Cavernícola de alta costura


Los expertos coinciden en que los neandertales cazaban caza mayor, controlaban el fuego, usaban pieles de animales y hacían herramientas de piedra. Pero si también se comprometieron en actividades consideradas más avanzadas ha sido un tema de debate acalorado. Algunos investigadores han argumentado que los neandertales carecían del conocimiento para explotar efectivamente presas pequeñas, como las aves, y que no se expresaban rutinariamente a través del lenguaje y otros comportamientos simbólicos. Tales

Los expertos coinciden en que los neandertales cazaban caza mayor, controlaban el fuego, usaban pieles de animales y hacían herramientas de piedra. Pero si también se comprometieron en actividades consideradas más avanzadas ha sido un tema de debate acalorado. Algunos investigadores han argumentado que los neandertales carecían del conocimiento para explotar efectivamente presas pequeñas, como las aves, y que no se expresaban rutinariamente a través del lenguaje y otros comportamientos simbólicos. Tales defectos, según la historia, ponen a los neandertales en una clara desventaja cuando los humanos anatómicamente modernos que poseen estas habilidades invadieron Europa, que fue un bastión neandertal durante cientos de miles de años, y probablemente comenzaron a competir con ellos.

Nuevas evidencias que sugieren que los neandertales cazaban aves por sus plumas decorativas podrían obligar a los escépticos a repensar esa visión. En un artículo publicado el 17 de septiembre en PLoS ONE, el paleontólogo Clive Finlayson del Museo de Gibraltar, el zooarqueólogo Jordi Rosell de la Universidad Rovira i Virgili en Tarragona, España, y sus colegas informan sobre sus análisis de restos de animales de 1.699 sitios fósiles en Eurasia y África del Norte. Abarcando la época del Pleistoceno. Sus resultados muestran que los neandertales de Eurasia occidental estaban fuertemente asociados con los corvidos (cuervos y similares) y las rapaces (águilas y sus parientes), más que los humanos anatómicamente modernos que los sucedieron.

Los neandertales no parecen haber cazado a estas aves en busca de alimento. La gente de hoy no come corvids o rapaces. Además, si los neandertales cazaban las aves en busca de alimento, uno esperaría ver signos de carnicería en los huesos vinculados a las partes carnosas de las aves, como el esternón. Sin embargo, el estudio del equipo de los huesos de aves de los sitios de Gibraltar encontró las marcas de corte en los huesos de las alas, que tienen poca carne.

Se desconoce exactamente qué estaban haciendo los neandertales con las plumas, pero debido a que buscaron específicamente pájaros con plumaje oscuro, los investigadores sospechan que nuestros primos que se besaban se estaban adornando con las plumas resplandecientes del vuelo.

Esta no es la primera vez que los científicos han encontrado evidencia de que los neandertales usaban plumas. En 2011, un equipo de investigadores italianos informó sobre huesos de aves marcados en cortes de los niveles de Neandertal en la cueva de Fumane en el norte de Italia que reveló esta práctica. Aún así, algunos investigadores descartaron el hallazgo como un fenómeno aislado. Los nuevos hallazgos sugieren que las plumas fueron de rigor durante miles de años, no solo entre los neandertales de Gibraltar, sino también para los neandertales de Eurasia.

Los oradores en una conferencia sobre la evolución humana celebrada en Gibraltar en septiembre exaltaron el estudio y estuvieron de acuerdo con la interpretación de los restos por parte del equipo como evidencia de que los neandertales se adornaban con las plumas en lugar de usarlos con algún propósito estrictamente utilitario. El paleoantropólogo John Hawks, de la Universidad de Wisconsin-Madison, dice que "un tipo puramente utilitario de persona no se pone un tocado de plumas".

Adaptado del blog de Observaciones en blogs.ScientificAmerican.com/observations

COMENTARIO EN ScientificAmerican.com/dec2012

Este artículo se publicó originalmente con el título "Lo mejor de los blogs: Caveman Couture" in307, 6, 24 (diciembre de 2012)