Planetary Pretender: Asteroid Vesta tiene características similares a las de un planeta


NANTES, Francia. Los asteroides a menudo se consideran escombros, restos y bultos extraños que no se usaron en la formación de los planetas. Pero cuando se trata de Vesta, uno de los asteroides más grandes de nuestro sistema solar, Chris Russell casi no considera a la roca como un simple desprendimiento. &

NANTES, Francia. Los asteroides a menudo se consideran escombros, restos y bultos extraños que no se usaron en la formación de los planetas. Pero cuando se trata de Vesta, uno de los asteroides más grandes de nuestro sistema solar, Chris Russell casi no considera a la roca como un simple desprendimiento. "Empecé a llamarlo el planeta terrestre más pequeño", dijo Russell, el investigador principal de la misión Dawn de la NASA, que envió una nave espacial a órbita en Vesta en julio.

Russell y sus colegas dieron una idea el lunes de por qué tienen a Vesta en tan alta estima. En una conferencia de prensa aquí en una reunión conjunta de la División de Ciencias Planetarias de la Sociedad Astronómica Estadounidense y el Congreso Europeo de Ciencias Planetarias, los investigadores que trabajan en la misión Dawn anunciaron algunos de los hallazgos que la nave espacial ha reunido desde que entró en órbita, hallazgos que hacen que Vesta se vea Mucho más como un mundo en sí mismo que un simple resto. "Descubrimos que Vesta es un extraterrestre realmente interesante, pequeño", dijo la investigadora principal adjunta de la misión, Carol Raymond, del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California.

Vesta es un elipsoide irregular de 560 kilómetros de diámetro, demasiado pequeño y de forma irregular para calificar como un planeta enano. Pero parece tener un gran núcleo metálico y una corteza basáltica, al igual que la Tierra. Y tiene cicatrices de pasadas sacudidas geológicas, probablemente provocadas por grandes impactos, como valles de las grietas, elevaciones montañosas y un cinturón de ranuras intrigantes cerca de su ecuador. "Tiene características tectónicas, como en la Tierra", dijo Russell.

El asteroide hizo un objetivo particularmente interesante para Dawn porque la roca espacial también muestra la historia de gran parte del sistema solar. Los meteoritos derivados de Vesta que aterrizaron en la Tierra permitieron a los científicos planetarios medir la edad del asteroide en el laboratorio, lo que demuestra que es uno de los cuerpos grandes más antiguos del sistema solar. (Debido a que es pequeño en relación con los planetas terrestres, se habría enfriado y solidificado mucho más rápidamente que esos cuerpos). Como tal, Vesta proporciona un laboratorio valioso para estudiar los materiales y procesos que formaron los planetas durante los primeros millones de años en México. El sistema solar primitivo.

Ahora parece que los últimos cuatro mil millones de años también han sido un tiempo bastante interesante en la evolución de Vesta. De hecho, el asteroide cuenta con una montaña que la Tierra no puede igualar en términos de altitud. Un pico gigante en el polo sur del asteroide, que actualmente no tiene nombre, se eleva aproximadamente 20 kilómetros desde su base hasta su cima, aproximadamente el doble de la altura de Mauna Kea en Hawai, la montaña más alta, desde su base en el fondo del océano hasta su pico en la tierra.

"La montaña del polo sur en Vesta es muy, muy grande, casi tan grande como la montaña más grande del sistema solar, Olympus Mons", dijo Russell, refiriéndose a la imponente cima volcánica de aproximadamente 25 kilómetros en Marte. "No hemos descubierto la causa tectónica de la montaña del polo sur, así que eso nos queda por delante".

La montaña se eleva desde el centro de una gran cuenca de impacto, pero Raymond advirtió que era demasiado pronto para decir definitivamente que la cima es simplemente un cráter con un centro levantado por impacto. Un gran impacto en el sur de miles de millones de años dejó una marca claramente identificable, cubriendo el hemisferio sur con eyecciones y llenando cráteres cercanos. Un análisis cronológico preliminar basado en el recuento de cráteres en el asteroide muestra que algo reinició el reloj en el hemisferio sur hace mucho tiempo. "Las edades de algunas áreas en el sur parecen ser mucho más jóvenes, tanto como mil millones de años más jóvenes, que en el norte", dijo Raymond.