El otro ladrón de orquídeas: el virus causa estragos en la flor popular [Presentación de diapositivas]


Para los aficionados como Colette Theriault, una fotógrafa que vive en Ontario, las orquídeas son una adicción. Theriault compró su primera Phalaenopsis en 1999 y la nutrió durante tres años antes de que florecieran sus primeras flores rosadas. El éxito condujo a más, hasta que tuvo 25 orquídeas amontonándose en sus alféizares. En marzo,

Para los aficionados como Colette Theriault, una fotógrafa que vive en Ontario, las orquídeas son una adicción. Theriault compró su primera Phalaenopsis en 1999 y la nutrió durante tres años antes de que florecieran sus primeras flores rosadas. El éxito condujo a más, hasta que tuvo 25 orquídeas amontonándose en sus alféizares. En marzo, descubrió manchas amarillas en las hojas de su colección, un signo revelador de un virus, como los que afectan a la industria de las orquídeas.
Theriault ahora está luchando una batalla perdida para salvar a la primera orquídea que ella compró. "Es psicológico para mí", dice ella. "Estaba enojado conmigo mismo por comprar más plantas".
No hace mucho, solo una élite enrarecida mantenía orquídeas en sus hogares. Recolectadas de los trópicos, las orquídeas transportadas a otros climas carecían de las condiciones necesarias para florecer y eran casi imposibles de reproducir. Pero en las últimas décadas, los cultivadores han aprendido a clonar miles de plantas idénticas, y una industria ha crecido alrededor de las flores. A medida que los cultivadores han cultivado variedades cada vez más barrocas, las ventas han explotado, haciendo de las orquídeas la segunda planta de interior más vendida en los Estados Unidos (después de la flor de Pascua). Diríjase a cualquier Home Depot y se exhibirán rocíos de orquídeas moradas junto con pasillos de paneles de yeso y pomos. Incluso las bodegas de las esquinas de las grandes ciudades tienden a llevar una Phalaenopsis caída o dos a la venta como regalos de la casa.

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La popularidad de las orquídeas culmina en exhibiciones de primavera que atraen a grandes multitudes. El mes pasado, sus extraños y coloridos pétalos atrajeron 117, 000 mirones al Bronx para una exposición radiante en el Jardín Botánico de Nueva York. Otra legión de aficionados descenderá a Oklahoma City para la reunión de la American Orchid Society este mes.
A medida que el negocio de las orquídeas ha pasado de $ 47 millones en 1996 a $ 123 millones al año, un lote de virus ha afectado a los invernaderos de orquídeas. "Está arruinando el negocio", dice Joseph Silva, copropietario de Silva Orchids en Neptune, NJ
Hay 30 virus de orquídeas conocidos, pero cuando los cultivadores dicen que una planta tiene "un virus", por lo general se refieren a uno de los dos más prevalentes: el virus del mosaico del Cymbidium (CMV) o el virus de la mancha anular Odontoglossum (ORSV). Ninguno de ellos causa signos evidentes, pero una vez que las orquídeas se contraen, las plantas comienzan a cojear, con menos flores de menor duración. Luego comienzan a aparecer manchas marrones en las hojas, los pétalos se motean y se marchitan, y la planta finalmente sucumbe.
De manera reveladora, los virus no se propagan naturalmente entre las orquídeas silvestres, que se multiplican al producir cientos de miles de semillas ligeras, ninguna de las cuales puede transportar virus. Así que el único vector para propagar CMV y ORSV son los propios cultivadores. En algunos casos, los productores descuidados han clonado plantas infectadas y han vendido inadvertidamente ejércitos de orquídeas con virus. Más comúnmente, los trabajadores propagan el virus con sus podadoras. A menos que se calienten o se blanqueen entre cada corte, las cuchillas juegan la parte de una jeringa sucia.
"Los cultivadores de orquídeas dividieron las plantas indiscriminadamente, se las dieron a los amigos, las vendieron. Una planta infectada no tardó en infectar a miles, nunca a través del aire, nunca a través de insectos, sino simplemente por la propagación humana", dice Bill Zettler, un Patólogo de plantas de la Universidad de Florida.
No hay estadísticas actualizadas sobre la prevalencia de virus. Pero los estudios realizados durante los últimos 20 años muestran una tasa sorprendente tanto de CMV como de ORSV. Los virus infectaron el 50 por ciento de las orquídeas probadas en los jardines botánicos de Singapur en un estudio de 1994, el 25 por ciento de las cultivadas en Hawai en 1993 y el 65 por ciento de las orquídeas cortadas de Tailandia, el mayor exportador del mundo, en 2005.
Actualmente, al menos dos grupos de científicos de orquídeas, uno en Hawai y otro en Singapur, han comenzado a intentar resolver el problema mediante razas de ingeniería genética que resisten el CMV y el ORSV. Sek Man Wong, un patólogo de plantas de la Universidad Nacional de Singapur, está utilizando la interferencia de ARN para unir el ARN del virus en el plano genético de la planta. Teóricamente, las firmas de virus deben permitir que la planta reconozca y elimine una infección potencial. Espera tener la orquídea modificada genéticamente lista para el mercado para el año 2015.
Mientras tanto, es probable que el porcentaje de infección entre los productores de todo el mundo haya disminuido en los años transcurridos desde que grupos de la industria como la American Orchid Society centraron su atención en el tema. Ron McHatton, director de operaciones de la American Orchid Society, ha estado tratando de sofocar una serie de rumores sobre virus porque, en los últimos años, los productores señalaron a Taiwán por continuar propagando el contagio. Como el mayor exportador de orquídeas en maceta, Taiwan entrega $ 21 millones en orquídeas Phalaenopsis cada año. "La gente dice que la industria está plagada de virus. Simplemente no es cierto", dice McHatton.
Chin-An Chang, ex jefe de patología de plantas en el Instituto de Investigación Agrícola de Taiwán, cree que no es razonable pedir orquídeas sin virus porque los precios del mercado ahora son muy bajos. "Un aficionado serio que está preocupado por los virus puede ir directamente al vivero por una alta calidad. Para los consumidores que lo compran en el supermercado, algún porcentaje del virus debería ser aceptable". Eso no es un consuelo para los fanáticos, que preparan y embellecen sus orquídeas y terminan infectando todas sus colecciones.