La geoingeniería no funcionaría en todos los océanos


Los científicos hablan sobre la hipótesis del hierro, lo que significa que si alguien arroja hierro a los océanos globales en sus zonas más desoladas, el mundo podría entrar en un período de rápido enfriamiento. La hipótesis del hierro no se aplica por igual en todos los océanos. Los científicos han descubierto que el vertido de hierro en el Océano Antártico podría funcionar para desencadenar el enfriamiento global, pero el vertido del elemento en el Océano Pacífico ecuatorial no. Los hallazgos

Los científicos hablan sobre la hipótesis del hierro, lo que significa que si alguien arroja hierro a los océanos globales en sus zonas más desoladas, el mundo podría entrar en un período de rápido enfriamiento.

La hipótesis del hierro no se aplica por igual en todos los océanos. Los científicos han descubierto que el vertido de hierro en el Océano Antártico podría funcionar para desencadenar el enfriamiento global, pero el vertido del elemento en el Océano Pacífico ecuatorial no.

Los hallazgos, publicados ayer en la revista Nature, proporcionan información sobre el único truco de geoingeniería garantizado que los científicos tienen para eliminar el dióxido de carbono de la atmósfera y abordar el calentamiento global. Implica arrojar hierro a los océanos, donde el fitoplancton necesita pequeñas cantidades del elemento para crecer. Estos microorganismos fotosintéticos toman CO 2 de la atmósfera, y cuando la muerte los llama, sus cuerpos ricos en carbono se entierran en las profundidades.

Anteriormente, los científicos pensaban que la fertilización con hierro podía funcionar en todos los tramos oceánicos con deficiencia de hierro: el océano subártico del Pacífico Norte, el Pacífico ecuatorial y el océano Antártico. El nuevo estudio cruza el Pacífico ecuatorial de esa lista.

"Es mucho más complejo que simplemente salir al océano y arrojar algo de hierro", dijo Kassandra Costa, una estudiante graduada de paleoclimatología en la Universidad de Columbia y autora principal del estudio. "Puede que funcione en algunos lugares, puede que no funcione en otros lugares, por lo que debería ser considerado muy cuidadosamente".

Los científicos a menudo buscan en el pasado de la Tierra para predecir mejor su futuro, y algunas pistas sobre la fertilización con hierro provienen de las últimas épocas de hielo. Hace entre 17, 000 y 27, 000 años, gran parte del agua del planeta estaba congelada en los casquetes de hielo, y los continentes eran extremadamente áridos. Había 10 veces más polvo en la atmósfera. El polvo contiene elementos, incluido el hierro.

Algo de este polvo se asentó en los tramos desolados del océano, creando floraciones de fitoplancton. Por ejemplo, los estudios han demostrado que el polvo desencadenó la proliferación de fitoplancton en el Océano Antártico durante la última era glacial. La región era un sumidero de carbono.

"El océano era verde cuando la tierra era marrón", dijo Victor Smetacek, un especialista en biología del Centro Helmholtz para la Investigación Polar y Marina del Instituto Alfred Wegener. No estaba afiliado al estudio.

Costa y sus colegas querían averiguar si la atmósfera polvorienta también estimulaba el secuestro de CO 2 en otras cuencas oceánicas durante la última glaciación. En 2014, se embarcaron en un viaje por el océano al Océano Pacífico ecuatorial central, donde perforaron el lecho de sedimentos y recolectaron seis núcleos.

Costa aisló las muestras de sedimento que se acumularon durante la edad de hielo y las comparó con las muestras de hoy en día. Miró los marcadores que indicaban si el polvo se asentaba en el océano, y si el fitoplancton había prosperado como resultado.

"Esperábamos ver que cuando hubiera más polvo, las algas crecerían más", dijo. Después de todo, eso había sucedido en el océano antártico.

Los científicos descubrieron que efectivamente había más polvo, pero no había estimulado el crecimiento del fitoplancton. El experimento de fertilización con hierro de la naturaleza había fracasado en el Pacífico ecuatorial.

"Creemos que las algas no pudieron usar ese hierro porque tenían menos de otros nutrientes importantes", dijo Costa.

El Pacífico ecuatorial obtiene sus nutrientes del Océano Antártico, transportado en una circulación de agua llamada "agua de modo subantártico".

"Hay una cantidad limitada de nutrientes en el océano, y si el Océano del Sur está agotando esos nutrientes, habrá menos disponibilidad en el Pacífico ecuatorial", dijo Costa.

El hallazgo sugiere que la fertilización con hierro como herramienta de geoingeniería puede funcionar solo en el Océano Antártico. La pregunta ahora es cuánto CO 2 es secuestrado por tirar una cierta cantidad de hierro.

Se han realizado algunos experimentos, incluido uno en el Océano Antártico en 2004, cuando Smetacek y sus colegas lanzaron 5 toneladas métricas de sulfato de hierro y vieron una floración de 65 millas cuadradas. Durante 13 días, algunos de esos zooplancton se agregaron y se hundieron en el fondo del océano como una roca ( ClimateWire, 19 de julio de 2012).

"Hasta ahora, la hipótesis del hierro sigue siendo la prueba del tiempo", dijo Smetacek.

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