El deterioro de los pozos de petróleo y gas amenaza el agua potable en todo el país


Una versión de esta historia fue coeditada con el Pittsburgh Post-Gazette. En los últimos 150 años, los prospectores y las compañías de energía han perforado hasta 12 millones de agujeros en los Estados Unidos en busca de petróleo y gas. Muchos de esos agujeros fueron tapados después de que se secaron. Pero c

Una versión de esta historia fue coeditada con el Pittsburgh Post-Gazette.

En los últimos 150 años, los prospectores y las compañías de energía han perforado hasta 12 millones de agujeros en los Estados Unidos en busca de petróleo y gas. Muchos de esos agujeros fueron tapados después de que se secaron. Pero cientos de miles simplemente fueron abandonados y olvidados, a menudo sin dejar registros de su existencia.

Los informes gubernamentales han advertido durante décadas que los pozos abandonados pueden proporcionar vías para que el agua cargada de petróleo, gas o salmuera contamine los suministros de agua subterránea o viaje a la superficie. Los pozos abandonados han contaminado la fuente de agua potable de Fort Knox, Ky., Y han filtrado petróleo a los pozos de agua en Ohio y Michigan. Problemas similares han ocurrido en Texas, Nueva York, Colorado y otros estados donde se han realizado perforaciones.

En 2008, el gas de un pozo abandonado se filtró en un sistema séptico en Pensilvania y explotó cuando alguien intentó encender una vela en un baño, matando a la persona, según un informe preliminar del año 2009 del Departamento de Protección Ambiental del estado. Ese informe también documentó al menos otras dos docenas de casos de gas que se filtraba de los pozos antiguos, incluidos tres en los que la perforación de nuevos pozos se "comunicaba" con los pozos antiguos, filtraba el gas en los suministros de agua y forzaba la evacuación de una casa.

En febrero, el metano de un viejo pozo entró en el sótano de una casa en West Mifflin, Pensilvania, provocando una pequeña explosión. Dos familias fueron evacuadas y aún no han regresado a sus hogares.

Tales incidentes rara vez reciben mucha atención fuera de los estados y vecindarios a los que afectan. Pero a medida que continúa el último auge de perforación en la nación, los pozos abandonados han comenzado a atraer más atención, particularmente en los estados donde la tierra ya está marcada por los pozos con agujeros dejados por las anteriores olas de extracción. Los pozos nuevos a veces perturban las capas de roca y tierra cerca de los pozos viejos y frágiles, lo que lleva a nuevos casos de contaminación.

El esfuerzo más reciente para contar los pozos desconectados de la nación fue una encuesta publicada en 2008 por la Interstate Oil and Gas Compact Commission, una agencia multiestatal compuesta por reguladores y representantes de la industria. Descubrió que los estados habían localizado cerca de 60, 000 pozos que necesitaban ser tapados, y estimaron que podría haber hasta un millón más. Solo en Pensilvania, los reguladores estiman que se perforaron 184, 000 pozos antes de mantener los registros. Muchos de esos pozos fueron tapados con tocones, rocas o nada en absoluto.

"El hecho de que hay miles de estos por ahí que deben abordarse, es un problema, y ​​es un problema común a todos los estados" con un historial de perforación, dijo Bradley Field, quien encabeza la División de Recursos Minerales de Nueva York.

La tarea de encontrar, tapar y monitorear pozos antiguos es desalentadora para los gobiernos estatales con problemas de efectivo. Un pozo poco profundo en buenas condiciones a veces se puede tapar con cemento por unos pocos miles de dólares. Pero los costos generalmente llegan a las decenas de miles y un precio de $ 100, 000 o más no es inusual.

En la última década, Nueva York ha logrado tapar solo 125 de sus 40, 000 pozos en deterioro. Kentucky ha tardado más de dos décadas en taponar unos 4, 000 pozos, y tiene una lista de espera de casi 13, 000 más. Incluso Texas, que ha invertido mucho en pozos abandonados, está a años de tapar todos sus agujeros abiertos. Desde 1984, ha tapado más de 30, 000 pozos. Pero casi 10, 000 siguen abiertos, y se encuentran más y se agregan a la lista todo el tiempo.

Algunos reguladores temen que la cantidad de pozos abandonados crezca cuando el auge de perforación actual siga su curso. El año pasado, los operadores de petróleo y gas perforaron casi 45, 000 pozos nuevos en los Estados Unidos, y se espera que esa cantidad se mantenga o aumente a medida que la nación trata de retirarse del petróleo extranjero. Si incluso una pequeña fracción de esos pozos es finalmente abandonada, los estados se quedarán con el proyecto de ley, tal como estaban cuando el último auge terminó a mediados de los años ochenta.

Para evitar que eso suceda, los estados requieren que las compañías de energía publiquen bonos antes de comenzar a construir sus pozos. Pero los bonos a menudo son tan bajos que puede ser más económico para una empresa perder su vínculo en lugar de tapar sus pozos. En Pennsylvania, por ejemplo, una compañía de energía puede cubrir cientos de pozos con un solo bono de $ 25, 000.

John Hanger, quien hasta enero dirigió el Departamento de Protección Ambiental de Pensilvania, calificó a los bonos de "escandalosamente bajos".

"Hay algunas opciones que no se deben poner en frente incluso de las buenas compañías", dijo Hanger. "Me gustaría pensar que las compañías harían lo correcto, pero sabemos que no siempre es así".

El lugar de nacimiento de una industria
Uno de los peores casos de migración de gas en Pensilvania ocurrió en el distrito de Versalles, una pequeña comunidad de clase trabajadora en las afueras de Pittsburgh. Desde 1919 hasta 1921, se perforaron más de 175 pozos de gas en la ciudad. Los residentes colocan pozos en sus patios traseros para calentar sus hogares, empacándolos en los lotes de 25 por 100 pies.

El auge se secó cuando la mayoría de los pozos resultaron improductivos. Pero en la década de 1960, las bolsas de gas comenzaron a filtrarse en las casas. Algunas casas fueron condenadas y demolidas, y Versalles finalmente se convirtió en un estudio de caso para los científicos federales que intentaban localizar pozos antiguos.

Los investigadores estudiaron mapas antiguos y recorrieron el terreno con magnetómetros, que detectan el campo magnético de las cubiertas de metal en los pozos. Si las cubiertas nunca se instalaron o se quitaron, podrían analizar el suelo en busca de hidrocarburos que podrían estar escapando a la superficie.

Algunos de los viejos pozos fueron tapados. Pero con más frecuencia se instalaron respiraderos para dirigir el gas lejos de las casas. Hoy en día, docenas de tuberías salen de la tierra en los patios, detrás de los garajes y en las casas, goteando lentamente metano y sulfuro de hidrógeno para que los gases explosivos no se acumulen. En 2009, Versalles recibió una subvención federal de $ 368, 600 para mantener sus ventilaciones de envejecimiento. Cerca de 50 alarmas de metano también se han instalado en la ciudad.

Los respiraderos y las alarmas son solo parte de la vida en Versalles. El alcalde, James Fleckenstein, recientemente compró una casa con dos ventilaciones en la propiedad y una alarma en la cocina.

"Hemos estado viviendo con este problema desde siempre", dijo Fleckenstein. "La gente tendría un respiradero en su patio que se quemaba las 24 horas del día durante todo el año, una tubería de una pulgada que sobresalía del suelo. La gente ponía una lata de café y la encendía, y simplemente se quemaba todo el tiempo".

Fleckenstein dijo que ya no hay suficiente presión en la formación de gas para hacer que los respiraderos sean inflamables, y la ciudad no ha tenido ningún problema con la migración de gas durante un par de años. Pero eso podría cambiar en cualquier momento, dijo Fred Baldassare, quien durante años supervisó los casos de migración de gas para el Departamento de Protección Ambiental y ahora dirige un negocio de consultoría. Los pozos viejos pueden deteriorarse o obstruirse, dijo, y las condiciones subterráneas pueden cambiar.

En febrero, el gas de un pozo abandonado causó una pequeña explosión justo al otro lado del río desde Versailles, en West Mifflin, Pa. La compañía de gas evacuó la casa donde ocurrió la explosión, así como la casa de al lado, donde Nick Kellington vivía con su esposa y cuatro hijos

"Dije '¿Cuánto tiempo vamos a empacar?' y él dijo: 'No lo sé' ", dijo Kellington. "Alguien te dice eso, ¿qué haces?"

Kellington dijo que el DEP, que se negó a comentar sobre el caso, usó mapas antiguos para identificar un pozo cercano que podría ser la fuente del gas. Los Kellington están alquilando una casa mientras esperan a un contratista contratado por el estado para solucionar el problema. Baldassare ha sido contratado como subcontratista.

Cada vez que los Kellington visitan su hogar anterior, un empleado de la compañía de gas debe probar primero la ventilación temporal que sobresale de la ventana del sótano. Incluso entonces, Kellington tiene que dejar su teléfono celular afuera, para evitar que una chispa encienda un bolsillo de gasolina.

Encontrar y tapar un pozo viejo puede ser riesgoso, ya que los pozos cercanos pueden estar perturbados y comenzar a liberar gas. Por lo tanto, la casa de los Kellington está siendo equipada con un sistema que bombea aire debajo de la casa, creando una zona de alta presión que evitaría que el gas se escape al interior.

Kellington dijo que incluso si el sistema se instala con éxito, puede intentar vender la casa y mudarse.

"Mi esposa simplemente no se siente segura", dijo.

Un legado de 150 años.
Edwin Drake perforó el primer pozo petrolero comercial de la nación cerca de Titusville, Pensilvania, en 1859, y durante décadas la gente de todo el país perforó pozos a su gusto. Algunos estados no desarrollaron regulaciones modernas hasta la segunda mitad del siglo XX.

En los primeros días, la industria estaba dominada por "ganarse la vida rápidamente", dijo Dale Henry, un veterano de la industria del petróleo y el gas que se presentó sin éxito en la Comisión Ferroviaria de Texas, que regula la perforación en el estado. Los que no se enriquecían a menudo se quedaban sin dinero antes de poder tapar o sellar sus pozos, dijo Henry.

"Simplemente doblan su tienda de campaña, se dirigen hacia la oscuridad y nunca se escuchan ni se vuelven a ver", dijo.

Nadie sabe cuánto daño han causado los pozos abandonados a lo largo de los años. La mayoría de los estados no rastrean sistemáticamente los casos de contaminación que resultan de los pozos abandonados, dijo Mike Nickolaus, director de proyectos especiales del Consejo de Protección de Aguas Subterráneas, una asociación de agencias estatales de aguas subterráneas.

"Podría ser un problema, podría no serlo", dijo Nickolaus. "Ese es el problema que tienes. No puedes simplemente contar los números y decir que representa un gran problema, un pequeño problema o ningún problema en absoluto".

A pesar de la falta de datos completos, los informes estatales y federales han registrado una gran cantidad de casos de contaminación en las últimas dos décadas.

En 1989, la Oficina de Contabilidad del Gobierno encontró nueve casos en los que los pozos abandonados habían contaminado las aguas subterráneas, incluido un caso de Kentucky que hacía que el agua de más de 80 hogares no fuera potable. La GAO dijo que sus hallazgos estaban incompletos y advirtió que las agencias estatales no tenían los fondos para rastrear y tapar el creciente número de pozos abandonados.

El Departamento de Recursos Naturales de Ohio encontró 41 casos en los que los pozos abandonados contaminaron los suministros privados de agua desde 1983 hasta 2007. Esos incidentes representaron alrededor del 20 por ciento de los casos de contaminación de petróleo y gas de Ohio durante ese período.

El estudio de la EPA sobre la fractura hidráulica en 2004, que es mejor conocido por determinar que el fracking no amenazaba el agua potable, examinó la contaminación de las aguas subterráneas en la Cuenca de San Juan en Colorado. El informe dijo que las autoridades estatales sospechaban que la migración de gas a los pozos de agua y edificios se debía, al menos en parte, a la presencia de pozos abandonados.

A algunos reguladores les preocupa que el fracking, que se usa en la mayoría de los pozos nuevos, aumenta la posibilidad de que los pozos viejos se dañen o se alteren. El proceso inyecta agua, arena y productos químicos en pozos a alta presión para liberar petróleo o gas. Pero al interrumpir la tierra también puede empujar el gas y otros contaminantes a las aberturas creadas por pozos antiguos.

Eso es lo que los investigadores creen que sucedió en un día lluvioso en 2006, cuando el gas y el agua comenzaron a arrojarse desde el suelo en la granja de Emile Alexander en el condado de Washington, Pensilvania. En el suelo y en el acuífero. Algunos pozos de agua cerca de la granja de Alexander han sido equipados con respiraderos para permitir el escape de gas. El gas metano no es tóxico para ingerir, pero puede explotar.

Aunque Alexander recibe pagos de regalías de dos pozos en su tierra, desearía nunca haber firmado el contrato de arrendamiento. "No lo firmé para matarme", dijo.

En una sesión informativa interna el año pasado, los científicos de la EPA expresaron su preocupación de que el fracking cerca de los muchos pozos abandonados de Pensilvania podría amenazar las aguas subterráneas, y dijo que los pozos antiguos "pueden presentar un riesgo exclusivo del proceso de hidrofrac".

Este año, como parte de su primer estudio exhaustivo de fracturamiento hidráulico, la EPA planea ver si los pozos abandonados podrían convertirse en conductos para los fluidos de fracking.

La falta de dinero arruina una solución
Hace más de dos décadas, los científicos federales determinaron que los cloruros, o sales, se estaban filtrando a través de pozos abandonados y hacia un acuífero que suministra agua potable a casi 40, 000 personas en Fort Knox, Kentucky.

Mike Unthank, un científico del Servicio Geológico de los Estados Unidos, dijo que el problema podría resolverse si se conectaran unas pocas docenas de pozos abandonados. Pero las ofertas que recibió el estado de la División de Petróleo y Gas de Kentucky fueron tan altas que el proyecto de Fort Knox solo agotaría su fondo de taponamiento de $ 1.3 millones.

Marvin Combs, director asistente de la división, dijo que el fondo se utiliza para tapar de 250 a 300 pozos al año. A ese ritmo, llevará más de 40 años trabajar a través de los casi 13, 000 pozos que el estado ha identificado hasta ahora.

Mientras los pozos de Fort Knox esperan su turno, las autoridades locales de agua están utilizando un sistema de bombeo para empujar el agua dulce a través del acuífero, diluyendo los cloruros lo suficiente para mantenerlos por debajo del límite federal de agua potable segura. Pero el sistema debe ser monitoreado constantemente, y solo unos pocos pasos en falso o un cambio en las condiciones podrían hacer que el agua no se pueda beber.

Idealmente, el dinero de los bonos que una empresa debe depositar antes de la perforación cubriría el costo de tapar los pozos que abandona. Pero los bonos suelen ser demasiado bajos. Una revisión reciente de la Oficina de Responsabilidad Gubernamental encontró que los niveles mínimos de enlace para la perforación en terrenos federales se establecieron hace medio siglo y que los funcionarios del Departamento del Interior no los han revisado o criado adecuadamente cuando es necesario.

"Plantea la pregunta: ¿realmente proporciona el incentivo a los operadores para hacer la recuperación? Porque ese es el punto central de lo que es el bono", dijo Anu Mittal, autor principal del informe de la GAO. "Dada la cantidad de pozos que se están perforando en este momento, en la última década se ha duplicado, existe cierta preocupación de que si los operadores no reclaman la tierra como se supone que deben hacerlo, se está creando una gran responsabilidad para el gobierno federal". gobierno."

Algunos estados, incluido Wyoming, han fortalecido sus requisitos de vinculación. Pero el supervisor de petróleo y gas de Wyoming, Tom Doll, dijo que aunque su agencia ahora requiere algunos de los bonos más altos de la nación, no podía permitirse el taponamiento de todos los pozos que probablemente se abandonarían si el mercado energético se derrumbara nuevamente, ya que Lo hizo cuando los precios del petróleo cayeron un 50 por ciento en 1986. Dijo que los precios más bajos del gas natural ya han llevado a las compañías de energía a cerrar algunos pozos de metano de carbón en Wyoming.

John Hanger, el ex jefe del Departamento de Protección Ambiental de Pensilvania, dijo que la manera en que los estados manejan la carrera de perforación de hoy determinará cómo se desarrollará este auge, especialmente en Marcellus Shale, que se encuentra debajo de Pensilvania, Nueva York y partes de otros seis estados.

"Personalmente, creo que una de las cosas buenas que están surgiendo de Marcellus es una atención mucho mayor a los problemas que se crearon en el pasado y la oportunidad de hacerlo mejor esta vez", dijo. "Si no aumentamos los montos de bonos, estamos repitiendo un error".

Nicholas Kusnetz es un reportero de investigación para ProPublica, una sala de noticias independiente y sin fines de lucro que produce periodismo de interés público.

Sigue en Twitter: @nkus