Protege nuestra agua potable [Editorial]


En enero, los tanques de almacenamiento de propiedad de Freedom Industries derramaron 10, 000 galones de productos químicos industriales en el río Elk en Virginia Occidental. Los líquidos tóxicos se lavaron a poca distancia río abajo en la planta de tratamiento de agua potable más grande de la región. Cerca

En enero, los tanques de almacenamiento de propiedad de Freedom Industries derramaron 10, 000 galones de productos químicos industriales en el río Elk en Virginia Occidental. Los líquidos tóxicos se lavaron a poca distancia río abajo en la planta de tratamiento de agua potable más grande de la región. Cerca de 500 residentes ingresaron en hospitales locales; 300, 000 personas no pudieron usar el agua del grifo durante semanas; y las empresas cerraron, dejando a los empleados sin un cheque de pago.

Abundan las historias similares. En febrero, las tuberías en un basurero de Duke Energy enviaron decenas de miles de toneladas de cenizas de carbón peligrosas al río Dan en Eden, Carolina del Norte, que suministra agua potable a las comunidades de Carolina del Norte y Virginia. Los productos químicos industriales y agrícolas aparecen repetidamente en el agua subterránea que sirve a millones de californianos. De acuerdo con una investigación del New York Times, a nivel nacional, 19 millones de estadounidenses se enferman cada año por virus, bacterias y parásitos que se filtran a través de ineficaces plantas de tratamiento de agua potable municipales.

La contaminación de los suministros de agua se produce por muchas razones. Los tanques de almacenamiento de químicos, a menudo mal construidos y monitoreados, pueden tener fugas y agua sucia. Los inspectores en muchos (si no la mayoría) de los estados ni siquiera saben dónde están ubicadas todas las instalaciones de almacenamiento de químicos de esos estados. Y la Agencia de Protección Ambiental ha impuesto restricciones importantes a solo cinco de las decenas de miles de productos químicos utilizados comercialmente.

Es hora de que los legisladores estatales y federales refuercen las regulaciones que protegen los suministros de agua potable de los EE. UU. Y que las agencias gubernamentales hagan cumplir las reglas de manera agresiva. Aversión a las regulaciones West Virginia aprobó su propio proyecto de ley después del derrame del río Elk. El Congreso debe seguir su ejemplo y aprobar la Ley de protección de agua potable y seguridad química. La ley exigiría a los estados o la EAP que hagan un inventario de las instalaciones de almacenamiento de químicos y que las examinen anualmente. Los tanques de almacenamiento también tendrían que cumplir con los estándares mínimos para la construcción y detección de fugas. El Comité Senatorial de Medio Ambiente y Obras Públicas aprobó la legislación en abril, pero a principios de mayo, el proyecto de ley no había sido programado para un debate completo en el Senado. La oposición al proyecto de ley está siendo liderada por empresas de energía, servicios públicos e industriales que se verían obligadas a actualizar su infraestructura.

Una pregunta espinosa es dónde los estados obtendrían el dinero para hacer cumplir las reglas. Un lugar es el Fondo Rotatorio del Estado de Agua Potable, que proporciona ayuda federal para tales fines. Sin embargo, el gobierno de Obama y algunos miembros del Congreso quieren recortar $ 100 millones del fondo de $ 900 millones. Esos cortes no deben pasar.

También se deben tomar medidas más amplias para salvaguardar el agua potable. La Ley de Control de Sustancias Tóxicas, actualizada por última vez en 1976, permite a la industria utilizar nuevos productos químicos sin demostrar primero que son seguros. En su lugar, coloca la carga de la prueba en la epa. Sin embargo, de los más de 50, 000 productos químicos utilizados comercialmente, la EPA ha probado solo 300.

La EPA puede abordar de manera más efectiva esos 50, 000 productos químicos al mejorar y expandir los sistemas experimentales Tox21 y ToxCast que ha desarrollado con los Institutos Nacionales de la Salud. Estos sistemas se basan en laboratorios automatizados y robóticos que pueden examinar los efectos de cientos de productos químicos a la vez en las células y proteínas humanas. Aquellos que reaccionan deben colocarse en una lista corta para pruebas de toxicidad exhaustivas.

Un avance positivo es que las plantas de tratamiento municipales han comenzado a ir más allá del filtrado y desinfección básicos, lo que puede permitir que los químicos, las bacterias y los productos farmacéuticos permanezcan en el suministro de agua. Cincinnati y Louisville utilizan filtros de carbón activado y desinfección con luz ultravioleta para limpiar el agua. San Diego ha construido una planta piloto que puede convertir las aguas residuales directamente en agua potable supercleana [consulte “Fondos desde arriba”, en la página 68]. Los reguladores deberían permitir a los municipios poner en línea tales plantas.

Desafortunadamente, no hay una solución única para nuestros problemas de agua. El agua limpia requiere mantener las fuentes de agua prístinas y luego restregarlas en plantas de tratamiento avanzadas. Requiere acciones coordinadas de los gobiernos federales, estatales y municipales, acciones que pueden llevar a un aumento de los costos para las industrias y quizás incluso para los consumidores. Pero como los residentes de West Virginia y Carolina del Norte han aprendido recientemente, quizás no haya un recurso más vital que el que contamos para que salga de nuestros grifos.

Este artículo se publicó originalmente con el título "Poisoned Well" in311, 1, 12 (julio de 2014)