Los geólogos perforan la Antártida y encuentran signos preocupantes para el futuro de las capas de hielo


ERICE, Italia. Si piensa que los polos de la Tierra son gemelos fraternales, el Ártico ha sido el más salvaje en los últimos años, mientras que la Antártica ha sido un establo. Secundado por el calor del verano, el hielo marino del Ártico se ha reducido para registrar una cobertura baja varias veces desde 2005, solo para recuperarse hasta el 95 por ciento de su extensión promedio a largo plazo este invierno. En co

ERICE, Italia. Si piensa que los polos de la Tierra son gemelos fraternales, el Ártico ha sido el más salvaje en los últimos años, mientras que la Antártica ha sido un establo. Secundado por el calor del verano, el hielo marino del Ártico se ha reducido para registrar una cobertura baja varias veces desde 2005, solo para recuperarse hasta el 95 por ciento de su extensión promedio a largo plazo este invierno. En comparación, la Antártida, con alrededor del 90 por ciento de las reservas glaciares del mundo, generalmente ha arrojado hielo de manera más majestuosa.
Sin embargo, la evidencia emergente de un programa de perforación de investigación geológica antártica conocido como ANDRILL sugiere que el continente más al sur ha tenido una historia mucho más dinámica de lo que se sospechaba anteriormente, una que podría indicar una reducción abrupta de sus capas de hielo en un umbral desconocido de gases de efecto invernadero, posiblemente comenzando en este siglo Especialmente preocupante, los científicos ven evidencia en los datos geológicos que podrían significar que la vasta capa de hielo de la Antártida oriental, que contiene al menos cuatro quintas partes del hielo del continente, es menos resistente a la fusión de lo que se pensaba.
ANDRILL, una colaboración entre científicos de Alemania, Italia, Nueva Zelanda y los EE. UU., Obtuvo la evidencia de un núcleo de 3, 734 pies de longitud extraído en 2007 del lecho marino en el sur de McMurdo Sound, cerca de la isla Ross de la Antártida.
Un núcleo anterior, extraído de la plataforma de hielo de McMurdo entre octubre de 2006 y enero de 2007, indicó que la capa de hielo de la Antártida Occidental ha avanzado y retirado con frecuencia. Mientras los científicos de ANDRILL se reunieron aquí del 6 al 11 de abril para integrar los resultados principales, los geólogos y los modeladores del clima reflexionaron sobre los indicios de dinamismo observados en la gran capa de hielo de la Antártida oriental.
Al contrario de lo que sugieren las simulaciones climáticas, David Harwood, científico jefe del programa, dice que "la naturaleza parece darnos un registro de que las capas de hielo van y vienen".
El núcleo del sur de McMurdo Sound produjo evidencias claras de unos 74 ciclos de acumulación y retirada de la capa de hielo durante un período de 6 millones de años que comenzó en la época del Mioceno hace unos 20 millones de años. El inesperado dinamismo de la capa de hielo tiene a los modeladores de clima de ANDRILL considerando qué aportaciones o ajustes de software harían que la simulación produzca el tipo de dinamismo que se observa en el registro geológico. Actualmente, su modelo indica que incluso si la capa de hielo antártica occidental en peligro de extinción sucumbe a las tendencias actuales de calentamiento, la hoja del este, mucho más grande, debería resistir la fusión obstinadamente. Según la simulación, la capa de hielo del este se derrite solo cuando los niveles de dióxido de carbono en la atmósfera son al menos ocho veces más altos que los niveles preindustriales. La llamada histéresis de la capa de hielo, o resistencia al cambio, ahora está en duda.
El modelador y geólogo Robert DeConto de la Universidad de Massachusetts, Amherst, dice que las implicaciones políticas son sombrías. "Nuestros modelos pueden estar subestimando dramáticamente cuánto peor se va a poner", dice, y señaló que muchos centros de población en todo el mundo están a pocos metros del nivel del mar. Al observar los signos de agua de deshielo en el Mioceno temprano, DeConto dice: "estamos viendo que el hielo se retira más rápido y más dramáticamente de lo que cualquier modelo predice".
Las capas de hielo de la Antártida contienen aproximadamente dos tercios del agua dulce del mundo. Un derretimiento de la capa de hielo de la Antártida Occidental solo aumentaría los niveles del mar en aproximadamente 20 pies, pero si la capa del Este también sucumbiera, junto con la capa de hielo de Groenlandia, los niveles del mar podrían aumentar en más de 200 pies. Esto sería catastrófico para los principales centros de población cerca del nivel del mar, como la ciudad de Nueva York, gran parte de Florida y casi todo Bangladesh. Nadie espera que las capas de hielo desaparezcan de la noche a la mañana —incluso las peores líneas de tiempo se extienden por siglos— y la incertidumbre sobre su destino continúa, pero la altimetría por radar de los satélites de la NASA indica que se está derritiendo en algunas partes de la capa Este, así como en gran parte de La hoja del oeste. Los investigadores dicen que los efectos de la fusión de las capas de hielo podrían ser evidentes dentro de una vida, ya que las corrientes submarinas se interrumpen y los patrones climáticos cambian.
El colaborador de DeConto, el modelador climático David Pollard, de la Universidad Estatal de Pennsylvania, dice que la respuesta a la desconcertante disparidad entre las predicciones de los modelos y los datos centrales podría estar en una suposición errónea acerca de la propia Antártida. Por ejemplo, dice Pollard, algunas partes de la tierra subyacente a la capa de hielo del Este podrían ser mucho más bajas de lo que se cree actualmente. En ese caso, si los océanos que se calientan quitan las plataformas de hielo circundantes, grandes trozos de la capa de hielo podrían deslizarse hacia el océano. Los lagos subglaciales, que se forman a medida que los glaciares se deslizan sobre las depresiones, pueden tener un papel poco apreciado, agregó. DeConto dice que las nubes estratosféricas polares también necesitan más estudios. Hay indicios, dice, de que actúan como reflectores infrarrojos, lo que podría contribuir a la fusión de la capa de hielo en formas que aún no se han tenido en cuenta en los modelos.
Cualquiera que sea la causa, la evidencia clave del dinamismo de la capa de hielo en la Antártida proviene del registro litográfico del núcleo. Los sedimentólogos han estudiado sus facies, las características visibles que distinguen a cada estrato, en busca de indicaciones de qué tan cálido o frío era el ambiente circundante. Las facies de McMurdo Sound varían repetidamente desde el "hielo proximal", donde las fracturas, el raspado y el tamaño de grano más grande indican un glaciar que retumba, hasta el "hielo distal", donde los sedimentos laminados y los fósiles marinos hablan de olas en un ambiente marino libre de hielo.
Numerosas otras líneas de evidencia desde el núcleo apoyan la idea de grandes cambios climáticos en el pasado de la Antártida. Hay picos en la cantidad de polen que se encuentra dentro del núcleo, por ejemplo, lo que indica que las plantas florecen cerca. Los niveles de varias moléculas orgánicas suben y bajan repetidamente en la columna, lo que muestra que los microorganismos y los mariscos crecen en los períodos más cálidos y retroceden durante los tiempos fríos. La presencia o ausencia de clastos (trozos de roca sedimentaria transportados y depositados por los glaciares) también indica un clima antártico fluctuante. El científico jefe Fabio Florindo, del Instituto Nacional de Geofísica y Vulcanología de Italia, señala que las oleadas de mineral magnético en el núcleo también pueden marcar tendencias de calentamiento. Al revisar el registro, el sedimentólogo Christopher Fielding de la Universidad de Nebraska-Lincoln dice que en sus períodos más cálidos, la Antártida debe haberse parecido a la Patagonia hoy, donde los inviernos promedian algunos grados por debajo del punto de congelación y los máximos de verano ocasionalmente alcanzan los 80 grados Fahrenheit.
Sin embargo, Fielding, DeConto y otros coinciden en que los datos centrales no son concluyentes. El núcleo de McMurdo Sound ofrece una vista de poro del comportamiento de la capa de hielo de la Antártida oriental y occidental, pero al precio de la extrema dificultad de interpretación. Los científicos esperan que surjan respuestas más firmes de otras investigaciones antárticas, incluido el esperado tercer proyecto ANDRILL planeado para la Preparatoria Coulman, también en las cercanías de la Isla Ross.
Harwood, un geocientífico de la Universidad de Nebraska, dice que ya existe evidencia suficiente para que los políticos tomen medidas contra el calentamiento global con la esperanza de evitar un derrumbe dramático en la Antártida. "Este núcleo se va a estudiar durante los próximos 20 a 30 años", señala, pero ya, agrega, la evidencia de la Era Miocena que contiene sugiere fuertemente que sería un error contar con la estabilidad de la capa de hielo en el Antártico. "Vemos dos o tres períodos de colapso de la capa de hielo, incluido uno que parece abrupto, con una deglaciación muy rápida".