Cómo la fabricación de herramientas formó nuestros cerebros


"Tuvimos algunas miradas divertidas cuando empezamos a transportar carros de rocas en un laboratorio de neurotécnica de última generación", escribe Dietrich Stout en el artículo de portada de este número, "Tales of a Stone Age Neuroscientist". ¿Qué estaban haciendo? ? Un poco de arqueología experimental diseñada para ayudar a los científicos a comprender la evolución de nuestras facultades mentales superiores. Entre otr

"Tuvimos algunas miradas divertidas cuando empezamos a transportar carros de rocas en un laboratorio de neurotécnica de última generación", escribe Dietrich Stout en el artículo de portada de este número, "Tales of a Stone Age Neuroscientist". ¿Qué estaban haciendo? ? Un poco de arqueología experimental diseñada para ayudar a los científicos a comprender la evolución de nuestras facultades mentales superiores.

Entre otros experimentos, los voluntarios cortaron trozos de piedra y los convirtieron en un hacha o un cuchillo. Después, la neuroimagen registró cómo la actividad había cambiado el cerebro. Stout, quien dice que tardó unas 300 horas en aprender a triturar la piedra correctamente, y otros están descubriendo nuestro antiguo ser a través de exploraciones de los cerebros de los humanos modernos que han estado haciendo estos implementos de piedra. Dicho de otra manera, mientras los antiguos esculpían el mundo que los rodeaba, su fabricación de herramientas ayudó a dar forma a lo que hay dentro de nuestros cráneos hoy. Como resultado, tanto las habilidades manuales como las del lenguaje pueden depender de algunas de las mismas estructuras cerebrales. Stout y otros propusieron que los circuitos neuronales que se volvieron a cablear en la fabricación de herramientas fueron entonces elegidos para apoyar las formas tempranas de comunicación, incluidos los gestos y quizás incluso las vocalizaciones. Los experimentos continuos ayudarán a poner esas ideas a prueba, dando un nuevo significado (positivo) a la idea de tener "rocas en nuestras cabezas".

A menudo se piensa que los cerebros son nuestras "computadoras" mentales. Ahora, al llevar el procesamiento a un nuevo nivel, los biólogos sintéticos están desarrollando formas de hacer que las células vivas funcionen como biocomputadoras. Un poco de lógica computacional en una célula viva podría detectar enfermedades en los pacientes o usarse de muchas maneras en la agricultura o en la fabricación farmacéutica. Timothy K. Lu y Oliver Purcell describen varias facetas de "Machine Life".

Uno de los placeres del cerebro humano, a diferencia de otras máquinas pensantes, es su capacidad de asombro. Para mí, al menos, los fundamentos de cómo podría funcionar el universo nunca dejan de inspirar. Considere el rompecabezas de la vida de los neutrones. Dentro de un núcleo atómico, un neutrón típico perdura durante largos períodos. Pero aparte de eso, Geoffrey L. Greene y Peter Geltenbort escriben, se descompondrá "en 15 minutos, más o menos". Dos experimentos de precisión no pueden ponerse de acuerdo sobre cuánto tiempo viven los neutrones. ¿Es la causa errores de medición o algún misterio más profundo? Ahí está el "Enigma Neutrón".

Este artículo se publicó originalmente con el título "Rocks in Our Heads" in314, 4, 4 (abril de 2016)