¿Un cometa causó una muerte en Norteamérica hace aproximadamente 13,000 años?


Los investigadores han encontrado diamantes hexagonales sintetizados por choque en una de las Islas del Canal de California, que según dicen son la evidencia más sólida hasta ahora de que un cometa explotó en la atmósfera sobre América del Norte, causando extinciones generalizadas hace unos 12.900 a

Los investigadores han encontrado diamantes hexagonales sintetizados por choque en una de las Islas del Canal de California, que según dicen son la evidencia más sólida hasta ahora de que un cometa explotó en la atmósfera sobre América del Norte, causando extinciones generalizadas hace unos 12.900 años. Los escépticos, sin embargo, dicen que el debate está lejos de terminar.
En 2007, los investigadores teorizaron que un cometa provocó incendios continentales que llevaron a la misteriosa desaparición de los habitantes de Clovis y al exterminio de 35 géneros de mamíferos, incluidos mamuts, mastodontes, perezosos terrestres y camellos. El equipo documentó una "alfombra negra" de carbón vegetal en toda América del Norte que contiene altos niveles de iridio, esferas magnéticas y nano-diamantes, que son consistentes con tal explosión de aire. La controvertida teoría también se burla de la detonación atmosférica de Tunguska de 1908 (que también se cree que proviene de un cometa o meteorito) que nivela árboles en Siberia, y se hace eco del impacto extraterrestre que se cree que acabó con los dinosaurios hace 65 millones de años.
Hoy, en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias, el mismo equipo informa sobre diamantes hexagonales sintetizados por impacto, conocidos solo por meteoritos y otros eventos de impacto, en una capa de hollín de Arlington Canyon en la isla de Santa Rosa en California. El cañón es famoso por contener los primeros restos humanos en América del Norte, que se remonta a 13.000 años, y la capa de hollín coincide con la desaparición del mamut pigmeo de la isla. En un documental mostrado a principios de este año en el programa de ciencia NOVA del Servicio de Difusión Pública, el equipo también afirmó que descubrieron diamantes similares de la capa de hielo de Groenlandia que datan del mismo período.
Pero la evidencia no convence a todos. "No pienso mucho en toda esta historia", dice el geoquímico Christian Koeberl de la Universidad de Viena en Austria, "los diamantes de cualquier tipo no son características únicas de los eventos de impacto". Dice que todavía faltan las principales líneas de evidencia, incluida la presencia de minerales en shock, como brechas y tectitas, así como un cráter de impacto. "Al menos otros tres grupos buscaron pruebas similares en muestras iguales o similares y no encontraron ninguna", agrega.
Briggs Buchanan, un arqueólogo de la Universidad Simon Fraser en Burnaby, Columbia Británica, disputa la idea de que los humanos disminuyeron después del supuesto impacto. "Hemos demostrado que en California, específicamente, [no hubo] una disminución grave en la población residente". Añade que otros investigadores han demostrado que la alfombra negra varía en edad en todo el continente y parece tener una variedad de orígenes geológicos.
¿Qué tiene que decir el equipo de investigación sobre sus escépticos? "Soy muy escéptico acerca de los escépticos", dice el geólogo marino James Kennett, de la Universidad de California, Santa Bárbara. "Trabajamos en un paradigma diferente donde diferentes materiales resultan de diferentes tipos de impactos".