Cómo la EPA de Obama reducirá la contaminación del carbón


La planta del general James M. Gavin en el río Ohio. Tenga en cuenta las nubes de ácido sulfúrico que vienen de las pilas de columnas verticales (las emisiones de las torres de enfriamiento son solo vapor de agua). Las muy anticipadas reglas de la planta de energía del presidente Obama han recorrido un largo camino desde un acuerdo legal relativamente bajo en 2010. Se

La planta del general James M. Gavin en el río Ohio. Tenga en cuenta las nubes de ácido sulfúrico que vienen de las pilas de columnas verticales (las emisiones de las torres de enfriamiento son solo vapor de agua).

Las muy anticipadas reglas de la planta de energía del presidente Obama han recorrido un largo camino desde un acuerdo legal relativamente bajo en 2010.

Se espera que Obama dé a conocer una regla propuesta que, por primera vez, limitará las emisiones de gases de efecto invernadero de las centrales eléctricas del país. Dirigió oficialmente a la EPA a las reglamentaciones para controlar los gases de efecto invernadero en su Plan de Acción Climática el año pasado, pero el esfuerzo por frenar la mayor parte de las emisiones de CO2 en el país ha ido en aumento durante años. A fines de 2010, la EPA acordó elaborar estándares de rendimiento para las centrales eléctricas y refinerías nuevas y existentes en un acuerdo legal con grupos ambientales y estados y ciudades seleccionados.

Después de cumplir con numerosos plazos, la EPA anunció límites para nuevas centrales eléctricas en marzo de 2012, y luego volvió a proponer las reglas en septiembre pasado. Esta propuesta limita las plantas de energía de nueva construcción a 1, 000 libras de CO2 por megavatio-hora para plantas de gas de ciclo combinado y 1, 100 libras de CO2 por MWh para plantas de carbón.

El próximo paso en el plan regulatorio de Obama para el cambio climático aterrizará el lunes por la mañana. A diferencia de la regla para las centrales eléctricas futuras, esta propuesta tendrá un mayor alcance, un esfuerzo por reducir la fuente del 40 por ciento de los gases de calentamiento climático del país mediante la regulación de las plantas que están en funcionamiento hoy en día. De acuerdo con el cronograma establecido el año pasado en el Plan de Acción Climática, la EPA debe emitir una regla final para junio de 2015. Una vez que esto suceda, los estados tendrán un año para presentar los planes a la EPA para determinar cómo cumplirán la regla.

Puede forzar a algunos estados a revisar sus políticas energéticas y podría favorecer a otros que han tomado ventaja para establecer políticas climáticas. Podría hacer que los precios de la electricidad aumenten, pero también podría cambiar la forma en que funciona el sector eléctrico, desde la planta de energía hasta la red, el hogar o el negocio. Una de las pocas certezas de este reglamento: traerá muchos juicios.

Aquí hay un vistazo a los elementos esenciales de la regla propuesta del lunes.

En esta regla, la EPA establecerá los estándares de fuente existentes bajo la Sección 111 (d) de la Ley de Aire Limpio. ¿Por qué es importante?

Excepto por un puñado de ocasiones, como ejemplo, la regulación de los gases ácidos de los incineradores de desechos. La Sección 111 (d) de la Ley de Aire Limpio rara vez se ha aplicado a la ley. También está escrito de manera muy amplia, tanto un punto positivo como negativo para la EPA, dijo Jason Schwartz, director legal del Instituto para la Integridad de las Políticas en la Universidad de Nueva York, un grupo de expertos que apoya la regulación de los gases de efecto invernadero. Si bien le da a la agencia más o menos una lista limpia de lo que puede proponer, también podría potencialmente aumentar el número de desafíos legales en el futuro.

También hay un lenguaje en la Sección 111 (d) que exige que la EPA se asocie con los estados para desarrollar las reglas, un componente importante del plan. También se refiere a la Sección 110, una sección que se ha aplicado para regular los contaminantes tradicionales como los óxidos de nitrógeno y el dióxido de azufre. La Sección 110 permite que las entidades intercambien créditos de emisiones y proporciona una variedad de herramientas de cumplimiento, que facilitan que las empresas alcancen un cierto estándar.

EPA dice que quiere que la regla incorpore flexibilidad. Qué significa eso?

Si los operadores de las centrales eléctricas estuvieran limitados a arreglar sus instalaciones para reducir el carbono, los ahorros serían relativamente mínimos, alrededor del 3 al 5 por ciento, dicen los observadores de la regla. Para obtener ahorros sustanciales, los estados deberán usar una serie de otros mecanismos para reducir el carbono. Esto incluye aumentar la eficiencia en los hogares y las empresas, utilizar el viento, el sol y la biomasa para obtener energía renovable, o poner más energía de gas natural en la red y menos energía de carbón. También incluyen mecanismos económicos, como un sistema de límites máximos y comercio o un impuesto al carbono. Muchos estados que han implementado políticas climáticas, como los estándares de cartera renovable o las medidas de eficiencia, quieren que la regla incluya suficiente flexibilidad para reconocer los esfuerzos estatales logrados en ausencia de una política climática nacional.

Los expertos legales llaman a estos mecanismos "fuera de la línea de la cerca" y muchos piensan que podrían permitir que los estados recorten más a un costo menor. Sin embargo, los expertos de la industria son escépticos acerca de la capacidad legal de la EPA para regular más allá de la línea de la cerca, o los terrenos de la planta de energía. La Coalición Nacional del Clima, un grupo de la industria, ha dicho que "la EPA no tiene autoridad legal clara para ir más allá de la fuente [individual] para definir [el mejor sistema de reducción de emisiones] para los fines de sus directrices".

¿Cómo podrían los estados medir su progreso para reducir el carbono?

Los expertos dicen que los estados probablemente tendrán una de las dos opciones para medir las reducciones de emisiones. Un enfoque basado en las emisiones significaría que los estados podrían establecer un límite para la emisión de carbono por planta. En un plan de amplia circulación escrito por el Consejo de Defensa de los Recursos Naturales, un estado con mucho carbón como Kentucky limitaría hipotéticamente las emisiones de la planta a alrededor de 1, 600 libras por MWh, mientras que Nueva York con bajas emisiones de carbono tendría que alcanzar emisiones inferiores a 812 libras por MWh para Lograr una reducción del 25 por ciento.

Otra forma de medir los esfuerzos podría ser simplemente contar las reducciones en la cantidad total de emisiones de carbono del sector eléctrico en lo que se conoce como un enfoque basado en la masa.

Un enfoque basado en la masa podría ofrecer más opciones, dijo Jennifer Macedonia, asesora principal del Centro de Políticas Bipartidistas. Los estados pueden reducir las emisiones globales a través de sistemas como el límite y el comercio o un impuesto al carbono, algo que es menos fácil de lograr a través del enfoque de la tasa de emisiones. Pero una tasa de emisiones podría funcionar mejor para los estados que prevén que sus emisiones aumentarán como una función de una economía en crecimiento, dijo Macedonia.

¿Cuán profundos serán los cortes?

Los informes de los medios han sugerido que la EPA implementará los estándares en dos fases, comenzando lentamente y luego exigiendo cortes más agresivos, hasta un 25 por ciento, a partir de 2020. Pero un componente clave de cómo deben trabajar los estados difíciles puede estar en la línea de base año de uso de la EPA. Si la agencia decide contar las reducciones con respecto a un año de altas emisiones como el 2005, una reducción del 25 por ciento podría ser mucho más fácil que si se contara con el 2012, dijo Michael Oppenheimer, profesor de geociencias y asuntos internacionales en la Universidad de Princeton.

No importa cuán ambiciosos sean los estándares, es poco probable que la medida haga mucho por el cambio climático, dicen los científicos. Para eso, se necesita una acción global coordinada para reducir los gases de efecto invernadero.

¿Subirá mi factura de electricidad?

En este punto, predecir los aumentos de precios es poco más que un juego de adivinanzas, dijo Macedonia. Los costos dependerán en gran medida de cómo los estados decidan acercarse a los estándares, así como el precio del gas natural, la demanda de electricidad y otros factores del mercado.

Un controvertido informe de la Cámara de Comercio de los Estados Unidos esta semana encontró que las regulaciones de la EPA podrían costar alrededor de $ 51 mil millones por año en productos internos brutos perdidos, aunque incluyó las nuevas reglas de la planta de energía en la ecuación. Al día siguiente, el NRDC publicó un análisis que encontró que las reglas podrían reducir $ 37, 4 mil millones de las facturas de electricidad al impulsar las inversiones en eficiencia energética.

Recursos para el futuro, un think tank económico, ha encontrado que los precios aumentarán, pero solo de manera mínima. Si la EPA permite el límite y el comercio, la eficiencia energética u otras medidas, los precios solo aumentarán entre 1 y 9 por ciento.

Pero más allá del potencial para frenar el cambio climático, la regla representa mucho más. Un objetivo agresivo podría dar a los Estados Unidos más influencia en las negociaciones internacionales sobre el clima, allanando el camino para un pacto climático en 2015 que requeriría la reducción obligatoria de las emisiones de los principales contaminantes del carbono del mundo. Respalda el apoyo a los partidarios verdes de Obama, aún sin saber cómo decidirá la administración sobre el oleoducto Keystone XL. Y pone a prueba la relación del gobierno federal con los estados, muchos de los cuales tienen una relación polémica con los formuladores de políticas ambientales de Washington, DC.

Los reporteros Elspeth Dehnert y Gayathri Vaidyanathan contribuyeron.

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