necesitaran trabajar separados de las computadoras femeninas blancas, y los primeros supervisores eran blancos. Vaughan se convirtió en la primera supervisora ​​negra de la NACA en 1949 y se aseguró de que sus empleados recibieran promociones o aumentos salariales si se lo merecían.

Su segregación terminó en 1958 cuando NACA se convirtió en NASA, momento en el cual la NASA creó una división de análisis y computación. Vaughan era un programador experto en FORTRAN, un lenguaje informático prominente del día, y también contribuyó a un cohete de lanzamiento satelital llamado Scout (Prueba de Utilidad Orbital de Control de Sólidos). Se retiró de la NASA en 1971.

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