Crecimiento secreto de los árboles más altos del mundo descubierto


Un área de roca expuesta, escasamente boscosa, en la parte occidental de Sierra Nevada (primer plano), que se encuentra en el fondo y se encuentra en laderas densamente boscosas y cubiertas de suelo. La roca en primer plano es el granito de montaña calva Los árboles en las montañas de la Sierra Nevada de California, incluidas las secuoyas gigantes, necesitan luz solar, agua y el tipo correcto de granito para crecer, según un estudio reciente. Los

Un área de roca expuesta, escasamente boscosa, en la parte occidental de Sierra Nevada (primer plano), que se encuentra en el fondo y se encuentra en laderas densamente boscosas y cubiertas de suelo. La roca en primer plano es el granito de montaña calva

Los árboles en las montañas de la Sierra Nevada de California, incluidas las secuoyas gigantes, necesitan luz solar, agua y el tipo correcto de granito para crecer, según un estudio reciente.

Los hallazgos ayudan a explicar los patrones de crecimiento sorprendentemente irregulares en uno de los bosques más productivos del mundo. Los visitantes de las elevaciones más bajas de la Sierra occidental pueden encontrarse caminando abruptamente desde una exuberante arboleda de secoyas hasta la roca de roca atada por el sol.

"La roca madre puede ser tan fuerte como el clima para controlar dónde aparece y no aparece la vegetación en la Sierra Nevada", dijo Jesse Hahm, geólogo de la Universidad de Wyoming y autor principal del estudio. "Estos árboles han tenido miles y miles de años para colonizar esta banda de elevación en la Sierra occidental, y el hecho de que no lo hayan hecho ya sugiere que hay algo en la roca de fondo", que influye en los patrones de crecimiento, dijo Hahm.

Los hallazgos también revelaron que los bosques cubiertos de tierra se estaban erosionando más rápidamente que el granito desnudo cercano. Esto sugiere que el suelo está acelerando los procesos de intemperie que desgastan la roca.

Enchufes de roca

La nueva investigación no puede sorprender a nadie con un pulgar verde. Los jardineros saben que las plantas requieren la combinación correcta de nutrientes del suelo, como nitrógeno y fósforo, para prosperar.

Pero hasta ahora, los científicos no se dieron cuenta de la fuerza con que el tipo de roca controlaba los patrones de crecimiento de los bosques en las Sierras. Aunque las montañas pueden parecer una gran mancha de granito, los límites marcados marcan variaciones químicas dentro del rango. Resulta que incluso las famosas secuoyas gigantes de California, los árboles vivos más grandes de la Tierra, solo crecen en rocas con la composición química correcta, según el estudio, publicado hoy (10 de febrero) en la revista Proceedings of the National Academy of Ciencias

"Las diferencias sutiles en geoquímica que surgieron hace más de 100 millones de años están afectando la vida en la cordillera", dijo Hahm.

Hace mucho tiempo, la roca fundida que formaba el granito de Sierra Nevada era el sistema de alimentación para una cadena montañosa volcánica masiva similar a la de los Andes en América del Sur. Los límites químicos del granito marcan diferentes plutones, o tapones de magma que se enfrían bajo tierra. Cada plutón tiene una composición química ligeramente diferente. Los plutones han sido traídos a la superficie por millones de años de erosión, junto con el levantamiento de las fuerzas tectónicas en el límite entre las placas de América del Norte y el Pacífico.

Hahm y sus coautores vincularon los límites de los plutones a la cubierta de bosques de la Sierra comparando los datos de la cobertura de los bosques satelitales con los mapas geológicos y recolectando cientos de muestras de rocas. Se centraron en la Sierra occidental a unos 6.000 y 8.000 pies (1.800 y 2.400 metros) sobre el nivel del mar, donde los glaciares no eliminaron el suelo durante la última glaciación.

Clima cambiante

Si bien la temperatura y la precipitación siguen siendo factores importantes para controlar la elevación en la cual crecen los árboles de la Sierra Oeste, los científicos demostraron que los plutones causaron los inicios y las paradas en la red forestal.

"Lo que fue sorprendente fue que dentro de un área de clima similar, el bosque varió enormemente", dijo Hahm. "Un bosque natural de secuoyas estaba justo al lado de casi nada en absoluto".

Un ingrediente clave en los patrones forestales fue el fósforo, que variaba ampliamente entre los plutones. En algunos casos, los árboles revelaron límites de plutones de escala fina que los mapeadores geológicos pasaron por alto, dijo Hahm.

Se pronostica que la zona de "Ricitos de Oro" habitada por los bosques de la Sierra Occidental se moverá a mayores elevaciones en los próximos siglos, a medida que el cambio climático cambie las bandas de temperatura y precipitación de California. El nuevo estudio sugiere que los árboles también marcharán hacia arriba según dónde encuentren la mejor comida.

"A medida que los bosques se mueven bajo un clima cambiante, también estarán restringidos por el tipo de roca", dijo Hahm.

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