La NASA asegura al Congreso escéptico que el telescopio James Webb está en camino


Un proyecto de telescopio que se ha hecho notorio por su costo en globo y repetidas demoras últimamente ha estado operando a tiempo y dentro del presupuesto, dijeron los funcionarios de la NASA al Congreso la semana pasada. Uno de los observatorios más ambiciosos y poderosos jamás construidos, el Telescopio Espacial James Webb (JWST) de $ 8, 8 mil millones, está en camino de lanzarse en 2018, dijo John Grunsfeld, administrador asociado de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA. Nort

Un proyecto de telescopio que se ha hecho notorio por su costo en globo y repetidas demoras últimamente ha estado operando a tiempo y dentro del presupuesto, dijeron los funcionarios de la NASA al Congreso la semana pasada. Uno de los observatorios más ambiciosos y poderosos jamás construidos, el Telescopio Espacial James Webb (JWST) de $ 8, 8 mil millones, está en camino de lanzarse en 2018, dijo John Grunsfeld, administrador asociado de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA.
Northrop Grumman, el contratista principal contratado para construir el telescopio, últimamente ha estado solucionando un problema con el "refrigerador criogénico" destinado a evitar que el calor interfiera con la sensible cámara infrarroja del telescopio, que requiere temperaturas frías para ver longitudes de onda tan largas. El tema generó temores en el Congreso de que el observatorio se demoraría, o peor, que no funcionaría, al igual que su predecesor, el Telescopio Espacial Hubble, no funcionó correctamente al principio y tuvo que ser reparado por los astronautas del transbordador. Sin embargo, a diferencia del Hubble, James Webb no está diseñado para ser atendido en el espacio. "Lo que sea que hagamos tiene que funcionar la primera vez", dijo el representante republicano de Oklahoma, Frank Lucas, en la audiencia del Subcomité de la Cámara de Representantes de los EE. UU. “Aquellos de nosotros que prestamos atención hace 25 años recordamos el trauma inicial después del lanzamiento del Hubble. Hablemos por un momento sobre este negocio de refrigerador criogénico ".
Los gerentes del telescopio les aseguraron a los representantes que los problemas del refrigerador criogénico estaban bajo control y que las dificultades eran razonables dado que el instrumento debía operar a temperaturas mucho más frías que los enfriadores anteriores. "Este es un trabajo muy desafiante; de ​​hecho, es más desafiante de lo que anticipamos", dijo Jeffrey Grant, vicepresidente del sector y gerente general de sistemas espaciales en Northrop Grumman. "Hemos hecho un gran progreso".
El JWST está diseñado para mirar más lejos que nunca en el universo, para detectar algunas de las primeras estrellas y galaxias que se formaron hace unos 13 mil millones de años. Antes del 2000, los funcionarios de la NASA estimaron que el precio del telescopio estaba en alrededor de $ 1 mil millones, y esperaban que pudiera lanzarse entre 2007 y 2011. Después de repetidas veces atrasadas en el calendario y sobre el presupuesto, el Congreso amenazó con cancelar el programa por completo. Sin embargo, una revisión de la planificación y la gestión en 2011 salvó el alcance y puso en marcha el nuevo plazo de 2018.
Faltan solo tres años para el lanzamiento previsto de JWST a bordo de un cohete Ariane 5 de la Agencia Espacial Europea desde Kourou, Guayana Francesa, a la NASA le quedan 10 meses de "margen" en el calendario para adaptarse a los retrasos sin retrasar la fecha de lanzamiento. Eso es más tiempo que la mayoría de los proyectos de la NASA en esta etapa, dijo Grunsfeld. Aún así, no hay mucho espacio para más problemas como el refrigerador criogénico. "Aunque 10 meses es mucho tiempo y está bien dentro del programa, todavía hay motivos para preocuparse", dijo Cristina Chaplain, de la Oficina de Responsabilidad del Gobierno de EE. UU. (GAO, por sus siglas en inglés), que ha estado supervisando el progreso en el JWST. “La mayoría de los proyectos espaciales encuentran problemas que no esperaban encontrar en esta fase”. La Representante Donna Edwards (D – Md.) Se preguntó si 10 meses eran suficientes: “La pregunta es cuánto va a comer el refrigerador criogénico en esa reserva. ”
El capellán también se quejó de que Northrop Grumman se negó a permitir que los oficiales de la GAO entrevisten a sus empleados de forma anónima durante el análisis de supervisión. "Esta es una buena práctica clave y una parte fundamental de nuestra metodología", dijo. "Cada vez que se nos niega el acceso a personas o documentos que nos preocupan porque podría ser una señal de que una entidad está preocupada por lo que encontraremos". Grumman insistió en que las entrevistas habrían sido injustas para sus trabajadores. "No fue solo anónimo, sino aislar a nuestros empleados subalternos", dijo Grant. "No estaba dispuesto a enviar a estos empleados por sí mismos".
En última instancia, los gerentes de la NASA se mantuvieron firmes de que el JWST no se retrasará nuevamente. "El Telescopio Espacial James Webb ha estado haciendo un progreso excepcional", dijo Grunsfeld. "Tengo confianza en que estaremos listos para lanzar este ambicioso observatorio en 2018".
Después del lanzamiento del telescopio, la mayor parte del presupuesto de la NASA, la financiación de desarrollo del JWST, se liberará para los próximos años. Los partidarios de diferentes proyectos ya están considerando que el dinero, y los legisladores cuestionaron cómo la NASA planea repartir los despojos. "Con los presupuestos generales sin cambios, la forma en que se reasignarán los otros $ 600 millones al año después del lanzamiento es una de las decisiones más importantes que enfrenta la NASA y el Congreso", dijo el Representante de la Subcomisión del Espacio, Steven Palazzo (R-Miss.). Él abogó por distribuirlo entre los programas, particularmente en las ciencias planetarias, que fueron exprimidos para enviar dinero al JWST. Por el bien de los proyectos futuros, así como el alcance asediado, tanto los legisladores como los equipos aeroespaciales están cruzando los dedos para 2018.