La liberación ceremonial budista de aves cautivas puede dañar la vida silvestre [Presentación de diapositivas]


El marido de una joven vietnamita se enfermó. Desesperada por una cura, contó más tarde, visitó el templo budista local. Un monje allí le ordenó que “liberara 40 aves, una por cada año de la vida de su esposo”. Así lo hizo, comprando y liberando 40 aves en los terrenos del templo. La mujer pronto se alegró; su esposo se recuperó completamente. Esta es una

El marido de una joven vietnamita se enfermó. Desesperada por una cura, contó más tarde, visitó el templo budista local. Un monje allí le ordenó que “liberara 40 aves, una por cada año de la vida de su esposo”. Así lo hizo, comprando y liberando 40 aves en los terrenos del templo. La mujer pronto se alegró; su esposo se recuperó completamente.

Esta es una historia común en Asia, donde se realizan "liberaciones de mérito" de animales salvajes cautivos en los rituales budistas. Pero la práctica genera preocupación entre la comunidad conservacionista por su potencial para impactar especies amenazadas. Antes de que un ave pueda ser liberada, tiene que ser capturada, a menudo justo después de haber sido liberada por otra persona. El resultado es la desnudación de poblaciones silvestres y un vasto reciclaje de animales maltratados, la mayoría de los cuales probablemente mueran en uno de sus vuelos hacia la libertad. Como si eso no fuera lo suficientemente malo, los animales muertos y plagados de enfermedades se venden en los mercados de alimentos.

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"Nos sorprendió la cantidad de aves que se movían a través de este comercio", dice Martin Gilbert, un veterinario de la Wildlife Conservation Society que recientemente fue coautor de un estudio en Biológica Conservación sobre emisiones de méritos. "Es una muy buena cosa racional y comprensible que hacer, dejar que los animales cautivos salgan libres", dice. "Pero en ciertas situaciones, crea un comercio puramente por la demanda de animales en jaulas".

Gilbert y sus colegas monitorearon las ventas diarias de aves de liberación por mérito en Phnom Penh, Camboya, durante un período de 13 meses. De sus hallazgos, estimaron que casi 700, 000 animales pasan a través del comercio local anualmente. Registraron un total de 57 especies de aves en las jaulas, incluidas las tejedoras de oro asiáticas casi amenazadas a nivel mundial y los vulnerables empavesados ​​de pecho amarillo.

"Este documento destaca el impacto potencialmente enorme que tienen las liberaciones de méritos en algunas aves que se capturan fácilmente y ya son un problema de conservación", dice John Pilgrim, un consultor de conservación que se especializa en el sudeste asiático y Melanesia y que no participó en el estudio.

Gilbert dice que conoce solo otro estudio, realizado en Hong Kong, que intentó estimar las cifras de liberación de mérito. Los números fueron comparables, informando que los templos budistas de Hong Kong liberaron hasta 580, 000 aves por año.

"Da bastante miedo que este [nuevo] documento calcule que solo una docena de familias en dos mercados pequeños vendieron más de 630, 000 aves por año", dice Pilgrim.

Los conservacionistas no saben cómo el mercado de liberación de mérito figura en el comercio global de vida silvestre de Asia, que también explota aves silvestres para mascotas, comida, peleas de paseriformes y concursos de canciones. A nivel mundial, el comercio de aves silvestres afecta a unas 400 especies incluidas en la Lista Roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza, o un tercio de todas las especies de aves amenazadas. Nadie sabe cuántas aves sucumben cada año al comercio de vida silvestre, ya que gran parte del tráfico es ilegal, pero solo en el sudeste asiático es probable que sea "del orden de decenas de millones", dice Kelly Edmunds, investigadora de la Universidad de East Anglia en Inglaterra, que investiga las enfermedades infecciosas emergentes entre los vendedores de aves en Asia y no participó en el estudio.

Los budistas liberan animales cautivos para acumular méritos de salud y longevidad para ellos y para sus seres queridos. Los orígenes exactos de la práctica no están claros, aunque se mencionó en los textos budistas chinos del siglo quinto que instruyeron a los seguidores a "practicar el acto de liberar animales debido a la mente compasiva".

Hoy en día esa práctica se extiende a aves, tortugas, peces, cangrejos e incluso hormigas. Un estudio de 1999 en Taipei encontró que el 29.5 por ciento de las 1, 000 personas entrevistadas al azar habían liberado animales de oración en algún momento de su vida.

Tan esperanzador como el vuelo de un pájaro de una jaula puede verse, pocas de las criaturas escapan a una vida mejor. Después de que los compradores los liberan, los cazadores a menudo esperan cerca para recuperar los animales fatigados y desorientados. No existen estimaciones seguras de mortalidad para la práctica, pero un informe (pdf) emitido por la organización de monitoreo de comercio de vida silvestre TRAFFIC estima que del 30 al 55 por ciento de todas las aves que ingresan al comercio de vida silvestre no sobreviven. El Instituto de Control de Epidemia de Animales Supervisores de Guangzhou en China afirma que el 90 por ciento o más de las aves utilizadas en liberaciones por mérito mueren, según un artículo publicado en la revista Contemporary Buddhism .

"Hay jaulas con cientos de aves de diferentes especies", dice Edmunds. "Las jaulas a menudo se apilan una encima de la otra, por lo que las heces y el polvo de las plumas pasan a los animales de abajo", describe. Las aves se estresan, lo que aumenta su susceptibilidad a las enfermedades, lo que es una preocupación tanto para los animales como para los humanos.

Gilbert y sus colegas probaron los patógenos de Camboya en busca de agentes patógenos y encontraron que más del 10 por ciento tenía gripe aviar. Los compradores entran en contacto cercano con las aves que liberan, y los comerciantes venden aves fallecidas a comensales en la carretera al final del día, lo que introduce el potencial de transmisión de enfermedades. "Me sorprendió mucho cuando vi a la gente besar a los pájaros cuando los soltaron", dice Philippe Buchy, un médico virólogo del Instituto Pasteur de Camboya en Phnom Penh, que no participó en el estudio. "Pensé, ¿qué pasaría si una de estas pequeñas aves se infectara con el virus H5N1?"

En un estudio reciente, Buchy demostró que los gorriones de los árboles de Eurasia, una especie comúnmente utilizada en la liberación de méritos, pueden albergar el H5N1 y transmitirlo a otras aves. También encontró partículas virales en las plumas de los gorriones, lo que significa que las aves infectadas por méritos liberados podrían transmitir la enfermedad a personas susceptibles. "Como microbiólogo, siempre diré que sea cual sea el animal salvaje, los humanos no deben entrar en contacto con él", dice Buchy.

Sin embargo, prohibir las liberaciones de méritos en forma absoluta probablemente no sea la solución. "¿Quiénes somos para decir que estas prácticas son incorrectas?", Dice Edmunds. "Pero creo que hay un margen para mejorar las condiciones bajo las cuales se llevan a cabo estas prácticas", agrega.

Gilbert imagina programas forjados entre investigadores y comunidades budistas en las que las especies nativas en declive son criadas en cautiverio y luego liberadas por los practicantes. La Sociedad para la Biología de la Conservación y las comunidades budistas ya están explorando formas iniciales de hacer esto.

"Creo que el siguiente paso lógico es elaborar un método que permita que las liberaciones se realicen de una manera que sea fiel al espíritu original de la práctica", dice.

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