Asteroide gigante aplanó la mitad de Marte, según sugieren estudios


El Phoenix Lander puede haber dominado las noticias de Marte en las últimas semanas, pero un nuevo estudio realizado aquí en la Tierra reveló una gran conclusión: el Planeta Rojo parece haber sido víctima de un golpe masivo que se produjo hace más de cuatro mil millones de años. . Esa es la conclusión de los investigadores que finalmente han mapeado los bordes de algo conocido como la dicotomía hemisférica marciana. Esa cara

El Phoenix Lander puede haber dominado las noticias de Marte en las últimas semanas, pero un nuevo estudio realizado aquí en la Tierra reveló una gran conclusión: el Planeta Rojo parece haber sido víctima de un golpe masivo que se produjo hace más de cuatro mil millones de años. .

Esa es la conclusión de los investigadores que finalmente han mapeado los bordes de algo conocido como la dicotomía hemisférica marciana.
Esa característica, en la cual el espesor de la corteza cae de 30 a aproximadamente 10 millas (50 a 20 kilómetros) sobre un área grande que es la característica más visible en Marte, ha sido conocida por los astrónomos durante más de 30 años y durante mucho tiempo se sospechó que era debido a un impacto de asteroide que arrojó la mayor parte de la corteza fuera del área.

Sin embargo, los científicos no pudieron decir con certeza, porque la forma exacta de la dicotomía no estaba clara: tanto como un tercio de su borde estaba oculto debajo de una pila de roca volcánica de 20 millas (30 kilómetros) de altura (la segunda característica más grande en Marte) conocido como el aumento de Tharsis.

Para descubrir la verdadera ventaja de la dicotomía, los investigadores del Instituto de Tecnología de Massachusetts (MIT) y el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, utilizaron datos geológicos para investigar la estructura de la corteza debajo de Tharsis.

Combinaron datos sobre la altura de la superficie, o topografía, con variaciones en la masa reveladas por disparidades en la fuerza gravitacional de la superficie, buscando cambios reveladores en la masa debajo de Tharsis.

El análisis reveló una forma redonda alargada que mide aproximadamente 6.600 por 5.300 millas (10.600 por 8.500 kilómetros) y que cubre el 42 por ciento del planeta. El equipo lo llama la cuenca boreal.

"Básicamente, solo hay un proceso que producirá una depresión elíptica gigante ... y eso es un impacto gigante", dice el científico planetario del MIT Jeffrey Andrews-Hanna, autor principal del informe, publicado en Nature .

Un viejo rompecabezas que no encajaba con la idea del asteroide era que, aunque el asteroide habría dejado un cráter circular o una cuenca de impacto, la dicotomía parecía, en el mejor de los casos, de forma elíptica. Pero según un segundo estudio de Nature, un impacto de asteroide aún podría haber causado esa forma.

Un equipo separado del Instituto de Tecnología de California en Pasadena y la Universidad de California, Santa Cruz, simularon el efecto de los impactos realizados en diferentes energías, velocidades y ángulos en la corteza marciana.

Descubrieron que la forma recientemente revelada de la dicotomía coincidía con el impacto de un asteroide de 1.000 a 1.700 millas (1.600 a 2.700 kilómetros) de ancho, moviéndose a unas cuatro a seis millas (seis a 10 kilómetros) por segundo y golpeando a un ángulo de 30 a 60 grados con el suelo, con el ángulo más probable de 45 grados.

El estudio también arroja agua fría sobre una segunda objeción a la hipótesis del impacto: los científicos han pensado que la roca derretida por el poderoso golpe simplemente habría llenado la cuenca y borrado cualquier registro de sus efectos. De acuerdo con la nueva simulación, el impactador habría lanzado lo suficientemente claro como para dejar una depresión marcada.

En otra prueba de consistencia, un segundo documento de simulación en Nature informa que las reverberaciones a través de la corteza causada por la colisión podrían explicar una disminución conocida en el magnetismo en la roca marciana en el lado opuesto del planeta a partir de la dicotomía.

Que un gran asteroide haya golpeado a Marte no es inesperado: los cráteres que salpican los planetas y lunas interiores del sistema solar indican que las rocas espaciales se estrellaron como bolas de billar cuando los planetas eran jóvenes. Por ejemplo, los investigadores creen que nuestra luna se formó cuando un objeto del tamaño de Marte chocó contra una Tierra joven.

Los nuevos estudios han "aumentado las probabilidades" de que un impacto causó la dicotomía, dice el científico planetario Walter Kiefer del Instituto Lunar y Planetario de Houston. La siguiente línea de evidencia, dice Kiefer, estaría buscando diferencias químicas en las rocas marcianas, lo que indica que la corteza en la dicotomía se formó a partir del material que se encuentra en el interior del manto que brotó después del impacto.

El tipo de asteroide necesario para formar la dicotomía marciana se ubicaría entre ese tamaño y el de las rocas que formaron otros grandes cráteres, como la cuenca de impacto Aitken en la Luna y la cuenca Hellas en el hemisferio sur de Marte, ambas más De 1, 30 millas (2, 000 kilómetros) de ancho.

Aunque los habitantes de la Tierra aún enfrentan la amenaza de ataques de asteroides mortales, los investigadores dicen que los impactos de la magnitud observada en la dicotomía marciana hace mucho que desaparecieron, dejando solo cicatrices para contar su historia.

"El sistema solar temprano era un lugar muy peligroso", dice Andrews-Hanna, "pero si no tuviéramos los impactos, no tendríamos los planetas como los vemos hoy".