¿Funciona la siembra de nubes?


Por fin, nevó en el norte de China. La primera nevada del año llegó a Hebei, la provincia del norte que rodea a Beijing. En la capital china, fue el primer brote real de precipitación desde octubre pasado. La ventisca causó el cierre de 12 autopistas de área alrededor de Beijing. Dejando de lado los inconvenientes del viaje, la explosión de humedad fue más que bienvenida en China, que está sufriendo la peor sequía en décadas. A princip

Por fin, nevó en el norte de China. La primera nevada del año llegó a Hebei, la provincia del norte que rodea a Beijing. En la capital china, fue el primer brote real de precipitación desde octubre pasado. La ventisca causó el cierre de 12 autopistas de área alrededor de Beijing.
Dejando de lado los inconvenientes del viaje, la explosión de humedad fue más que bienvenida en China, que está sufriendo la peor sequía en décadas. A principios de esta semana, los funcionarios del gobierno anunciaron que incluso los proyectos masivos de agua del país, como el Proyecto de Transferencia de Agua Norte-Sur, no podrían esperar lidiar con la escasez futura, el país también tendría que reducir su demanda.
No debería sorprender, entonces, que el gobierno chino haya querido reclamar un poco de crédito por la buena fortuna del clima, y ​​lo han hecho. Los funcionarios dijeron que su programa de siembra de nubes causó directamente la tormenta de nieve. Los ingenieros lanzaron al cielo más de 400 cartuchos de yoduro de plata del tamaño de un cigarrillo poco antes de la tormenta, y un ingeniero de alto rango dijo a Reuters que era "un procedimiento que hizo que la nieve pesara mucho más".
La siembra de nubes y otros esquemas de modificación del clima han existido por años. Pero, como trabajan? ¿Y puedes realmente afirmar que la siembra de nubes causó una tormenta en particular? Le pedimos a Arlen Huggins, científico investigador asociado de la división de ciencias atmosféricas en el Instituto de Investigación del Desierto en Reno, Nevada, que nos proporcione algunas respuestas.
[A continuación una transcripción editada de la entrevista. ]
Cuéntanos un poco sobre los conceptos básicos de la siembra de nubes.
Las nubes, ya sea en verano o en invierno, no son perfectamente eficientes para producir precipitaciones. Hay una parte de una tormenta que es mucho menos del 100 por ciento eficiente para convertir las nubes en precipitaciones. En invierno, el problema es que no hay suficientes cristales de hielo. Si las gotas caen en forma líquida, generalmente se evaporan. La idea es agregar partículas formadoras de hielo.
¿Por qué yoduro de plata?
Una cosa que la gente descubrió al principio es que la estructura es muy similar a la del hielo. La estructura reticular a nivel molecular es muy, muy cercana. Creemos que es por eso que el hielo quiere unirse a él.
¿Cuándo los científicos tomaron en serio la experimentación con la siembra de nubes?
Creo que fue el día después de que terminaron los experimentos en el laboratorio [risas]. Los primeros descubrimientos fueron en la década de 1940, con sustancias como el yoduro de plata. Pasó un breve período antes de que comenzaran a tratar de afectar sistemas más grandes, sin mucho éxito.
¿No fue el hermano de Kurt Vonnegut uno de los principales científicos en la década de 1940?
Sí, Bernard Vonnegut.
[ Nota del editor: Bernard Vonnegut, el hermano mayor del difunto novelista Kurt, descubrió las propiedades modificadoras del clima del yoduro de plata como investigador de General Electric en 1946. Más tarde enseñó ciencias atmosféricas en la Universidad Estatal de Nueva York en Albany antes de morir en 1997. ]
¿Cuáles son tus experiencias con la siembra de nubes?
Mis experiencias iniciales fueron utilizar la siembra de nubes para tratar de reducir la caída del granizo. Esto fue en el noreste de Colorado, donde no reciben el granizo que recibe la gente en el medio oeste, pero lo consiguieron con mayor frecuencia. Se convirtió más en un proyecto de investigación sobre cómo funcionan el granizo y las tormentas eléctricas. Hubo muy poca evidencia de que la siembra estuviera reduciendo el granizo, pero luego obtuvimos algunos éxitos en el aumento de las nevadas en la Sierra Nevada y un mayor éxito en las montañas de Utah. Pudimos, en algunos casos, monitorear la cadena de eventos, luego de las tormentas con aviones. Ahora estamos estudiando la nieve real en busca de concentraciones de trazas del material de siembra para ver qué tan efectivo fue el procedimiento.
Muchos científicos y organizaciones han tratado de descartar la siembra de nubes. ¿Por qué sigue volviendo?
Sigue regresando debido a la demanda de agua, especialmente a los estrechos estrechos del árido suroeste. Siempre se ha visto como una forma barata de agregar agua adicional.
¿Cuáles son los mejores resultados que puede esperar con la siembra de nubes?
Depende de dónde se encuentre y el razonamiento detrás de esto. Si está tratando de aumentar la lluvia o la nieve para el suministro de agua, una adición del 10 por ciento podría hacer mucho. Si tuviera una cuenca grande como con la que trabajo, entre 300, 000 y 500, 000 acres-pies *, un aumento del 10 por ciento sería igual a 30, 000 a 50, 000 acres-pies más de agua. Si puedes hacer eso, es muy económico.
¿Puede atribuir una tormenta a la siembra de nubes, como ha hecho el gobierno chino con esta tormenta de nieve?
En general, no puedes mirar una tormenta individual. ¿Habría nevado de todos modos? Usted no sabe NCAR (el Centro Nacional para la Investigación Atmosférica en Boulder, Colorado) está en Wyoming estudiando varias temporadas en comparación, donde siembra un lugar y retiene otro. Atribuir una tormenta a la siembra es muy difícil a menos que el sistema de nubes sea increíblemente simple, como la niebla que no tiene probabilidad de precipitación. Si ves nevadas entonces, eso es una prueba bastante demostrativa de que tuviste éxito.
¿Ayudarán los esfuerzos de China a sembrar las nubes para terminar con la sequía?
Si están en una sequía, no podrían extraer lo suficiente de la siembra de nubes, solo por la falta de nubes. Usted trata las tormentas que tiene, por lo que la siembra de nubes ciertamente no lo va a sacar de una sequía. El mejor momento para realizar la siembra de nubes es cuando tiene niveles normales, o niveles más altos de lo normal, de precipitación. Luego, puede guardar el agua adicional en un reservorio para cuando se encuentre en una sequía. Ciertamente no te sacará de uno.
¿Es antinatural la siembra de nubes?
Esas preocupaciones generalmente provienen de lugares donde nunca ha habido un proyecto de siembra de nubes. El problema de decir que no es natural es que, como especie humana, desde que pisamos el planeta por primera vez, o al menos desde que comenzamos a quemar combustibles fósiles, hemos estado modificando los sistemas meteorológicos en una escala mucho mayor que los proyectos de siembra de nubes. En realidad, recibimos más preguntas sobre los efectos potencialmente dañinos de sustancias químicas como el yoduro de plata. Como contaminante, el yoduro de plata es casi eclipsado por chimeneas que arrojan kilotones de contaminación, o por escape de automóviles.

* Corrección (25/02/09): La unidad "acre-pies" apareció originalmente como "acres".