Vida en las rocas


Poco es visible a una profundidad de 500 metros, excepto las luces del sumergible Deep Rover que exploran las costas del archipiélago de San Pedro y San Pablo. Para nuestro tercer día en el mar, lo habíamos encontrado: una docena de rocas desnudas y dentadas rodeadas por el océano del color de Windex. Er

Poco es visible a una profundidad de 500 metros, excepto las luces del sumergible Deep Rover que exploran las costas del archipiélago de San Pedro y San Pablo.

Para nuestro tercer día en el mar, lo habíamos encontrado: una docena de rocas desnudas y dentadas rodeadas por el océano del color de Windex. Era más pequeño de lo que había imaginado, todo lo que se dice es el doble del tamaño de un campo de fútbol. No había arena blanca, ni picos volcánicos, ni palmeras, ninguna de las trampas de otras cadenas de islas tropicales en esta latitud, solo picos de maderas afiladas como cuchillos helados en mil años de caca de ave, todo esto se asemeja a una especie de La siniestra isla de Gilligan.

Pero no recorrimos la costa de Brasil a más de mil kilómetros (620 millas) a través del Atlántico en unas vacaciones de playa o en un recorrido de tres horas. Vinimos a explorar las aguas profundas debajo de la superficie iluminada por el sol. Vinimos a recopilar pistas de este lugar, conocido como el archipiélago de San Pedro y San Pablo, sobre cómo comenzó la vida en la Tierra, y cómo podría evolucionar la vida extraterrestre en otros planetas del sistema solar.

Estas son preguntas grandes y serias, y hemos traído un equipo grande y serio para investigarlas, que incluye una cuadrilla de más de 40 geólogos, microbiólogos, geofísicos, biólogos, ingenieros, buzos de aguas profundas y personas de una docena de naciones. El equipo pasará las próximas dos semanas a bordo del M / V Alucia, un barco de investigación de 56 metros (184 pies) operado a través de la Iniciativa Dalio Océano, escaneando el fondo del océano, muestreando rocas, analizando muestras de agua y submarinos de investigación de buceo a Mil metros bajo la superficie.

Nadie ha explorado estas aguas profundas, y nadie en el equipo sabe lo que encontraremos.

"Es un área única, por lo que podría albergar algunos sistemas de vida únicos", dice Frieder Klein, un geólogo marino, que encabeza el equipo científico de la Institución Oceanográfica Woods Hole (WHOI). Klein está descalzo en la cubierta superior de Alucia con pantalones cortos de carga y una camiseta MC5 descolorida, entrecerrando los ojos al sol de mediodía. A unos cientos de metros hacia el norte, las olas rompen y hacen chispas en las orillas de los 15 islotes de roca.

Klein me dice que debajo de nosotros, hace millones de años, las placas tectónicas de la Cordillera del Atlántico Medio comenzaron a separarse. Desde entonces, esta brecha se ha ampliado en aproximadamente el ancho de un dedo, razón por la cual Europa y América del Norte están ahora separadas por casi 7, 000 kilómetros (4, 350 millas) de océano. En el transcurso de este proceso muy lento, la roca del manto, que generalmente se encuentra oculta a 6 kilómetros (3.7 millas) por debajo de la corteza, se ha forzado a la superficie.

La roca del manto no es particularmente rara; cubre amplias franjas del fondo marino profundo de todo el mundo. Sin embargo, aquí es mucho más superficial, mucho más accesible y continúa evolucionando a medida que interactúa con el agua de mar. "Realmente no hay lugar como este en el mundo", dice Klein, limpiándose la frente de sudor.

Un equipo de científicos dirigido por la Institución Oceanográfica Woods Hole pasó tres semanas buscando vida quimiosintética en las profundidades del océano alrededor del Archipiélago de San Pedro y San Pablo, una ubicación remota a lo largo de la Cordillera del Atlántico Medio.

La roca aquí también podría albergar formas de vida completamente nuevas. Klein explica que una reacción química entre el agua de mar y el hierro en los minerales del manto crea moléculas de hidrógeno. Los microbios, microorganismos unicelulares o multicelulares, se alimentan de este hidrógeno. Estos organismos son similares a los que existían en la Tierra hace miles de millones de años y pueden estar estrechamente relacionados con las formas de vida más tempranas de nuestro planeta. Klein y su equipo buscarán microbios en las profundidades y analizarán los procesos químicos dentro de las rocas del manto a medida que ocurren. Al hacerlo, los científicos esperan vislumbrar los primeros sistemas de vida, una especie de ventana en el tiempo a nuestros seres más primitivos, y quizás a nuestros homólogos extranjeros.

“Las lunas heladas de Saturno y Júpiter, Europa y Encelado, tienen agua debajo de sus superficies; eso lo sabemos ”, dice Klein. “Y estas lunas contienen las mismas rocas que están en estas islas”. Si las lunas distantes en nuestro sistema solar tienen la misma roca y la misma agua, podrían tener los procesos químicos que alimentan las mismas formas básicas de vida aquí en la Tierra.

Klein y yo miramos por encima de la barandilla y miramos hacia las profundidades del océano que se desploman 4.000 metros (13.100 pies), el equivalente a 10 edificios Empire State apilados uno encima del otro. De repente, se siente menos como si estuviéramos en un barco mirando hacia la superficie y más como si estuviéramos en una nave espacial que se cierne sobre un mundo extraño.

"Vamos a donde nadie ha ido antes", dice Klein. El capitán corta el motor y el Alucia se desplaza suavemente hacia el islote más al sur. Klein recoge su teléfono y una botella de agua, se disculpa y se apresura a bajar las escaleras. Después de un año y medio de planificación, es hora de profundizar.

Es una cosa difícil de entender, el concepto de que usted, yo, las aves y las abejas, toda la vida que es y ha sido, provino de algunas reacciones químicas en algunas rocas feas hace unos miles de millones de años. Proponer una teoría de este tipo en el siglo XVI probablemente te hubiera decapitado por herejía. Incluso hace 50 años, podría haberlo perdido de un trabajo de enseñanza de tenencia, o al menos ser excluido por la comunidad científica.

Todo cambió en 1977 cuando un geólogo marino de la Universidad Estatal de Oregón, Jack Corliss, alquiló un barco de investigación en la costa de Ecuador y navegó unos 320 kilómetros (200 millas) hasta la Fosa de Galápagos. Corliss sospechaba que un volcán, lo que los científicos marinos llaman un respiradero hidrotermal, estaba haciendo erupción en el fondo marino profundo de la zona. Corliss y su equipo desplegaron un vehículo operado a distancia equipado con una cámara llamada ANGUS para investigar. En un lugar en particular, a una profundidad de alrededor de 2, 500 metros (8, 200 pies), el indicador de temperatura de ANGUS registró un aumento significativo. Después de varias horas, el equipo llevó a ANGUS a la cubierta, abrió la cámara y desarrolló la película.

Mapa de San Pedro y el Archipiélago de San Pablo.

Las 13 fotografías granulosas que ANGUS había capturado cuando se produjo el pico de temperatura revelaron algo extraordinario. Ahí abajo había vida: cangrejos, mejillones, langostas, gusanos, todos floreciendo en completa oscuridad alrededor de un penacho tóxico de agua de mar, lo suficientemente caliente como para fundir el plomo. La increíble presión, 250 veces mayor que la superficie, evitó que el agua se convirtiera en vapor. Corliss había encontrado una olla a presión de la vida. Y no solo todos los animales de esta olla a presión eran nuevos para la ciencia; pero, aún más extraño, sobrevivieron en un sistema biológico completamente diferente.

A diferencia de la vida en la superficie, que requiere la luz del sol para sobrevivir, estas formas de vida viven de la energía química en estas plumas tóxicas supercalientes, un proceso llamado quimiosíntesis. Corliss llamó al lugar el "Jardín del Edén".

En los años siguientes, los investigadores encontrarán más comunidades quimiosintéticas en los fondos marinos de todo el mundo. El océano profundo, al parecer, no era un terreno baldío sino una especie de galaxia compuesta de biosferas independientes, cada una en órbita alrededor de su propio "sol" químico que da vida. Y los animales y los microbios habían estado floreciendo durante miles de millones de años, quizás más. que la vida en el mundo terrestre.

Los descubrimientos de ventilación hidrotermal incitaron a los geólogos y microbiólogos a profundizar aún más, en ambientes aún más extremos, en una búsqueda para encontrar el límite absoluto de la vida profunda.
Perforaron 3.600 metros (casi 12.000 pies) a través del hielo antártico y descubrieron un lago subterráneo dos veces más grande que el de Delaware que probablemente haya estado aislado de la superficie durante 15 millones de años. En un solo medio litro de agua, descubrieron miles de bacterias que podrían sobrevivir en casi todos los entornos imaginables: calor extremo de hasta 122 grados centígrados (252 grados Fahrenheit), frío extremo a -20 grados centígrados (-4 grados Fahrenheit), ácidos, alcalino, aeróbico, anaeróbico, y todo lo que está en medio.

Luego, los investigadores se instalaron debajo del lecho marino del océano más profundo del mundo: casi 11, 000 metros debajo de la superficie hasta uno de los entornos más inhóspitos del planeta. Encontraron el doble de vida microbiana que la que se había descubierto a profundidades más suaves y más bajas.

También cavaron en la superficie terrestre, a más de 4 kilómetros (2.4 millas) a través de la corteza para encontrar formas de vida que se evaporan en el agua y el azufre que no se alimentan del sol, ni de los productos químicos, sino de la radiación de las rocas circundantes. Y estas cosas habían estado viviendo allí durante millones de años.

Estos descubrimientos sugieren que prácticamente no hay límite a la vida. Incluso en los extremos más violentos de la Tierra, desde los bordes de las calderas volcánicas hasta el agua negra presurizada a 15, 000 libras por pulgada cuadrada, hasta los sitios de desechos radiactivos, la vida encuentra un camino. La vida persiste.

Resulta que, de muchas maneras, las rocas en el fondo de las profundidades del mar, enterradas a menos de una milla de la corteza terrestre o cubiertas de basura de aves en el archipiélago de San Pedro y San Pablo no son en absoluto objetos inanimados. Son ondulados, los sistemas de "respiración" están abarrotados de organismos tan pequeños y se metabolizan tan lentamente que nadie se da cuenta. Hasta que unos pocos científicos robustos comenzaron a buscar.

La mayoría de los investigadores nunca se molestaron. Buscar la vida extrema requiere viajar a algunos de los entornos más remotos y miserables de la Tierra. Solo un puñado de microbiólogos y geólogos han tenido la voluntad, la fortaleza y los recursos para soportar semanas en el calor de tres dígitos dentro de las minas africanas, o meses en las extensiones congeladas de la Antártida, o años en los campos petrolíferos contaminados de Daguestán para encontrar respuestas

Lo que hace que todo sea mucho más culpable para nuestro equipo estar descansando a bordo del Alucia . Si bien los peligros y las molestias de desplazarse en medio del Atlántico a 600 millas del hospital más cercano son reales y muchos de ellos, al menos nos reconforta el lujo limítrofe de nuestras viviendas y locales de trabajo. Aquí, cada pulgada cuadrada de espacio interior está aclimatada a una temperatura refrescante y libre de humedad de 72 grados Fahrenheit, tan enérgica que algunos de nosotros nos pasamos el día vistiendo suéteres y calcetines, mientras que la temperatura exterior sube a 100.

La cena de esta noche, que se sirve en el comedor, incluye quinua, bistec, pollo, judías verdes salteadas, papas asadas, ensalada de granjero y crème brlée casero para el postre.

Agarro un plato y me muevo al lado de los otros dos investigadores principales del equipo científico. Diva Amon es una bióloga de aguas profundas del Museo de Historia Natural de Londres. Ella creció nadando en las costas de Trinidad y Tobago y desde muy temprana edad quedó fascinada con la diversidad de la vida marina, especialmente los animales que moraban bajo la cortina de aguas permanentemente negras. Ella ha venido a la expedición con la esperanza de encontrar vida quimiosintética a gran escala, como cangrejos, gusanos de tubo, camarones o cualquier otra cosa que pueda haber debajo.

"Realmente no tenemos una comprensión básica de muchos animales en el océano, especialmente de la vida quimiosintética, cómo viven, dónde viven y por qué", dice.

Mientras que el océano profundo a menos de 200 metros (650 pies) representa el 70 por ciento del espacio habitable del planeta, Amon me dice que se ha explorado menos del 1 por ciento. Las comunidades de animales más grandes viven allí. Y las amenazas que enfrentan son muchas. La contaminación, la pesca de arrastre, la minería y el cambio climático ponen a este ambiente y las aproximadamente 750, 000 especies no descubiertas en peligro.

Un cangrejo portador de aguas profundas ( Homolidae sp.) Recolectado por científicos a lo largo de las escarpadas laderas del archipiélago de San Pedro y San Pablo.

"Podríamos estar destruyendo el hábitat del océano profundo y sus habitantes, incluso antes de que sepamos qué hay allí", dice Amon. "Creo que es imperativo documentarlo todo mientras podamos".

Sentada al lado de Amon está Florence “Flo” Schubotz, una geoquímica del Centro MARUM para Ciencias del Medio Ambiente Marino de la Universidad de Bremen, Alemania. Ella ha venido aquí por las mismas razones que Amon, pero sus intereses son más pequeños: la vida microscópica que vive dentro de la roca del manto.

"Piénsalo, los organismos que viven en las fuentes hidrotermales podrían ser algunas de las formas de vida más tempranas del planeta, mucho antes que la vida en la tierra", dice Schubotz, quien lleva una camiseta de una expedición pasada. con la Agencia de Japón para Ciencia y Tecnología Marino-Tierra. "Estos son sistemas antiguos".

Schubotz explica que hace 3.800 millones de años, había poco oxígeno en la atmósfera. La vida dependía de otros productos químicos para sobrevivir, incluidos el hidrógeno, el dióxido de carbono y el metano. A medida que estos organismos primitivos florecieron, algunos de ellos, las cianobacterias, desarrollaron un tipo de metabolismo que produjo oxígeno como producto de desecho. Hace unos 2.400 millones de años, había suficiente oxígeno de "gas residual" para soportar nuevas formas de vida aeróbica que "consume oxígeno". Estas formas de vida alimentadas con oxígeno se volvieron más complejas, y eventualmente evolucionaron a plantas y animales, lo que eventualmente se convirtió en nosotros.

Para ver a estos microbios en acción, Schubotz espera recolectar muestras de roca del manto de aguas profundas y alimentarlo con diferentes "alimentos" químicos, como hidrógeno, dióxido de carbono y metano, para tratar de encender la vida a los organismos latentes que esas muestras podrían contener.

En cierto sentido, espera crear algunos Parques Jurásicos de probeta, pero en lugar de un T. rex que come humanos, reanimará microbios antiguos.

Al día siguiente, Schubotz, Amon y Klein están de pie en el control de la misión de Alucia, una habitación poco iluminada y pegada en monitores de pared a pared. Todos miran con ojos desorbitados a una gigantesca pantalla de video de lo que parece un pastel de arco iris con algunas piezas faltantes.

Con cada segundo que pasa, aparecen unas pocas líneas más pixeladas en la imagen y el pastel es un poco más completo. Klein está fascinado, inconscientemente, saliendo como un corredor de bolsa observando el ticker de una oferta pública inicial.

Lo que los científicos están viendo es un mapa batimétrico de alta resolución (el equivalente submarino de un mapa topográfico) del fondo marino debajo de nosotros: una representación de los datos recopilados por el Sistema de Sonda Multibeam Echo, un sofisticado dispositivo de sonar, montado en la parte inferior de La Alucia . Durante los próximos dos días, la nave rodeará el archipiélago, alejándose cada vez más, como una aguja en un disco de vinilo tocando en reversa. A medida que pasamos por el fondo oceánico, el Multibeam escaneará cada rincón y grieta hasta una resolución de unos 3 metros (9.8 pies) y una profundidad de 1.200 metros (4.000 pies).

"Nadie ha visto nada de esto antes", dice Klein. "Todo es muy emocionante". Está buscando anacronismos en el acantilado submarino, por lo demás sin rasgos distintivos. Si los respiraderos hidrotermales activos están aquí, probablemente estarán marcados por agujas reveladoras de carbonato.

El carbonato es una sustancia común que se puede forjar a partir de muchos procesos diferentes. El carbonato de calcio, que constituye las conchas de los organismos marinos, cubre más de la mitad del fondo del océano. Los restos de estos organismos muertos forman la materia blanca en la pasta de dientes con la que te cepillaste los dientes esta mañana y están en el concreto de la acera sobre la que caminabas frente a la puerta principal.

Pero es probable que el carbonato que Klein está buscando no sea creado por actividades biológicas, sino por los minerales que salen de la solución cuando los líquidos hidrotermales escaldados se encuentran con el agua de mar fría.

"Hay algo prometedor aquí", dice Klein. Señala un afloramiento peculiar en la ladera occidental de la cadena de islas. Él dice que parece poco probable que una roca se cayera desde arriba y cayera en este lugar. Parece como si la estructura emergiera de las rocas de abajo. "Como mínimo", dice Klein, "vale la pena explorar esta área".

Pasamos los próximos días luchando contra fuertes vientos y fuertes corrientes. Aún así, los geoquímicos pueden tomar media docena de muestras de agua de los afloramientos que Klein identificó en el mapa y más profundo en el fondo del océano. El agua en el área tiene niveles elevados de metano, muy por encima de lo que se considera normal. Es una señal prometedora.

Algunas de las formas de vida más antiguas de nuestro planeta sobrevivieron con metano y aún se encuentran alrededor de respiraderos hidrotermales. Mientras que algunos organismos se alimentaron de hidrógeno y dióxido de carbono y expulsaron metano como producto de desecho, otros se alimentaron de metano y expulsaron dióxido de carbono. Las combinaciones y los usos pueden variar, pero lo que sí sabemos es que la presencia de dióxido de carbono, hidrógeno y metano generalmente significa un entorno que puede soportar formas de vida primitivas.

Diva Amon, una bióloga de aguas profundas del Museo de Historia Natural de Londres, Reino Unido, observa sus alrededores mientras el sumergible Nadir desciende a las profundidades del océano cerca del archipiélago de San Pedro y San Pablo.

Lo que lo hizo tan emocionante para los microbiólogos cuando, en abril de 2015, la nave Cassini recientemente retirada de la NASA voló por la luna helada de Saturno, Encelado, y descubrió enormes cantidades de hidrógeno arrojado desde su superficie. No solo eso, sino que los penachos también contenían dióxido de carbono y otros compuestos orgánicos, y suficiente energía para sustentar enormes colonias de vida microbiana, lo que un geoquímico describió como "el equivalente calórico de 300 pizzas por hora".

Se cree que los productos químicos en Encelado se producen continuamente por sistemas de ventilación similares a los de nuestro planeta, y posiblemente justo debajo de nosotros en el archipiélago de San Pedro y San Pablo.

A media mañana, Klein y Amon esperan descubrirlo. En la cubierta de popa, la tripulación de Alucia despliega Nadir, un submarino de tres personas con media docena de cámaras y luces. Observamos desde afuera de la esfera de presión acrílica del submarino mientras Amon, el piloto submarino y un camarógrafo se retuercen en sus asientos, desempaquetan botellas de agua y se preparan para el despegue.

Detrás de ellos, Klein está sentado en Deep Rover, un submarino más pequeño y ágil para dos personas. El plan es que Klein tome tantas muestras como pueda con los brazos mecánicos de Deep Rover mientras Amon hace observaciones del ecosistema y de cualquier animal quimiosintético que pueda vivir allí.

Con cuidado, lentamente una grúa levanta a Nadir, luego a Deep Rover, sobre la cubierta y los deja caer al agua. Un penacho de burbujas, unas pocas olas de despedida y los submarinos se sumergen debajo de la superficie, haciéndose más pequeños y borrosos hasta que desaparecen.

Durante las próximas seis horas nos sentaremos a mirar las lecturas del sonar, esperando, observando y escuchando señales de vida.

Por la noche, la Alucia es una vez más una oleada de actividad. La tripulación está limpiando los submarinos, Klein está repleto de cubos de muestras de rocas, y los geoquímicos Sean Sylva y Jeff Seewald están cocinando muestras de agua que Deep Rover aspiró alrededor del fondo marino.

En la cubierta, Sylva coloca una muestra de agua en un cromatógrafo de gases, lo que parece una versión steampunk de un microondas de mediados de la década de 1980. Brotando de los lados del cromatógrafo, hay un nido de alambres, tubos y perillas unidos por abrazaderas de madera. Los tubos y cables, por supuesto, tienen un propósito. A medida que el agua se calienta en el horno, los compuestos en el agua viajarán a través de los tubos a diferentes velocidades, dependiendo de su tamaño. Una computadora instalada en el dispositivo analizará la velocidad a la que se mueven los compuestos, lo que permitirá al equipo medir la proporción de metano y otros químicos en el agua de ese sitio.

Mientras tanto, en un laboratorio improvisado adyacente, Klein y Schubotz están inspeccionando muestras de rocas que Deep Rover tomó desde una profundidad de más de 500 metros (1, 640 pies). "Tengo tres rocas feas y una roca enorme", dice Klein, limpiándose las manos con una vieja camiseta de Amoeba Records.

Erizo de mar ( Coelopleurus sp.).

Klein pone una piedra en mi mano y señala una red de pequeñas venas. Explica que cuando el olivino, un mineral común compuesto de magnesio, hierro, silicio y oxígeno, entra en contacto con el agua de mar, se desestabiliza, lo que permite que el agua penetre más profundamente en la roca. Estas pequeñas venas actúan como ríos para las formas de vida dentro de la roca, entregando energía y nutrientes y eliminando los desechos. Con el tiempo, el olivino se disuelve lentamente y se forman otros minerales dentro de las venas. Este proceso crea una roca de mármol que los antiguos romanos llamaron verde antico, o lo que los geólogos como Klein llaman serpentinita.

"Lo que dice esta roca es, , el proceso de serpentinización ha ocurrido en el archipiélago de San Pedro y San Pablo", dice Klein. "Pero, ¿estamos viendo aquí un archivo de algún proceso pasado? Eso es lo que tenemos que resolver ".

Mientras Schubotz y Klein cortan y pulverizan las muestras de roca y Sylva y Seewald vaporizan el agua de mar, salgo a la cubierta del techo para respirar aire fresco. Es de penumbra y el cielo nocturno ya está tan lleno de estrellas que parece que hay más luz que negro.

Leí un estudio científico horas antes en el que los investigadores describieron cómo recolectar y comparar microbios de algunas de las áreas más dispares y remotas del planeta. Diecinueve de esos microbios eran genéticamente idénticos, independientemente de dónde se recolectaron.

Los microbios no pueden simplemente levantarse y caminar, volar o nadar de un lugar a otro. Y aunque algunos de estos 19 microbios idénticos estaban separados por más de 16, 000 kilómetros (casi 10, 000 millas), metabolizaron los alimentos de la misma manera, se replicaron de la misma manera y compartieron exactamente el mismo ADN. ¿Cómo se encontraron todas estas formas de vida idénticas en estos lugares remotos? Sería un poco como encontrar miembros de la familia Osmond en cada planeta de nuestro sistema solar y más allá.

De pie bajo el dosel de estrellas, lunas y planetas, no puedo evitar preguntarme: ya que todos comenzamos con los mismos bloques de construcción básicos, ¿podría toda la vida seguir el mismo camino? Miles de millones de hábitats alienígenas por encima y por debajo de donde estoy, están formados por las mismas rocas, la misma agua y son susceptibles a las mismas reacciones químicas que provocaron la vida aquí en la Tierra, y finalmente evolucionaron a las manos que garabatean estas palabras y el Ojos que miran fijamente a esas estrellas.

¿Cuántos otros ojos hechos de la misma cosa, las mismas reacciones pueden estar devolviéndonos la mirada?

Este pensamiento es pintoresco, seguro, que recuerda a los comentarios de la filosofía de los estudiantes de último año y probablemente alimentados por las tres latas de cerveza brasileña barata que consumí en la cena. Lo entiendo. Pero más tarde esa noche, mientras estoy acostado en mi litera, mirando por la ventana de un puerto a un cielo cubierto de mil millones de estrellas distantes, parece que no puedo sacudirlo.

Es nuestro decimotercer día al borde del archipiélago de San Pedro y San Pablo, sobrevolando la Cordillera del Atlántico Medio. Esta es la mañana en la que he estado anticipando ansiosamente y temiendo inconscientemente desde que me inscribí en esta tarea hace unos meses.

Hemos perdido alrededor de una semana debido a las fuertes corrientes que han mantenido a los submarinos a bordo del Alucia, pero hoy en día, el cielo está despejado, el sol brilla y el océano es cristal. Pero también me muero de hambre y mi garganta está reseca. No he bebido un sorbo de agua en las últimas 14 horas y es probable que no coma ni beba hasta más tarde esta tarde. Amon sugirió que este ayuno total es la mejor manera de asegurar mi bienestar. "Lo último que quieres es, ya sabes", hizo una pausa y le hizo un gesto de asentimiento. "Simplemente no [quieres] sentirte incómodo ahí abajo".

Por "abajo", Amon se refiere a los cientos de metros bajo la superficie que exploraré a bordo de Nadir durante las próximas horas. Para cualquier aventurero o científico, o ciudadano razonable del mundo, esta excursión sería un sueño absoluto. Pero, lamentablemente, todo en lo que he podido pensar es en lo que sucederá si de repente necesito aliviarme, me siento claustrofóbico o siento la necesidad de estirar las piernas, los brazos o la espalda. No hay ventanas para abrir mil metros debajo de la superficie, no hay baños, no se puede tirar a un lado de la carretera. Me quedaré atrapado en un asiento del tamaño de un niño con las piernas metidas en el pecho durante el tiempo necesario para ver al Padrino, Parte I. Dos veces. Incluyendo créditos.

"Deberías relajarte", dice Colin Wollermann, un estadounidense de cabello corto que pilotará Deep Rover . Está sentado en una mesa del comedor frente a mí, paleando tocino, pan con mantequilla y huevos en su boca, limpiándolo todo con tragos liberales de café. "Mi enfoque personal es conseguir lo más gaseoso posible", se ríe y da otro bocado.

Alan Scott, el piloto de Nadir y el líder del equipo submarino de Alucia, está junto a Wollermann, empacando puñados de caramelos y papas fritas en una mochila en caso de que tengamos hambre en el camino. "Es fácil, amigo", dice en un grueso brogue escocés. "Pasará tan rápido que ni siquiera sabrás lo que pasó".

Extrañamente, una cosa que no se me ha ocurrido esta mañana son los peligros que implica cruzar a lo largo de un fondo marino inexplorado del Atlántico en una burbuja a presión, a 1.000 metros (3.280 pies) por debajo de la superficie del océano ya mil kilómetros del hospital más cercano., o aeropuerto, o médico. Cuando le pregunté a Klein si alguna vez se había preocupado por hacer este tipo de investigación, objetó. "Lo único peligroso es haber pasado un año y medio planeando este viaje y volver a casa con las manos vacías", se rió entre dientes. "El resto, cabalgando en submarinos, navegando por aquí? Esa es la parte divertida ".

Amon era un poco menos optimista. Días antes me había contado una historia sobre el Johnson Sea Link, un submarino para cuatro personas. En el verano de 1973, el mismo año en que se lanzó el submarino, un equipo de dos pilotos, un ictiólogo y un maestro de buceo se dirigió a lo que se consideraba una inmersión de rutina a 24 kilómetros (15 millas) de la costa de Key West, Florida. . La misión era recuperar una trampa para peces de un destructor hundido a 100 metros (330 pies) debajo de la superficie.
Al intentar ascender, el Sea Link quedó atrapado en un cable que se extendía desde el barco hundido. Los pasajeros se sentaron, se relajaron lo mejor que pudieron y esperaron ayuda. Con las reservas de oxígeno de emergencia a bordo, los pilotos estimaron que tenían aproximadamente 42 horas antes de asfixiarse.

Pasaron las horas. La temperatura cayó a 42 grados Fahrenheit. Pronto los pasajeros sufrían de hipertermia. Peor aún, sus cálculos para el aire fresco eran demasiado optimistas. La concentración de dióxido de carbono en el aire comenzó a elevarse a niveles peligrosos.

Ocho horas después de que los pilotos pidieron ayuda, llegó un barco de apoyo de la Armada e hizo varios intentos para desenredar el submarino. Nada funcionó. Los pasajeros empezaron a perder la conciencia.

El Sea Link fue finalmente liberado 32 horas después de su lanzamiento. Dos miembros del equipo secundario estaban muertos por envenenamiento por dióxido de carbono; Los otros dos fueron tratados inmediatamente y vivirían.

Si bien el Johnson Sea Link fue un desastre extremadamente raro y ocurrió hace más de 40 años, es imposible pasar por alto el hecho de que bucear a cientos de metros de profundidad en una esfera acrílica transparente del tamaño de una cabina telefónica tiene riesgos implícitos. Los motores pueden fallar, la electrónica puede reducir, las redes de pesca perdidas pueden enredarse Sin embargo, afortunadamente, la nueva generación de submarinos está construida con tantos niveles de redundancia y de seguridad, las posibilidades de que ocurra algo malo son remotas. De los cientos de inmersiones que han realizado Deep Rover y Nadir, los miembros de la tripulación aquí nunca han experimentado un problema.

"Hay riesgos con cualquier investigación, seguro", dice Amon. "Pero para mí, las recompensas hasta ahora superan todo eso. Es increíble estar aquí haciendo este tipo de investigación de campo ".

Media hora más tarde, estoy a punto de experimentar esas recompensas por mí mismo. A las 10:00 am, estoy parado en calcetines al pie de una escalera de acero. Debajo de mí está la escotilla superior abierta de Nadir . Scott está sentado dentro del submarino que me guía. "Bien, ahora, vaya despacio", dice. Con unos pocos giros en el torso y un poco de trabajo de pies descuidado, logro acomodarme en el asiento del pasajero. Me sigue Susan Humphris, una geóloga que estudiará el terreno y la biología submarina durante la inmersión.

Scott cierra herméticamente la compuerta de Nadir, levanta los pulgares a los hombres, y lentamente nos arrastramos a lo largo de la cubierta de popa del barco hacia aguas abiertas. Otro pulgar hacia arriba y una grúa nos levantan de la cubierta hasta que giramos una docena de pies en el aire como el péndulo de un reloj viejo. Miro entre mis pies y veo a la Alucia atestada de tripulantes e investigadores. Entre ellos, Klein y Wollermann se despliegan en Deep Rover . Frente a nosotros, no hay nada más que un océano azul sin horizonte.

Bajamos al agua, salpicamos la superficie, nos desprendemos de la cuerda guía y flotamos alejándonos del barco. "Está bien, todo claro", dice Scott en la radio del sonar. Con un gorgoteo de burbujas nos hundimos hasta que no hay más que gradientes de agua azul alrededor. Es impresionante.

Estas bandas de color no son una distorsión de la esfera acrílica y no las estamos imaginando. Lo que estamos viendo es el espectro de la luz solar absorbida por las moléculas de agua. Las longitudes de onda largas de la luz (rojos, naranjas y amarillas) se absorben primero, por lo que desaparecen cerca de la superficie. A medida que nos hundimos, pasamos 15 metros (50 pies), noté que mis pantalones beige, mi camisa, mi piel y el bloc de notas se han desvanecido en el mismo tono metálico gris azulado.

Aún más profundo, nos hundimos hasta que no hay azul, ni gris, ni púrpura, ni luz en absoluto. Nada más que negro. Scott enciende las luces de Nadir . Hemos llegado a los 500 metros. A esta profundidad, la fotosíntesis ya no es posible. El mundo oceánico que nos rodea ahora es casi enteramente animal y mineral.

"Afirmativo, Deep Rover, te veo", dice Scott. En la distancia, dos luces blancas de pinchazos emergen de la oscuridad. Es Deep Rover . A pesar de que estamos a unos cien metros, Wollermann y Klein deberán esperar unos cuatro segundos antes de recibir nuestra transmisión. Las ondas de radio no pueden transmitirse a través del agua, por lo que los submarinos deben comunicarse a través de ondas de sonido a través de un sistema de sonar. Cada transmisión de audio que enviamos viaja a través de la columna de agua hasta Alucia, donde luego se envía de vuelta a Deep Rover .

Aproximadamente 10 segundos después de nuestra transmisión, escuchamos un chirrido de eco en capas de reverberación y el ruido llega a través del altavoz de Nadir . Scott me dice que comprender la transmisión del sonar requiere un oído y un tiempo entrenados, el mismo tipo de habilidades auditivas que usan los dentistas para traducir la confusión de los pacientes.

Los sub pilotos intercambian unos cuantos comandos más, luego giramos para enfrentar a Deep Rover de frente. Mientras que mover una máquina en el mundo terrestre puede demorar unos segundos, aquí, en las profundidades del océano, incluso las maniobras simples pueden demorar minutos debido a la resistencia del agua y al poder limitado de los submarinos, que se arrastran a un máximo de aproximadamente 4 nudos ( 4.6 millas por hora).

La lentitud de nuestros movimientos combinada con la creciente humedad dentro del casco de presión le da a toda la escena una calidad meditativa y de ensueño. Después de un tiempo, parece que nuestros cuerpos también se están desacelerando: los segundos se convierten en minutos, los minutos se convierten en horas.

"Carbonato, muy interesante", dice Humphris. Ella ha estado grabando cada uno de nuestros movimientos como un fanático de las estadísticas en un juego de béisbol desde que llegamos al fondo marino. La presencia de rocas carbonatadas, dice Humphris, es una indicación de que hubo, o aún hay, actividad hidrotermal en el área. "Prometedor, seguro", dice, marcando otro acrónimo en la hoja.

Mientras tanto, frente a nosotros, Klein ha extendido un brazo mecánico de Deep Rover y está tratando de agarrar algo de lo que parecen rocas carbonatadas en el fondo marino. Operar un brazo mecánico es difícil, y el trabajo es lento.

Scott aprovecha la oportunidad para entregar nuestras cajas de almuerzo. Comemos papas fritas y animamos cuando Klein logra forzar una piedra en el cubo de la muestra; y abucheamos cuando las muestras se deslizan a través de los dedos mecánicos y son tragados por la negrura de abajo.

Esto se prolonga durante una hora, o dos. Se me ocurre cuán extraña se ha vuelto la búsqueda de la vida profunda. Aquí estamos en un mármol plástico ahuecado, sentados con una comodidad perfecta a 500 metros debajo de la superficie del Océano Atlántico, mordisqueando los Cheetos Calientes de Flamin y los Kats de chocolate oscuro, observando cómo los pequeños dedos de acero de un brazo robótico sondean los agujeros en millones. Huesos microscópicos de un año. Si les dijéramos a nuestros antepasados ​​hace cien años que haríamos esto, nadie nos hubiera creído. Mientras me siento aquí, experimentando esto, ni siquiera estoy seguro de creerlo.

Scott toma otro puñado de Cheetos, agarra la palanca de control y se inclina hacia atrás. El indicador de oxígeno en el sub está leyendo alrededor del 20 por ciento. Aunque tenemos docenas de horas de reservas, siempre es mejor jugar de forma segura.

"Está bien, eso es todo", dice Scott en el receptor. "Dirigiéndose hacia arriba". Él pulsa un interruptor, los motores eléctricos zumban y comenzamos a elevarnos. La negrura oscura se derrama en un color púrpura intenso que sangra hasta el azul neón y, finalmente, en la superficie, cegadora y gloriosa luz solar amarilla.

"Fácil, ¿eh?", Dice Scott, entrecerrando los ojos ante la luz del sol magnificada. Miro mi teléfono. Han pasado cinco horas desde que salimos a la superficie. Asiento con la cabeza a Scott, "Fácil". Lo único que lamento es que pasó tan rápido que ni siquiera sabía lo que pasó.

Esa noche, Schubotz se encuentra en un improvisado laboratorio que se enfrenta a casos de agua con gas, condimentos y cajas de cerveza brasileña. Está organizando tubos de ensayo en una tabla de cortar cubierta con lo que parece polvo negro. En los últimos días, Schubotz ha estado remojando las muestras en hidrógeno, dióxido de carbono y metano, con la esperanza de provocar algún tipo de reacción. Ella también ha estado tratando de "alimentarlos" con carbón pesado. Si hay microbios en las rocas, es probable que consuman el carbono y se vuelvan más pesados.

Las células en el cuerpo humano, como las del intestino delgado, se pueden replicar o "dar vuelta" en solo unos días. El volumen de negocios de algunos microbios profundos, sin embargo, puede llevar de semanas a meses o años o incluso décadas. "Es un montón de trabajo de detectives, lo que lo hace tan fascinante", dice ella. "Estás tratando con una dimensión tan loca".

Schubotz y el resto del equipo científico están seguros de que la actividad hidrotermal ocurrió aquí en el archipiélago de San Pedro y San Pablo, pero sospecha que la actividad que se está produciendo ahora, si está ocurriendo, es probablemente de temperatura más baja, más sutil y más lenta que en la mayoría de los demás sistemas de ventilación. .

Durante los próximos meses, Schubotz llevará las muestras al laboratorio en Bremen, Alemania, y tratará de determinar si se ha consumido el carbón pesado, lo que probará que los microorganismos están activos, y que las rocas aquí albergan vida hidrotérmica. "Sólo el tiempo lo dirá", dice ella, lanzando una sonrisa.

En nuestro último día aquí, finalmente tenemos la oportunidad de poner un pie en tierra firme. No como si hubiera mucho de eso, y no como si hubiera mucho que ver. Nada realmente crece en el archipiélago de San Pedro y San Pablo; No hay arena, no hay sombra. Las únicas personas que viven aquí son un equipo de marineros de la Armada de Brasil que en su mayoría no llevan camisa y que rotan cada quince días. Cuando nos acercamos en un bote más pequeño y tierno, los marineros nos invitan a entrar. Atamos, subimos una escalera oxidada sobre una pared de roca y nos reunimos en un elevado paseo marítimo de madera.

Charles Darwin llegó a estos pequeños islotes en 1832 en un crucero de 5 años alrededor del mundo a bordo del HMS Beagle . Al aterrizar, describió estar rodeado de dos especies de pelícanos y gaviotas, tan "gentiles y estúpidos" que permanecieron perfectamente tranquilos, y perfectamente quietos en su presencia, seguramente porque nunca antes habían visto a los humanos.

Esos días, tristemente, se han ido. A medida que la tripulación y yo pasamos a toda prisa, los pocos cientos de piqueros marrones ( Sula leucogaster ) que llaman al archipiélago su casa se lanzan a nuestros tobillos, espinillas y rodillas. Nos las arreglamos para escapar de ellos y entrar en el porche de la barraca de la Armada de Brasil. Intercambiamos unos pocos días, bebemos un poco de agua y tomamos asiento. El recorrido por el archipiélago de San Pedro y San Pablo ha terminado.

Mientras el resto del grupo sale a nadar, me disculpo, salgo de la pasarela para explorar las grietas sin pavimentar y descubro una pequeña cala aislada esparcida por el rocío. Desde este punto de vista, no hay discos satelitales cubiertos, dependencias rotas, barracas o botellas de plástico. No hay signos de presencia humana, solo roca desnuda rodeada por un océano azul que dura para siempre.

Así es como se veían estas rocas cuando las empujaron por primera vez desde el fondo marino, cuando se agrietaron, se agrietaron y se juntaron con el agua de mar para dar a luz a una vida primitiva.

Y aquí estamos, unos miles de millones de años más tarde, nuevamente juntos, los descendientes de esa roca y el agua, mirándose el uno al otro, aún juntando nuestro árbol genealógico, tratando de encontrar un camino de regreso a casa.

Partes de la historia científica y algunos hechos en este artículo también aparecieron en el libro de Nestor, Deep .

La Iniciativa del Océano Dalio ha proporcionado fondos para bioGraphic a través de la iniciativa Hope for Reefs de la Academia de Ciencias de California .

Este artículo se reproduce con permiso de bioGraphic. El artículo se publicó por primera vez el 21 de noviembre de 2017. Vídeo y fotografías de Novus Select y Solvin Zankl