Los astrónomos se preparan para el Asteroide Fly-By of Earth


Por Eugenie Samuel Reich de la revista Nature. Los astrónomos se están preparando para obtener una vista fantástica de un asteroide llamado 2005 YU55, que abarca desde importantes instalaciones de radar hasta telescopios en el patio trasero. Se pronostica que la roca de 400 metros de diámetro se perderá por poco la Tierra el 8 de noviembre, pasando a nuestro lado a solo 0, 85 de la distancia entre nuestro planeta y la Luna. Lo

Por Eugenie Samuel Reich de la revista Nature.

Los astrónomos se están preparando para obtener una vista fantástica de un asteroide llamado 2005 YU55, que abarca desde importantes instalaciones de radar hasta telescopios en el patio trasero. Se pronostica que la roca de 400 metros de diámetro se perderá por poco la Tierra el 8 de noviembre, pasando a nuestro lado a solo 0, 85 de la distancia entre nuestro planeta y la Luna.

Lo suficientemente grande como para causar una devastación regional si golpeara la Tierra, 2005 YU55 es el paso más cercano por un asteroide tan grande desde 1976, y no habrá otro hasta 2028. La falla cercana ofrece una oportunidad sin paralelo para radar, óptica y observaciones infrarrojas de un misterioso mundo negro como el carbón, similar al tipo de asteroide en el que los astronautas pueden algún día poner un pie en él.

Bonanza de radar

"Es un poco como un vuelo espacial con la Tierra como la nave espacial", dice el astrónomo Don Yeomans en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA en Pasadena, California. "Va a ser un blanco extraordinario para el radar".

De todos los métodos para observar asteroides desde la Tierra, el radar es el más poderoso. Enviar un chirrido de ondas de radio y recibir el rebote, o eco, permite a los astrónomos identificar la ubicación, la forma, el tamaño y la rotación de los asteroides que pasan cerca. Pero la técnica solo funciona cuando un objetivo está lo suficientemente cerca de la Tierra para que las ondas de radio se puedan rebotar con fuerza detectable.

El YU55 de 2005 llegará a esa distancia el 4 de noviembre, cuando dos antenas de radio en el Complejo de Comunicaciones de Espacio Profundo Goldstone en el Desierto de Mojave de California serán capacitadas para ello. Los astrónomos de Goldstone utilizarán el sobrevuelo para probar una actualización de la instalación que, con un objetivo tan cercano, promete imágenes con una resolución de solo 3, 75 metros, comparables o mejores que las obtenidas en vuelos espaciales de asteroides.

"Regularmente observamos a 10 a 20 distancias lunares, pero es muy inusual tener un objeto de varios cientos de metros de diámetro entre nosotros y la Luna", dice la científica de radares planetarios Marina Brozovic, hablando en nombre del equipo JPL que dirigirá el Campaña de Goldstone.

¿Asteroide mejora?

La esperanza es que para el 8 de noviembre, el equipo pueda producir una animación del asteroide que muestre su forma y rotación, dice Jon Giorgini, analista senior de dinámica del sistema solar en JPL. En esa fecha, el asteroide estará bajo la mirada del plato fijo en el Observatorio de Arecibo en Puerto Rico, que se unirá a Goldstone para detectar ecos de radar.

Los astrónomos ya saben por un pase anterior de 2005 YU55 en 2010 que gira alrededor de una vez cada 18 horas y tiene algunas estructuras grandes en su superficie que podrían ser cráteres. Los espectros de luz visible tomados también mostraron que el asteroide es similar al carbono (tipo C). Eso lo hace diferente a Eros e Itakawa, dos asteroides que han sido visitados y mapeados de cerca por naves espaciales, que son pedregosas (tipo S).

En cambio, a Yeomans se le recuerda a Mathilde, un asteroide carbonoso visitado por la misión de la NASA Near Earth Asteroid Rendezvous en 1997. Resultó ser extremadamente poroso con cráteres masivos de daños por impacto. "2005 YU55 es probablemente lo mismo", dice. "Estoy ansioso por ver las imágenes de radar".

Las observaciones del radar deben ubicar la órbita lo suficientemente bien como para que la YU55 de 2005 califique para una designación numérica del Minor Planet Center en Cambridge, Massachusetts. Eso puede ser un precursor para que el asteroide obtenga un nombre de la Unión Astronómica Internacional.

Además del radar, se planean mediciones adicionales de los espectros de luz visible en un esfuerzo organizado por Nick Moskovitz de la Carnegie Institution en Washington DC. También hay una campaña de aficionados coordinada por Brian Warner, un astrónomo independiente en el Observatorio Palmer Divide, al norte de Colorado Springs, Colorado.

El sobrevuelo se produce cuando la NASA se prepara para un taller del 14 de noviembre para discutir una hoja de ruta, desarrollada por varias agencias espaciales internacionales en septiembre, para enviar humanos a un asteroide para el 2020. El presidente de los Estados Unidos, Barack Obama, expresó su apoyo a esa misión como un primer paso para enviar humanos a Marte.

Aún no hay una lista de objetivos potenciales, dice la ingeniera Kathy Laurini, quien está organizando el taller para la NASA, pero como una gran asteroide carbonácea de rotación relativamente lenta, la YU55 de 2005 es "ilustrativa del tipo de objetivo al que apuntaríamos" para ", dice ella.

Este artículo se reproduce con permiso de la revista Nature . El artículo fue publicado por primera vez el 2 de noviembre de 2011.

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