La sequía de California podría ser peor en un milenio


Los hallazgos también plantean inquietudes sobre lo que California podría experimentar en el futuro, así como sobre cómo el estado debería planear conservar sus limitados recursos de agua subterránea. Cuando Daniel Griffin escuchó por primera vez los informes de los medios de comunicación a principios de otoño de que la sequía de California fue la peor en los últimos siglos, no lo entendió del todo. Griffin, p

Los hallazgos también plantean inquietudes sobre lo que California podría experimentar en el futuro, así como sobre cómo el estado debería planear conservar sus limitados recursos de agua subterránea.

Cuando Daniel Griffin escuchó por primera vez los informes de los medios de comunicación a principios de otoño de que la sequía de California fue la peor en los últimos siglos, no lo entendió del todo.

Griffin, profesor asistente en el Departamento de Geografía, Medio Ambiente y Sociedad de la Universidad de Minnesota, tenía una década de experiencia en el estudio del paleoclima y las ciencias ambientales utilizando datos de anillos de árboles. A partir de su investigación sobre los robles azules, supo que los períodos sin mucha precipitación no eran tan infrecuentes en la historia del estado.

"Estaba un poco escéptico de que este año sería diferente", dijo.

Sin embargo, Griffin tenía curiosidad por ver si los robles azules que estaba estudiando podían proporcionar pistas sobre los tres años de sequía en el estado. Los árboles son particularmente sensibles a los cambios en la disponibilidad de agua, y sus anillos mostraron claramente cambios en los niveles de humedad a lo largo de la vida de los árboles.

"Cuando está muy seco, crecen muy lentamente; cuando es un año húmedo, crecen como pandilleros", dijo.

Los árboles son longevos. Pueden tener una antigüedad de hasta 500 años, y los troncos de madera muerta, como los tocones, pueden permanecer en el suelo durante unos 700 años, lo que proporciona un registro extendido de la disponibilidad de agua durante siglos. También son nativos del sur y centro de California, donde la sequía ha sido la más grave.

Griffin, junto con Kevin Anchukaitis, un científico asistente de la Institución Oceanográfica Woods Hole, comenzó a tomar muestras de anillos de árboles delgados como un lápiz para ver cómo respondían a la sequía en comparación con años anteriores.

Los investigadores compararon sus datos de anillos de árboles con las mediciones de precipitación de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica de 1920 a 2014, y utilizaron esa información para reconstruir el historial de precipitación antes de que comenzaran las mediciones de lluvia.

Para comparar la sequía actual con la magnitud de los eventos pasados, los investigadores utilizaron el Índice de severidad de la sequía de Palmer, un indicador de la humedad del suelo que incluye los efectos de la temperatura, del Atlas de Sequía de América del Norte, que fue desarrollado por el Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty en Columbia. Universidad y se remonta 1.200 años atrás.

Su análisis mostró que una serie de otras sequías en la historia de California tenían menos precipitaciones que la que el estado está experimentando actualmente. Sin embargo, la sequía más reciente se destacó por lo excepcionalmente caluroso que se comparó con otras sequías en los últimos 1.200 años.

Incluso cuando explicaron los errores asociados con la combinación de los diferentes conjuntos de datos, vieron que "lo que realmente es diferente son las altas temperaturas récord", dijo Griffin.

"Eso me quitó los calcetines, no esperaba ese resultado", dijo.

La "sequía caliente" fue peor porque el calor trajo más humedad del suelo a la atmósfera, según Griffin. Por cada 1 grado centígrado de aumento en la temperatura del aire, la capacidad de la atmósfera para retener la humedad aumenta en un 7 por ciento, según lo define la ecuación de Clausius-Clapeyron.

Un disco que puede no durar mucho.
"Las bajas precipitaciones se combinan con temperaturas récord para crear una sequía extrema", dijo Griffin.

Griffin y Anchukaitis publicaron sus hallazgos en Geophysical Research Letters.

"Este estudio realmente estableció cuán excepcional y severa fue esta última sequía, incluso en los últimos mil años", dijo Benjamin Cook, un científico del clima en el Instituto Goddard de Estudios Espaciales de la NASA que estudia la sequía en la costa oeste. Él no estaba involucrado en el estudio.

Según Cook, las reducciones modestas en los niveles de precipitación no han sido suficientes para explicar por qué la sequía en California ha sido tan mala. El estudio demostró cómo la precipitación y la temperatura interactúan para empeorar las condiciones secas.

"La conclusión que creo que es la más convincente es que el calentamiento de las emisiones antropogénicas de gases de efecto invernadero realmente hizo que la sequía fuera más severa de lo que hubiera sido", dijo Cook. "California está en camino hacia el año más cálido de su registro".

Los hallazgos también plantean inquietudes sobre lo que California podría experimentar en el futuro, y sobre cómo el estado debería planear conservar sus limitados recursos de agua subterránea, dijo Park Williams, profesor del Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty.

"Independientemente de cuánto del calor de este año fue hecho por el hombre o de origen natural, 2014 sirve como un importante recordatorio de que el calor puede exacerbar gravemente los eventos de sequía", escribió Williams en un correo electrónico. "Si las temperaturas continúan aumentando, deberíamos esperar que los años de sequía récord sean cada vez más comunes".

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