¿Hay un futuro para el carbón occidental?


Mina de Rochelle del norte del antílope en la cuenca del río Powder en Wyoming. GILLETTE, Wyo. Pocas semanas antes de los despidos masivos más grandes en la historia de la cuenca del río Powder, fue un asunto habitual en la mina Eagle Butte, varias millas al norte de la ciudad. Un camión del tamaño de una pequeña casa pasaba cada cinco minutos, rebosando 200 toneladas de carbón negro. El car

Mina de Rochelle del norte del antílope en la cuenca del río Powder en Wyoming.

GILLETTE, Wyo. Pocas semanas antes de los despidos masivos más grandes en la historia de la cuenca del río Powder, fue un asunto habitual en la mina Eagle Butte, varias millas al norte de la ciudad.

Un camión del tamaño de una pequeña casa pasaba cada cinco minutos, rebosando 200 toneladas de carbón negro. El carbón se vertió en una cinta transportadora de movimiento lento y se transportó para ser pulverizado en trozos del tamaño de un puño. Luego fue puesto en una serie de silos para ser distribuidos en vagones. Una sustancia espesa y pegajosa se roció en la parte superior para reducir el polvo.

Este proceso resulta en 80 a 100 trenes de carbón que salen de la cuenca del río Powder cada día.

"En Virginia Occidental, cuando pasan a la clandestinidad, tendrán una capa de carbón de 8 o 10 pies de espesor, y creen que han alcanzado la basura", se jactó Phil Christopherson, director ejecutivo de Energy Group Economic Development, con sede en Gillette. . "Estaba hablando con un tipo de West Virginia que vino aquí y vio una costura de carbón de 100 pies de grosor, y se quedó sin aliento".

Pero no es secreto que el carbón no es la "suciedad de pago" que alguna vez fue. La producción de carbón de los Estados Unidos ha disminuido constantemente desde 2008, y se espera que la producción en 2015 esté en su nivel más bajo desde 1986.

Y aunque el carbón alimenta alrededor del 32 por ciento de la producción eléctrica de Estados Unidos, la Administración de Información de Energía de EE. UU. Informó recientemente que las plantas de carbón representaron más del 80 por ciento de los retiros de generación eléctrica el año pasado. Hay un exceso de reservas de carbón en las plantas de carbón que siguen siendo, según la EIA, un total de 197 millones de toneladas a finales de 2015, el inventario de final de año más alto en el último cuarto de siglo.

La mayoría de los expertos dicen que los precios baratos del gas natural luego del auge del fracking marcaron el comienzo de la desaceleración, pero otras razones comúnmente citadas son la disminución de la demanda internacional de carbón y las regulaciones ambientales que dificultan que las empresas de servicios públicos justifiquen más inversiones en plantas de carbón.

'Definitivamente una guerra contra el carbón'

En comparación con los estados de Coal Belt como Kentucky y West Virginia, la industria del carbón de la cuenca del río Powder demostró ser más resistente en los últimos años.

"La producción de carbón de Montana y Wyoming es mucho más eficiente que en Appalachia", dijo Chris Mehl, de Headwaters Economics, un grupo de investigación con sede en Bozeman, Montana. "Si bien la producción ha disminuido a nivel nacional, el carbón y el carbón ha experimentado algunos desafíos, se siente mucho más en el este de los Estados Unidos"

El consultor de carbón John Hanou explicó que debido a que el carbón de la cuenca del río Powder es más bajo en azufre y, por lo demás, más limpio que el carbón de las minas de los Apalaches, las regulaciones aéreas federales establecidas en la década de 1970 en realidad funcionaron a favor de la región durante muchos años.

"La cuenca del río Powder creció y creció, y eso dañó mucho a las brasas orientales, especialmente a los Apalaches centrales porque los costos de la minería eran mucho más altos", dijo Hanou.

Pero solo en los últimos meses, ha quedado claro que las ciudades de carbón de la cuenca del río Powder no son inmunes a la recesión.

Alpha Natural Resources, el propietario de la mina Eagle Butte, recientemente se declaró en bancarrota. Lo mismo hizo Arch Coal Inc., otra importante compañía de carbón de Powder River Basin. Peabody Energy Corp. y Arch Coal anunciaron despidos masivos el 31 de marzo, un evento que el gobernador de Wyoming Matt Mead (R) calificó de "desastre".

En una reciente conferencia sobre energía en Montana, Colin Marshall, presidente y CEO de Cloud Peak Energy Inc., con sede en Gillette, dijo que su compañía produjo 75 millones de toneladas de carbón en 2015, frente a los 96 millones de toneladas de 2011.

"Tendríamos suerte si hiciéramos 65 millones de toneladas este año, lo que es un cambio notable para un negocio en el que realmente todos los aspectos económicos se basan en operaciones estables y estables", dijo Marshall.

En general, la producción de carbón de Wyoming ha disminuido un 14 por ciento desde 2011. Las consecuencias económicas han sido extremas. El condado de Campbell, donde se encuentra Gillette, perdió un estimado de 1, 000 empleos mineros entre 2008 y 2012, según un análisis realizado por la Nicholas School of the Environment de Duke University. Incluso antes de los despidos, el Departamento de Servicios Laborales de Wyoming informó que el Condado de Campbell había experimentado uno de los mayores saltos de desempleo en todo el estado en 2015, ya que el desempleo aumentó del 3, 6 por ciento al 6 por ciento.

Muchos políticos occidentales y compañías de carbón culpan a los desafíos legales de los grupos ambientales y a una serie de regulaciones de la administración Obama bajo la Ley de Aire Limpio por las luchas de la industria.

"Definitivamente hay una guerra contra el carbón", dijo el senador del estado de Wyoming Michael Von Flatern (R), utilizando una frase que se ha convertido en un estribillo en las comunidades de carbón en la cuenca del río Powder.

¿Es el gas el verdadero enemigo?

Algunos expertos en política ambiental disputan esto. En un libro publicado este año titulado "Luchando por el aire: las centrales eléctricas y la 'Guerra contra el carbón'", Richard Revesz y Jack Lienke, de la Facultad de Derecho de la Universidad de Nueva York, argumentan que debido a lo que llaman un "defecto trágico" en la Ley de Aire Limpio: el hecho de que la ley eximió en gran medida a las plantas de energía existentes de las regulaciones aéreas cuando aprobó el Congreso en la década de 1970, muchas de las plantas de carbón de Estados Unidos han funcionado durante décadas más de lo planeado.

Las regulaciones de la era de Obama, como el Plan de Energía Limpia, son pasos "muy atrasados" para regular las centrales eléctricas de carbón, dijo Lienke en un evento reciente en Washington, DC "Muchas de las plantas a las que afectan ni siquiera existirían hoy si no lo fueran. "para la abuela y los problemas que causó", dijo.

Además, muchos observadores de la industria dicen que si bien las regulaciones ambientales juegan un papel importante, los bajos precios del gas natural son el enemigo más formidable del carbón.

"Apenas hay un solo campo de carbón que pueda competir con el combustible de $ 2", dijo Hanou. "Con los precios del gas, casi todas las centrales eléctricas que pueden quemar gas ahora están despachando por delante del carbón".

Los líderes de Montana están especialmente preocupados por el futuro de Colstrip, una ciudad de la cuenca del río Powder construida alrededor de una gigantesca central eléctrica a carbón que transmite electricidad a través del Pacífico Noroeste.

Los políticos en el estado de Washington y en Oregón aprobaron esta primavera proyectos de ley destinados a desterrar a sus estados de su dependencia de la planta, citando no solo la economía sino el deseo de abordar el cambio climático. Un cierre de Colstrip ocasionaría la pérdida de cientos de empleos y los millones de dólares en ingresos de impuestos a la propiedad que la planta paga anualmente a los gobiernos estatales y locales.

Pero ya sea que el combatiente cumpla con las normas climáticas o los bajos precios del gas natural, las ciudades carboneras del oeste todavía no están dispuestas a levantar la bandera blanca. Esta primavera, los reporteros de ClimateWire visitaron Colstrip y Gillette para aprender cómo es vivir en la línea del frente de la batalla por la supervivencia de la industria del carbón. Durante los próximos tres días, contaremos sus historias.

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