Cómo la gente hace que el verano sea más cálido


Una vista frente al lago del centro de Madison, Wisconsin. Puede ser más caliente de lo que parece. Un estudio reciente realizado por investigadores de la Universidad de Wisconsin en Madison ofrece uno de los registros más detallados de la variación de la temperatura entre las ciudades y las áreas rurales circundantes, conocido como el efecto de isla de calor urbano. Ja

Una vista frente al lago del centro de Madison, Wisconsin. Puede ser más caliente de lo que parece.

Un estudio reciente realizado por investigadores de la Universidad de Wisconsin en Madison ofrece uno de los registros más detallados de la variación de la temperatura entre las ciudades y las áreas rurales circundantes, conocido como el efecto de isla de calor urbano.

Jason Schatz y Christopher Kucharik, del Instituto Nelson, querían un conjunto de datos que reflejara con precisión cómo variaban las temperaturas en Madison a nivel del vecindario. Montaron 151 sensores de temperatura en postes de teléfono en áreas con diferentes niveles de densidad de construcción. Cada sensor tomó mediciones cada 15 minutos durante 18 meses entre marzo de 2012 y octubre de 2013. Luego, los investigadores analizaron qué factores ambientales podrían influir en la variación de la temperatura de las zonas urbanas y rurales.

"Nuestro estudio es un paso adelante en términos de métodos: describimos el entorno urbano con mucho más detalle", dijo Schatz, autor principal del estudio.

Según los autores del estudio, entender el fenómeno es cada vez más importante a medida que un número creciente de personas se está mudando a las ciudades y el cambio climático está elevando las temperaturas en general.

Para 2030, se espera que aproximadamente el 87 por ciento de la población de América del Norte viva en áreas urbanas, en comparación con el 80 por ciento de la población actual, según datos de 2010 de la Organización Mundial de la Salud. Según el estudio, gran parte de ese crecimiento urbano es probable que ocurra en ciudades pequeñas y medianas como Madison, ya que la mitad de las personas en áreas urbanas viven en ciudades que tienen poblaciones entre 100, 000 y 500, 000.

Encontraron que la densidad del desarrollo urbano y la falta de vegetación tenían el mayor impacto en la variación de la temperatura. El calentamiento dentro de Madison fue más pronunciado durante el verano, y particularmente durante la noche, en condiciones de calma y claridad.

Mayor retención de calor
Las ciudades tienden a retener el calor más que las áreas rurales porque las superficies oscuras absorben el calor en el día y el concreto es mucho más lento que la vegetación para liberar calor en la noche. En áreas con más vegetación, la evapotranspiración de las plantas ayuda a enfriar el aire.

Los investigadores plantearon la hipótesis de que la mayor cantidad de follaje en el verano podría explicar las diferencias estacionales del efecto de isla de calor urbano.

Otros factores ambientales variables como la velocidad del viento, la capa de nubes, la humedad, la humedad del suelo y la cubierta de nieve también jugaron un papel en el efecto de calentamiento. La elevación del terreno y la proximidad del lago también alteraron las temperaturas en áreas específicas.

"Tener mejores datos nos permite observar mucha más variabilidad en el área metropolitana, no solo en un período de clima", dijo Jason Vargo, investigador del Centro del Instituto Nelson para la Sostenibilidad y el Medio Ambiente Mundial.

Vargo no participó en la investigación original, pero está trabajando con Schatz en un estudio de seguimiento. Están utilizando los datos de temperatura específicos del vecindario para estudiar cómo el efecto de la isla de calor urbano puede relacionarse con las admisiones hospitalarias y el delito en partes específicas de la ciudad.

Utilizando los datos de temperatura recopilados, junto con los datos de follaje disponibles públicamente de la Base de datos nacional de la cubierta terrestre, los investigadores crearon una ecuación que calculaba el efecto de la isla de calor en diferentes áreas.

"Mientras la cobertura de la tierra esté bien representada, tendrá una idea clara de cómo es el clima", dijo Schatz.

Si bien la ecuación exacta no podía usarse en otras ciudades, el estudio podría replicarse fácilmente si otros municipios invirtieran en un número equivalente de sensores de temperatura y usaran la base de datos nacional para la cobertura de follaje en su área, escribieron los investigadores.

Publicaron sus hallazgos en la revista American Meteorological Society el mes pasado.

Los planificadores de la ciudad subestiman los beneficios de los árboles.
El estudio no se centró en formas de ayudar a las ciudades a ser más frescas, pero muchos otros investigadores están trabajando para abordar el problema. Uno de los métodos que intentan los municipios es la silvicultura urbana, una táctica que Madison estaría bien posicionada para usar, dijo Kathleen Wolf, investigadora en ciencias sociales de la Universidad de Washington.

"Madison, Wisconsin, es una de las principales ciudades de los Estados Unidos en lo que respecta a la silvicultura urbana; han implementado un sistema durante décadas", dijo Wolf, quien estudia las interacciones de los humanos con los árboles en entornos urbanos. "Otras ciudades en los Estados Unidos están entrando en eso".

Aunque el campo ha existido durante un par de décadas, la aceptación más amplia de la plantación de árboles funcionales en lugar de decorativos es bastante reciente, dijo Wolf, quien ha trabajado en su campo durante 25 años. Hace aproximadamente una década, comenzó a ver un interés cada vez mayor en la silvicultura urbana, y en los últimos cinco años, "simplemente explotó", dijo.

Ciudades como Washington, DC; Chicago Portland, Oregon; y Seattle han desarrollado buenos programas de silvicultura urbana, según Wolf.

Todavía hay mucho espacio para mejorar en todo el país. Según su experiencia personal, las personas que estudian planificación urbana no se exponen mucho a la planificación ambiental. "Muchos planificadores de ciudades no piensan en la silvicultura urbana como una solución sustancial o un elemento que necesitan abordar", dijo.

Wolf enfatizó el retorno de la inversión para las ciudades plantadoras de árboles.

"Los funcionarios de la ciudad siempre están pensando en la depreciación de la infraestructura. Con los árboles, cuando empiezan a crecer, lo aprecian", dijo Wolf.

Los árboles pueden tardar décadas en alcanzar la plena madurez, por lo que la plantación de árboles no puede ser una solución rápida. Aun así, el atractivo de tomar medidas locales contra el calentamiento de las temperaturas está inspirando más colaboración. Los planificadores urbanos, ingenieros y silvicultores urbanos han comenzado a interactuar más estrechamente entre sí y pensar en sistemas más grandes, dijo.

"Las ciudades son una especie de laboratorio de efectos del cambio climático en el futuro", dijo Wolf.

El aumento de la cobertura de follaje no es la única manera de ayudar a mantener las ciudades más frescas. Las ciudades pueden bajar las temperaturas incorporando superficies reflectantes en los techos para desviar la absorción de calor. Otro enfoque a mayor escala podría ser hacer que las ciudades sean más compactas. Según un estudio de 2010 del Instituto de Tecnología de Georgia en Atlanta, la expansión urbana, incluso en ciudades con poblaciones relativamente pequeñas, lleva a un aumento más rápido en la tasa de eventos de calor extremo que en las ciudades compactas.

"Aquí en Madison, podemos crecer o podemos crecer. Vale la pena saber qué efectos podría tener" en la temperatura, dijo Schatz.

Un verano super caliente se amplifica.
Para Schatz, el verano de 2012 ejemplificó las temperaturas que Madison y el resto del sur de Wisconsin pudieron ver con mayor frecuencia en julio y agosto a mediados de siglo.

Ese verano, Madison tuvo 39 días por encima de los 90 grados Fahrenheit. El promedio anual suele ser de 12 días sobre 90, según los datos de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica.

Schatz citó un informe de 2011 de la Iniciativa de Wisconsin sobre los Impactos del Cambio Climático que predijo que la parte sur del estado probablemente experimentará unos 25 días por encima de 90 F por año para 2050. El norte de Wisconsin, que generalmente experimenta unos cinco días más de 90 grados, excede 90 F 12 veces por año a mediados del siglo.

Esa investigación no tuvo en cuenta el efecto de isla de calor, por lo que las temperaturas en Madison podrían ser varios grados más altas de lo previsto en el informe, dijo Schatz.

"Es realmente importante entender la naturaleza [de la isla de calor urbano] y sus consecuencias, especialmente a la luz del cambio climático", dijo.

Aunque el verano de 2012 fue el segundo más caluroso desde 1939, según la NOAA, fue un "incidente de calentamiento aislado". El verano fue la única vez en el siglo XXI que Madison experimentó temperaturas superiores a 100 F. Los tres días más calurosos ocurrieron en una sola ola de calor entre el 4 y el 6 de julio, con máximos que alcanzaron los 102 y 104.

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