Terrenos para la esperanza


El pueblo keniano de Sauri, cerca del lago Victoria, tiene suerte. Como el primer llamado Millennium Village, se beneficiará de aproximadamente $ 110 per cápita en ayuda anual hasta al menos 2014. Esa ayuda está destinada a ayudar con problemas que van desde enfermedades hasta falta de educación, pero se encuentra en el área de la agricultura. Que

El pueblo keniano de Sauri, cerca del lago Victoria, tiene suerte. Como el primer llamado Millennium Village, se beneficiará de aproximadamente $ 110 per cápita en ayuda anual hasta al menos 2014. Esa ayuda está destinada a ayudar con problemas que van desde enfermedades hasta falta de educación, pero se encuentra en el área de la agricultura. Que el pueblo ya ha visto los logros más dramáticos. Al trabajar con agricultores locales, los investigadores han aumentado los rendimientos de maíz de 1.6 a 4.9 toneladas por hectárea, o 100 bushels de maíz comestible por cada acre cultivado.

El científico de suelos Pedro Sánchez, director de agricultura tropical en el Instituto de la Tierra y co-líder del equipo agrícola del Proyecto Millennium Village, logró estas notables ganancias al invertir en la salud del suelo: reponer los niveles agotados de nitrógeno, fósforo y potasio con fertilizantes.

Durante las últimas décadas, los agricultores de todo el continente han extraído 22 kilogramos de nitrógeno, 2, 5 kilogramos de fósforo y 15 kilogramos de potasio de cada hectárea cultivada cada año, según la investigación de Sánchez. "Esta pérdida anual es el equivalente a $ 4 mil millones en fertilizantes", escribió en un artículo en The Lancet en enero de 2005. En parte como resultado de esta pérdida, aproximadamente 180 millones de africanos no obtienen suficiente comida a pesar de gastar tres cuartos de su ingresos en ella La producción de alimentos per cápita en realidad está disminuyendo.

"Para alimentar a nuestra gente, debemos alimentar la tierra", señaló el presidente nigeriano Olusegun Obasanjo en el lanzamiento de un esfuerzo internacional para fertilizar los suelos de África: la Cumbre de Fertilizantes de África, que comienza mañana en Abuja, Nigeria. "La agricultura es la forma más directa de mejorar su bienestar".

Casi 500 millones de africanos dependen de la agricultura como su principal o única fuente de ingresos y sustento. Sin embargo, las innovaciones agrícolas de los últimos 30 años, la llamada Revolución Verde que impulsó los rendimientos de los cereales en Asia mediante la introducción de mejores variedades de cultivos y un mayor uso de fertilizantes, han superado ampliamente a África; aunque la adopción de variedades de cultivos es bastante similar en todo el mundo en desarrollo, Asia y América Latina han visto un aumento en el rendimiento del 70 al 90 por ciento, en comparación con solo el 28 por ciento en África.

La diferencia se reduce al fertilizante, según Sánchez y otros expertos. Un estudio reciente realizado por el Centro Internacional de Fertilidad de Suelos y Desarrollo Agrícola, o IFDC, encontró que el agricultor africano promedio aplica una quinta parte de la cantidad necesaria de los diversos nutrientes necesarios para mantener la fertilidad del suelo. "Sin una revolución verde, seguimos en la lógica de la ayuda alimentaria, que nunca proporcionará seguridad alimentaria", dijo Alpha Oumar Konar, presidente de la Unión Africana, en el lanzamiento de la Cumbre.

Y la ayuda alimentaria es cara. "En Malawi, hemos encontrado que cuesta alrededor de $ 40 para que un pequeño agricultor típico obtenga buenos rendimientos de cultivos y salga del hambre", dice Sánchez. "Costó $ 400 para alimentar a esa misma familia con ayuda alimentaria. Por lo tanto, es mucho mejor invertir en la parte delantera de la cadena alimenticia, comenzando con el suelo, el agua y las semillas, que la cola".

También socava a los propios agricultores. "Destruye los incentivos para que los agricultores trabajen cuando llegue la ayuda alimentaria", señala Parker Mitchell, co-CEO de Ingenieros sin Fronteras de Canadá, una organización que trabaja para mejorar las prácticas agrícolas en los países africanos, entre otros esfuerzos. "Los precios de todos los productos de los agricultores exitosos bajan".

Pero el fertilizante no es barato. Debido a que África rural carece de infraestructura y los fertilizantes pueden ser voluminosos, pueden costar hasta seis veces el precio que mandan en el mundo desarrollado. De hecho, cuesta más transportar fertilizantes a 100 kilómetros tierra adentro desde un puerto en cualquier lugar del África subsahariana que enviarlos a ese mismo puerto desde América del Norte. "Se necesita fertilizante para ser distribuido al agricultor a un precio rentable", señala Sarah Gavian, investigadora principal del Instituto Internacional de Investigación de Políticas Alimentarias (IFPRI). "La razón por la que el precio es más bajo en Estados Unidos es porque hemos subsidiado las carreteras y no el fertilizante".

El subsidio a los fertilizantes para los agricultores africanos se ha probado antes, por supuesto, con cierto éxito, hasta que se eliminen los subsidios. Y tales subsidios han demostrado ser un motor eficiente de corrupción en el pasado. "Los subsidios funcionan más para las personas poderosas que para las personas pobres", explica Ephraim Nkonya, otro investigador del IFPRI. "Si usted subsidia en un país y en otro no, existe una gran posibilidad de que se reexporte".

"Los fertilizantes subvencionados fracasaron estrepitosamente. Las adquisiciones fueron hechas por los gobiernos y se desviaron a amigos, muy poco de ese fertilizante llegó a los agricultores", agrega Sánchez, del Instituto de la Tierra. "El gobierno no debería estar involucrado en la distribución".

Sánchez y otros prefieren confiar en una red existente de comerciantes de pequeña escala, ya sea itinerantes o fijos, que ya están presentes en las áreas rurales. "Si uno puede demostrar que puede ganar dinero vendiendo fertilizantes, entonces el distribuidor de Coca-Cola que ya está allí lo venderá. Los distribuidores del sector privado están allí siempre que vean una manera de obtener un beneficio", dice Amit Roy., presidente y CEO de IFDC. "La disponibilidad de fertilizante en el momento adecuado es tan importante, si no más importante que el precio en sí".

La disponibilidad de fertilizante en el momento adecuado, es decir, antes de las lluvias pero no con mucha anticipación, señala otro problema importante: el agua. La mayor parte de la agricultura africana se basa en tormentas de lluvia volubles para garantizar cultivos saludables en lugar de controlar la humedad como granjeros en gran parte del resto del mundo. "Hay riesgos en el uso de fertilizantes con precipitaciones poco confiables porque se puede quemar el cultivo", señala Robert Chambers, investigador asociado en el Instituto de Estudios de Desarrollo de la Universidad de Sussex en el Reino Unido. como resultado de la limpieza de la tierra, un problema ambiental que la revolución verde en África pretende remediar, los fertilizantes tienen la misma probabilidad de lavarse si se aplican de manera imprudente.

Los agricultores africanos también trabajan bajo un conjunto diferente de impedimentos que los revolucionarios verdes en Asia. Mientras que los agricultores asiáticos se beneficiaron de mercados en gran medida cerrados en sus países de origen, cualquier excedente producido por la agricultura africana competirá en los mercados mundiales. "En Asia, todo el paradigma era la autosuficiencia", dice Roy. "En África, es impulsado por el mercado".

Peter Hazell, profesor del Centro de Políticas Ambientales del Imperial College de Londres lo resume de esta manera: los gobiernos de toda Asia invirtieron fuertemente en riego, carreteras, energía e investigación y desarrollo agrícola. También proporcionaron subsidios para fertilizantes, semillas y créditos, además de garantizar precios rentables y, sobre todo, estables. Si bien ese tipo de subsidios ha resultado difícil de eliminar en Asia y en todo el mundo, ya que su necesidad ha disminuido, fueron clave para impulsar los rendimientos inicialmente.

Los líderes africanos han prometido su apoyo, prometiendo asignar al menos el 10 por ciento de los presupuestos públicos a la agricultura en los próximos años. "Esa es una figura importante", dice Ian Scoones, profesor de ISD. "Si se realizará o no es una gran pregunta". Y la Cumbre de Fertilizantes de África comienza mañana en Abuja, Nigeria. Pero los programas de extensión que capacitan a los agricultores han sido destruidos durante la última década, en parte debido a los mandatos del Banco Mundial, y puede que no haya suficiente dinero para reconstruirlos. "Estos países están en crisis financiera. Los sistemas de extensión han sido financiados. No hay nadie para llevar a cabo estas técnicas", señala Gavian, del IFPRI. "Si iba a llevar a cabo esto, tendría que reconstruir los servicios de extensión".

"¿Quién se supone que debe pagar el costo de ese subsidio?" ella pregunta. "¿Y ellos lo harán? Y cuando se nieguen más, ¿dónde estás si no has hecho también otro tipo de transformación?"

Parte de esa transformación comienza lejos de los suelos empobrecidos de África. "Lo que tenemos que tener es una revolución en los subsidios en los Estados Unidos, Europa y Canadá", dice la Cámara de ISD. "Siempre estamos dirigiendo nuestra atención hacia ellos. Es nuestro sistema agrícola el que es una gran parte del problema".

Hablar de una sola revolución verde para toda África es absurdo. Las condiciones, los cultivos adecuados, las precipitaciones, las técnicas agrícolas varían mucho de un país a otro, de una región a otra, incluso de una aldea a otra. Los campos de trigo irrigados de los zamindares en el Punjab compartían mucho más en común con sus hermanos de arroz en China, Japón y Taiwán que los agricultores en el norte y sur de Ghana. Un enfoque pueblo por pueblo, adoptando lo que brota en los campos y las mentes de los agricultores, puede ser la única forma viable de mejorar la salud del suelo, aumentar los rendimientos y mejorar las vidas de los residentes.

Además de Sauri, el Proyecto de Aldeas del Milenio ha puesto su mira en 11 aldeas más en África, desde Koraro, Etiopía, en el noreste, hasta Mwandama, Malawi, en el sureste, y Potou, Senegal, en el noroeste. Las condiciones del suelo en cada aldea determinarán las técnicas exactas empleadas para restaurarlas.

Por ejemplo, en Sauri, se alentó a los aldeanos a plantar árboles fijadores de nitrógeno: Glyricidia sepium, en años de barbecho para restaurar de forma más natural la salud del suelo. La sabiduría de plantar tales árboles a veces elude a los aldeanos, según Cheryl Palm, la otra co-líder del proyecto. Pero los árboles pueden proporcionar escasa leña y, si el método resulta fructífero, podría inspirar a los agricultores de las áreas circundantes a adoptar la técnica holística.

Pero incluso una docena de Aldeas del Milenio con un fuerte apoyo financiero no será suficiente. Tal vez 60, 000, según los organizadores del proyecto. A partir de esa base fértil, se podrían difundir suficientes ideas para verdaderamente verde el continente.