La astrónomo Jill Tarter de SETI se retira de Alien Hunt


La astrónoma Jill Tarter, la inspiración de la heroína Ellie Arroway en la novela y la película "Contacto", se retira después de pasar 35 años explorando el cielo en busca de señales de alienígenas inteligentes. Tarter está renunciando como director del Centro de Investigación de SETI (Búsqueda de Inteligencia Extraterrestre) en el Instituto SETI en Mountain View, California, anunciaron hoy los funcionarios de la organización (22 de mayo). Pero en lu

La astrónoma Jill Tarter, la inspiración de la heroína Ellie Arroway en la novela y la película "Contacto", se retira después de pasar 35 años explorando el cielo en busca de señales de alienígenas inteligentes.

Tarter está renunciando como director del Centro de Investigación de SETI (Búsqueda de Inteligencia Extraterrestre) en el Instituto SETI en Mountain View, California, anunciaron hoy los funcionarios de la organización (22 de mayo).

Pero en lugar de acostarse en una playa en alguna parte, Tarter continuará dedicándose a la búsqueda de ET. Está cambiando a un rol de recaudación de fondos a tiempo completo para el Instituto SETI, que tuvo que cerrar un conjunto de radio telescopios de caza de extraterrestres para obtener más Más de siete meses el año pasado por déficit presupuestario.

"Esa fue una llamada de atención", dijo Tarter a SPACE.com, explicando por qué decidió enfocarse en la recaudación de fondos a tiempo completo. "No puedo postergarlo más. Es realmente crítico".

Una larga carrera investigadora.
Tarter, de 68 años, se involucró en la búsqueda de SETI en la década de 1970 y se unió a un pequeño grupo de científicos de la NASA que estaban desarrollando nuevos equipos y estrategias para realizar observaciones de radio de SETI sistemáticas.

Se inscribió después de leer "Project Cyclops", un informe seminal de la NASA de 1971 que describía cómo usar los radiotelescopios basados ​​en la Tierra para buscar signos de vida alienígena inteligente a una distancia de hasta 1.000 años luz.

"Nunca había estado pensando en SETI, o en la vida inteligente en otro lugar", dijo Tarter. "Pero cuando leí ese documento, me sorprendió absolutamente el hecho de que vivía en la primera generación de seres humanos que en realidad podría intentar hacer un experimento para responder a esta pregunta realmente antigua".

"El hecho de que estaba vivo con el conjunto de habilidades adecuado, en el momento justo para abordar esta importante pregunta, fue lo que me enganchó", agregó. "Es por eso que me inscribí en SETI cuando salía de la escuela de posgrado. Y me he quedado enganchado. Creo que es un privilegio increíble tratar de enfrentar este desafío y responder a esta vieja y fundamental pregunta".

Aunque el Congreso mató los esfuerzos SETI de la NASA en 1993, Tarter continuó la búsqueda. Ella ya había estado con el Instituto SETI durante casi una década en ese momento, ayudando a crear la organización sin fines de lucro en 1984. En las décadas posteriores, ha continuado diseñando y dirigiendo los esfuerzos de exploración del Instituto, durante mucho tiempo como directora de Su Centro de Investigación SETI.

Hoy en día, el Instituto SETI emplea a más de 150 personas, y sus científicos participan en una serie de trabajos de astrobiología más allá de la búsqueda de señales de radio. Tarter dijo que está orgullosa del progreso que ha logrado la organización desde los primeros días, cuando un puñado de científicos pioneros dirigió todo el espectáculo.

El Instituto "es mucho más grande de lo que imaginé que sería cuando lo incorporáramos en 1984 con objetivos muy modestos para ahorrar dinero a la NASA", dijo Tarter. "Tenemos una institución vibrante de astrobiología, y también educación y divulgación pública, que la mayoría de la gente no conoce".

Financiando la busqueda
Una de las principales herramientas de exploración de señales del Instituto SETI es el Allen Telescope Array (ATA), un conjunto de 42 antenas de radio ubicadas a unas 300 millas (500 kilómetros) al noreste de San Francisco. El ATA comenzó a escanear los cielos en busca de "tecno-firmas", señales electromagnéticas que podrían traicionar la presencia de una civilización alienígena inteligente, en 2007.

SETI tuvo que cerrar el ATA en abril de 2011, sin embargo, después de que los problemas presupuestarios obligaron al antiguo socio del Instituto, la Universidad de California, Berkeley, a retirarse del proyecto.

Los telescopios volvieron a estar en línea en diciembre, después de que SETI obtuviera suficiente dinero de ciudadanos privados y de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos, que está interesada en usar la serie para rastrear satélites y escombros espaciales, dijeron los funcionarios de SETI.

En abril de 2012, SRI International, una organización sin fines de lucro con sede en California, se incorporó, asumiendo el deber de administración del Observatorio de Radio de Hat Creek (que incluye el ATA).

La experiencia convenció a Tarter de que podría marcar una mayor diferencia en la búsqueda de SETI centrándose completamente en la recaudación de fondos, que ha estado haciendo a tiempo parcial durante muchos años como la Cátedra Bernard SEPTIE de SETI en Bernard M. Oliver, que si continuara dirigiendo el Centro Investigación SETI.

"Solo me abrió los ojos", dijo. "Tenemos que obtener fondos estables en la casa para realizar la investigación de SETI. Tenemos un nuevo socio, hemos logrado el acuerdo, de modo que podamos operar la matriz. Pero ahora tenemos que proporcionar fondos para que la gente realmente use y haz cosas inteligentes, e investiga, y busca en nuevas formas ".

Tarter agregó que el Instituto necesita recaudar $ 2 millones cada año para mantener la investigación de SETI. Ese es el punto de partida, pero ella espera obtener $ 20 millones anuales en algún momento, para expandir la búsqueda y apoyar una variedad de actividades de SETI en todo el mundo.

Una gran cantidad de exoplanetas para explorar
Tarter dijo que no disfruta especialmente la recaudación de fondos, pero considera que es tan importante para el futuro de la investigación de SETI que se siente obligada a asumirla. Está entusiasmada con el trabajo actual del Instituto y su futuro.

El ATA, por ejemplo, ha estado escuchando las señales de los muchos candidatos de planetas alienígenas descubiertos por el telescopio espacial Kepler de la NASA. Hasta la fecha, Kepler ha marcado más de 2, 300 planetas potenciales. Aunque solo una pequeña fracción se ha confirmado hasta ahora, el equipo de Kepler estima que al menos el 80 por ciento de ellos terminará siendo el verdadero negocio.

La actual inundación de descubrimientos de planetas alienígenas está invirtiendo la búsqueda de SETI con más propósito y entusiasmo, dijo Tarter. Los astrónomos ahora pueden apuntar sus alcances de radio a muchos sistemas estelares que se sabe que albergan planetas, algunos de los cuales incluso pueden ser mundos similares a la Tierra.

"Los mundos de Kepler realmente están legitimando a SETI", dijo Tarter. "Todos los que estamos periféricamente involucrados con eso estamos mirando y diciendo: 'Ya sabes, la Tierra 2.0, eso está a la vuelta de la esquina. Casi podemos saborearlo'".

Los colegas de Tarter celebrarán a la investigadora y su carrera el 23 de junio durante un evento de gala en la conferencia SETICon II en Santa Clara, California. SETICon II, que se realizará del 22 al 24 de junio, reunirá a científicos, artistas y artistas para explorar la humanidad. Lugar en el universo y el futuro de la búsqueda de vida más allá de la Tierra.

Puede seguir al escritor senior de SPACE.com Mike Wall en Twitter: @michaeldwall . Sigue a SPACE.com para ver las últimas noticias sobre ciencia espacial y exploración en Twitter @Spacedotcom y en Facebook .

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