En su misión final, Atlantis ayudará a preparar a la NASA para la era posterior al transbordador


La NASA enviará su último transbordador espacial a la órbita este verano, cuando Atlantis despegue del Centro Espacial Kennedy para una misión de 12 días a la Estación Espacial Internacional. La misión atraerá mucha atención a lo que representa: el vuelo número 135 y final del programa de transbordadores espaciales de 30 años de la NASA. Pero tamb

La NASA enviará su último transbordador espacial a la órbita este verano, cuando Atlantis despegue del Centro Espacial Kennedy para una misión de 12 días a la Estación Espacial Internacional.

La misión atraerá mucha atención a lo que representa: el vuelo número 135 y final del programa de transbordadores espaciales de 30 años de la NASA. Pero también es importante el trabajo que realizarán los cuatro miembros de la tripulación para preparar a la Estación Espacial Internacional para la era del programa posterior al transbordador.

"El principal objetivo de la misión es proporcionar suministros suficientes para llegar al 2012 sin tener que depender de ninguno de los proveedores comerciales que están ingresando al mercado", dijo Kwatsi Alibaruho, director de vuelos de la lanzadera espacial de la NASA.

El fin del programa de transporte de la NASA no significará el fin de los vuelos a la estación espacial. Otros países, incluidos Rusia, Japón y naciones europeas, continuarán transportando astronautas de carga y transbordadores a la avanzada en órbita.

Pero hay ciertas tareas que solo las naves espaciales de la NASA, con bahías de carga lo suficientemente grandes como para transportar equipos masivos y pesados ​​a la órbita, pueden realizarlas. A lo largo de los años, la flota ha llevado módulos, radiadores, robótica y otros equipos a la estación espacial.

El próximo mes, Atlantis transportará alrededor de 8, 000 libras de suministros a la Estación Espacial Internacional: una unidad de energía para cintas de correr en el espacio, repuestos para varios sistemas de estaciones espaciales, kits de muestreo de agua, computadoras portátiles, contenedores, tanques de filtro, ropa y alimentos. Está programado para su lanzamiento el 8 de julio.

También a bordo habrá un módulo de 650 libras equipado con herramientas que están diseñadas para reabastecer a los satélites en órbita. El módulo se entregará a la estación espacial, donde comenzará a realizar misiones de reabastecimiento de combustible simuladas junto con el robot Dextre en diciembre. Dextre es un robot canadiense con brazos largos de nueve pies. El módulo tiene herramientas que Dextre utilizará para iniciar una serie de pruebas.

"Es una caja grande y complicada con muchas herramientas y muchos apéndices parecidos a satélites, y mide 4 pies por 4 pies por 4 pies", dijo Frank Cepollina, un ingeniero de la NASA que trabaja en el módulo. "Lo que realmente estamos tratando de hacer es entender y desarrollar la tecnología robótica y una técnica robótica para reparar y mantener las naves espaciales en órbita".

El combustible es un factor determinante en cuánto tiempo pueden orbitar los satélites. Hay más de 400 satélites en órbita, en su mayoría satélites de comunicación. En un período de 10 años, un promedio de 88 satélites fallan.

"Y desea tener capacidad de reparación y reabastecimiento de combustible, especialmente si está a un millón de millas de la Tierra", dijo Cepollina.

Los astronautas del transbordador espacial también realizarán una caminata espacial final durante la misión, para eliminar un módulo de bomba defectuoso para el sistema de refrigeración de dos partes de la estación.

"Este es un componente muy importante para volver a casa intacto", dijo Alibaruho.

El ambiente en el Centro Espacial Johnson, donde la tripulación está profundamente comprometido con la preparación del vuelo para la misión, es agridulce, dijo Alibaruho. Notó orgullo y determinación, pero también un toque de tristeza.

"Se espera que muchas de las personas que tienen en sus manos un aviso de despido realicen esta última misión", dijo. "Así que hay una cierta pesadez de corazón entrando en eso".

Este artículo se reproduce con permiso de PBS NewsHour. Fue publicado por primera vez el 27 de junio de 2011.