El pasaje sin precedentes de Proxima: cuando las estrellas se alinean


PASAJE ESTELAR: Proxima Centauri (estrella roja brillante a la izquierda) pasará frente a dos estrellas en octubre de 2014 y febrero de 2016. Los movimientos anuales en el camino aparente (verde) de Proxima son el resultado del movimiento de la Tierra alrededor del sol. De los cientos de miles de millones de estrellas que atestan la Vía Láctea, solo una es la más cercana al sol: una pequeña enana roja llamada Proxima Centauri, una estrella tan tenue que era desconocida hace un siglo. Aho

PASAJE ESTELAR: Proxima Centauri (estrella roja brillante a la izquierda) pasará frente a dos estrellas en octubre de 2014 y febrero de 2016. Los movimientos anuales en el camino aparente (verde) de Proxima son el resultado del movimiento de la Tierra alrededor del sol.

De los cientos de miles de millones de estrellas que atestan la Vía Láctea, solo una es la más cercana al sol: una pequeña enana roja llamada Proxima Centauri, una estrella tan tenue que era desconocida hace un siglo. Ahora este vecino estelar está a punto de revelar algunos de sus secretos, porque en octubre pasará frente a otra estrella. A medida que la luz de la estrella distante bordea Proxima, la gravedad de la estrella roja doblará el rayo, divulgando la masa de nuestro vecino y quizás incluso sus planetas.

Una desviación gravitacional de una estrella "nunca se ha visto fuera del sistema solar", dice el astrónomo Kailash Sahu, del Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial, quien descubrió la notable alineación que se aproxima. En 1919, durante un eclipse solar, los observadores observaron cómo la gravedad del sol modificaba las posiciones aparentes de las estrellas de una manera que confirmaba la nueva teoría general de la relatividad de Albert Einstein. La teoría de la gravedad de Isaac Newton también predijo una desviación, pero solo por la mitad de la cantidad observada. Desde entonces, los astrónomos han descubierto casos en los que la gravedad de una galaxia divide la luz de un quásar distante en múltiples imágenes, y los observadores han observado que estrellas invisibles hacen que las estrellas de fondo se iluminen al pasar ante ellas y aumente su luz, un fenómeno conocido como microlente gravitacional. Pero nadie ha visto una estrella cerca del sistema solar cruzarse frente a una estrella mucho más distante.

Para averiguar si se producirían tales alineaciones, Sahu examinó los caminos de 5, 000 estrellas cercanas cuando golpeó el oro con Proxima Centauri. "Solo con observar la desviación de la estrella distante, sabrá con precisión cuán grande es Proxima", dice Sahu, quien planea seguir el evento con el Telescopio Espacial Hubble. "Las estrellas de baja masa son las estrellas más comunes en el universo, pero hay mucha incertidumbre al medir su masa". La masa es un parámetro estelar crucial, porque dicta cómo una estrella envejece y cuánto tiempo vive.

Incluso para los estándares de la enana roja, Proxima Centauri es débil. En el momento de su descubrimiento, en 1915, era la estrella menos luminosa conocida. El astrónomo sudafricano Robert Innes vio a la estrella viajando a 2.2 grados desde Alpha Centauri A y B, un par de estrellas brillantes que brillan como la tercera estrella más brillante del cielo nocturno. Desafortunadamente, se encuentran tan al sur que la mayoría de los estadounidenses no pueden verlos. Alpha Centauri A, una estrella amarilla como el sol, y Alpha Centauri B, una estrella naranja algo más débil, están a 4, 37 años luz de nosotros. Proxima Centauri los orbita aproximadamente cada millón de años. Está a 4, 24 años luz de la Tierra, por lo que está un poco más cerca, de ahí su nombre.

Alpha Centauri A y B ejemplifican cómo los astrónomos normalmente miden las masas estelares. A medida que las dos estrellas se orbitan entre sí cada 80 años, una tira de la otra, revelando que en relación con el sol, la estrella más brillante es un 10 por ciento más masiva mientras que la otra es un 8 por ciento menos masiva.

Pero Proxima Centauri está 13, 000 veces más lejos de sus compañeros brillantes que la Tierra del sol. Como resultado, la gravedad de la pequeña estrella roja apenas perturba a sus compañeros, lo que hace imposible una medición de masa, o eso parecía hasta el descubrimiento de Sahu. Como informará su equipo en una edición futura de The Astrophysical Journal, las observaciones del Hubble en octubre y nuevamente en febrero de 2016, cuando la estrella pase aún más cerca de otra estrella, debería producir la masa de Proxima con una precisión del 5 por ciento. Los astrónomos ya han dimensionado la estrella (su diámetro es del 15 por ciento del del sol), por lo que la medición de masa proporcionará la densidad de Proxima.

"Es la primera vez que se identifica un evento de este tipo", dice Andrew Gould, astrónomo de la Universidad Estatal de Ohio que no está afiliado con los investigadores. "Se está abriendo un nuevo dominio en el que la gente ha pensado durante 50 años". En 1964, el astrónomo Sjur Refsdal publicó cálculos que describen cómo la gravedad de una estrella desvía la luz de una estrella de fondo.

El pasaje de Proxima Centauri promete más. "Esta es definitivamente una oportunidad para detectar planetas alrededor de Proxima", dice Sahu. En 2012, los astrónomos informaron sobre un mundo de masa terrestre que rodeaba a Alpha Centauri B, la estrella naranja, pero Proxima Centauri no tiene planetas conocidos. Cuanto más masivo sea un planeta, más su gravedad alterará la lejana luz de las estrellas, haciendo que el mundo sea más fácil de discernir. Desafortunadamente, Hubble probablemente no buscará planetas, porque eso requeriría demasiado tiempo; En su lugar, los observatorios terrestres se ocuparán de la búsqueda. Sahu dice que las posibilidades de encontrar los planetas de Proxima son bajas, y que las probabilidades de ambas alineaciones son del 6 al 10 por ciento, pero los pasajes pueden revelar uno de los mundos extrasolares más emocionantes jamás encontrados: un planeta que gira alrededor de la estrella más cercana al Sol. .