Los crecientes costos de la energía podrían marcar el comienzo de la reactivación de los trenes de carga de EE. UU.


Simplemente puede ser un hambre de pellets de madera que provoca un resurgimiento del tren de carga en el sureste de los Estados Unidos. Se espera que la demanda europea de este combustible más verde se triplique para 2020, impulsada por políticas amigables con el clima que alientan a las empresas de servicios de carbón a quemar biomasa y también a reducir las emisiones de dióxido de carbono. Per

Simplemente puede ser un hambre de pellets de madera que provoca un resurgimiento del tren de carga en el sureste de los Estados Unidos. Se espera que la demanda europea de este combustible más verde se triplique para 2020, impulsada por políticas amigables con el clima que alientan a las empresas de servicios de carbón a quemar biomasa y también a reducir las emisiones de dióxido de carbono. Pero Europa no tiene suficientes pellets de madera, y se espera que el déficit entre la oferta y la demanda global crezca a 45 millones de toneladas métricas por año. Y ahí es donde Sean Dunlap, director del Distrito de Desarrollo Económico del Condado de Wayne de Mississippi, ve una oportunidad de exportación.

"Estamos bendecidos con los árboles y queremos llevarlos al mercado", explica Dunlap. "Mississippi tiene dos condados que están cubiertos en un 50 por ciento a 70 por bosque, pero no pueden sacar la madera económicamente sin un riel".

Los materiales voluminosos de baja densidad, como la pulpa de madera y los pellets, son demasiado caros para enviarlos por camión, por lo que Dunlap, junto con sus socios, quiere construir un enlace ferroviario de carga de 90 kilómetros (56 millas) que restaure el servicio directo desde Chicago. Camino al golfo de mexico.

A falta de tal enlace, los proveedores regionales tienen que enviar sus productos al este o al oeste para llevar los productos a los puertos del Golfo. "Esas 56 millas podrían ser 5, 000 millas para ellos", dice Dunlap, y calificó el plan como "el eslabón perdido en la columna económica del este de Mississippi".

Tales sueños económicos, y los altos precios del diesel, están generando un renacimiento del tren de carga en los Estados Unidos, en lugar del tren de pasajeros de alta velocidad que recibe la mayor parte de la atención.

La ventaja de la eficiencia.
Los precios del diesel son casi cuatro veces más altos hoy que en 1999, lo que obliga a los remitentes a buscar los modos de viaje más eficientes en consumo de combustible. Según un estudio realizado en 2009 por la Administración Federal de Ferrocarriles, la eficiencia del combustible ferroviario varía de 66 a 218 toneladas-kilómetro por litro, mientras que la eficiencia del combustible de los camiones varía de 29 a 57 toneladas-kilómetro por litro.

Además, la eficiencia de combustible del ferrocarril ha ido aumentando a un ritmo mucho más rápido que los camiones. Entre 1990 y 2006, la eficiencia ferroviaria mejoró en un 20 por ciento, o 1.1 por ciento anual.

Parte de la ganancia se debe a mejoras tecnológicas y de eficiencia: los ferrocarriles han adoptado controladores electrónicos en locomotoras, incluidos sensores avanzados y diagnósticos de fallas; mezcla mejorada de combustible diesel y combustión, así como sistemas de enfriamiento que mantienen la temperatura óptima del motor; reemplazó los motores binarios de interruptor binario por motores de tracción de CA que responden a la carga con una salida variable de voltaje / frecuencia y mejores sistemas de control / comunicación.

También se agregaron vagones de carbón livianos y de gran capacidad, aerodinámica mejorada, contenedores más livianos para reemplazar los remolques de camiones y volantes con volante de deslizamiento protegido para maximizar la tracción. Estas mejoras, junto con las reducciones de peso, resistencia a la rodadura y aerodinámica, y la adición de motores más fuertes (6.000 caballos de fuerza), han reducido el número de locomotoras necesarias para jalar un tren. También se introdujeron las locomotoras híbridas, que llevan un banco de baterías de 1.200 amperios-hora y usan frenado regenerativo. Las prácticas operativas como la optimización del tráfico en desvíos, la programación mejorada, la reducción del kilometraje de automóviles vacíos y los cambios en la mezcla de tráfico también ayudaron.

Además, a medida que los ferrocarriles invirtieron $ 40 mil millones en infraestructura nueva en los últimos cinco años, la industria de camiones ha sufrido altos precios de combustible y mano de obra, los dos mayores costos, que lo han obligado a contratar desde 2005. En consecuencia, los ferrocarriles gradualmente han tomado cuota de mercado. lejos de camiones desde 1999. La migración de camiones a trenes es particularmente evidente para distancias de envío de más de 800 kilómetros. Cuanto más largo sea el recorrido, mayor será la ventaja del rendimiento del combustible sobre el transporte por carretera.

La tendencia hacia el tren de carga está destinada a continuar, según una proyección del consultor Ron Sucik, de RSE Consulting. Él cree que la cuota de mercado del ferrocarril podría duplicarse en 2035 ya que la mayoría de los trenes están "apilados dos veces más", con contenedores de envío y los precios del combustible siguen aumentando. El beneficio es obvio: un tren de doble pila puede reemplazar 300 camiones y ahorrar 285, 000 litros de combustible en el viaje de 3, 200 kilómetros entre Chicago y Los Ángeles.

Oportunidad de seguimiento rápido
Si bien la expansión del tren de carga en los últimos años se ha financiado casi exclusivamente de manera privada, un poco de apoyo del gobierno podría hacer mucho. Agregar un carril a una milla de la autopista puede costar $ 15 millones o más y demorar una década en completarse, mientras que agregar una milla típica de la línea ferroviaria cuesta de $ 2 millones a $ 4 millones y se puede construir en algunos años.

Bajo la ley de transporte MAP-21 promulgada en ley este verano, un plan nacional para la política de transporte será desarrollado conjuntamente por los participantes federales, estatales y empresariales. El Departamento de Transporte de los Estados Unidos está invirtiendo más de $ 953 millones en proyectos de mejora de carga, incluidos $ 354 millones para mejoras en instalaciones portuarias. Además, hay disponibles hasta $ 35 mil millones en préstamos y garantías de préstamos para la rehabilitación y mejoras del ferrocarril.

"No queremos un folleto, queremos una mano arriba", dice Dunlap.

La inversión pública en el tren de carga ayudará a nivelar el campo de juego para los transportistas. El hecho de que la financiación privada sea casi en su totalidad coloca al ferrocarril en una desventaja real para los camiones. Como explica el analista senior Derik Andreoli de Kirkland, Washington, Mercator International, "los camioneros manejan una infraestructura gratuita. Tendríamos un panorama completamente diferente si hubiera capital en infraestructura".

Las ganancias recientes en la eficiencia de combustible de las locomotoras, los vagones de carga de mayor capacidad y la resistencia a la rodadura reducida pueden ampliarse. Sin embargo, algunas mejoras potenciales de la eficiencia requerirán actualizaciones sistémicas y acuerdos a nivel industrial sobre nuevos estándares técnicos, tales como: sistemas de señalización mejorados; La tecnología "Positive Train Control" que solo funciona si todos los trenes y rutas en un área están equipados con ella; actualizar más locomotoras a tecnologías híbridas, si el apoyo de subvenciones del gobierno está disponible; Adopción de frenos neumáticos controlados electrónicamente, para que los trenes puedan viajar más lejos sin detenerse para las inspecciones de rutina de los frenos. y la implementación de sistemas integrados de monitoreo e inspección para reducir los retrasos causados ​​por fallas en los equipos.

Mientras tanto, la transición en curso del transporte de mercancías por ferrocarril reducirá permanentemente el consumo de petróleo de los Estados Unidos, mejorará el balance general al impulsar las exportaciones, abrirá nuevas oportunidades económicas y creará millones de empleos. Rail construyó este país fortaleciendo y expandiendo el vínculo económico entre las costas, una parte esencial de la historia y el desarrollo de Estados Unidos. Pero los ferrocarriles no son sólo el pasado; pueden estar destinados a convertirse en una parte aún más esencial de nuestra base económica en un futuro con limitaciones de energía.