Los glaciares de Alaska se están retirando


Glaciar Gulkana. En 1966, un equipo de científicos del Servicio Geológico de EE. UU. Viajó a dos pequeños glaciares en Alaska para cavar los pozos de nieve necesarios para medir la profundidad y la densidad de la nieve en los lugares montañosos remotos. Esos primeros hallazgos, repetidos dos veces al año durante los últimos 50 años, se convirtieron en la base del programa gubernamental Benchmark Glacier, el estudio glaciar continuo más largo en América del Norte. El progr

Glaciar Gulkana.

En 1966, un equipo de científicos del Servicio Geológico de EE. UU. Viajó a dos pequeños glaciares en Alaska para cavar los pozos de nieve necesarios para medir la profundidad y la densidad de la nieve en los lugares montañosos remotos.

Esos primeros hallazgos, repetidos dos veces al año durante los últimos 50 años, se convirtieron en la base del programa gubernamental Benchmark Glacier, el estudio glaciar continuo más largo en América del Norte. El programa proporciona datos sobre la salud de los glaciares en un clima de calentamiento.

La investigación del USGS se ha centrado en dos glaciares que representan dos climas de Alaska muy diferentes: el glaciar Gulkana en la parte este de Alaska al sur de Fairbanks y el glaciar Wolverine en las montañas Kenai en la costa sur de Alaska.

En ambos lugares, los registros a largo plazo muestran que el calentamiento del verano ha provocado una pérdida masiva sostenida, señaló Shad O'Neel, director del programa de investigación de glaciares en el USGS Alaska Science Center.

"La forma en que el clima ha estado cambiando durante las últimas décadas de influencia antropogénica realmente se ha manifestado bastante bien" en estos estudios, dijo O'Neel. "Proporciona evidencia tangible de cómo el cambio climático está afectando los paisajes".

Desde la década de 1990, el retroceso de los glaciares en Alaska ha hecho una contribución desproporcionadamente grande al aumento global del nivel del mar. El USGS informa que los glaciares del estado están perdiendo 75 mil millones de toneladas de hielo al año, igual a la cantidad de agua necesaria para llenar el Yankee Stadium 150, 000 veces al año.

Durante ese tiempo, el glaciar Gulkana ha disminuido constantemente debido a veranos significativamente más cálidos en el interior de Alaska y un nivel relativamente sin cambios de nevadas. Gulkana drena al oeste en el río Yukón.

Mientras tanto, el glaciar Wolverine, que también se está reduciendo, ha experimentado veranos ligeramente más fríos y una mayor variabilidad en las temperaturas invernales. Ese glaciar es un sistema costero que fluye hacia el Golfo de Alaska.

USGS estima que los glaciares y los campos de hielo de Alaska son responsables de casi el 50 por ciento del agua que fluye hacia el Golfo de Alaska. El agua de deshielo tiene una "huella dactilar glacial" única que es evidente en el tiempo, el volumen y la temperatura del agua, así como los nutrientes que transporta. También influye en la rica diversidad de especies en el ecosistema marino que son importantes para el turismo y las industrias pesqueras.

Para estudiar esos impactos, los glaciólogos se están juntando con ecólogos, oceanógrafos, biólogos y botánicos para evaluar cómo las especies socioeconómicamente importantes como el salmón pueden ir en el Alaska más cálido del futuro.

"Estamos tratando de cuantificar el flujo de agua, la química del agua y luego la vegetación que está en la cuenca, las especies que están allí, desde el extremo glaciar hasta el océano", explicó O'Neel.

"Tuvimos un equipo de oceanógrafos biológicos que fueron a Kings Bay, que es donde drena Wolverine", dijo. “Pudieron ver un gradiente bastante pronunciado de la composición física y biológica de lo que vive en la bahía. Así que estamos obteniendo algunos datos biológicos básicos de referencia para los conductores físicos que se remontan a 50 años ".

En los años transcurridos desde que el USGS lanzó su histórica investigación sobre glaciares de Alaska, los científicos también han comenzado a combinar los datos de sus estudios de campo con la nueva información recopilada con los métodos modernos de detección remota y geofísica.

Y ahora están modelando cómo responderán los glaciares a futuros escenarios climáticos, en particular cómo los glaciares costeros como Wolverine impactan el ecosistema a lo largo del Golfo de Alaska.

Según el USGS, el cambio climático podría hacer que las temperaturas de verano se calienten entre 3, 6 y 7, 2 grados Fahrenheit, y la acumulación de nieve disminuya notablemente. Esos cambios podrían contribuir a la pérdida de miles de glaciares en Alaska y el noroeste de Canadá para finales de siglo.

Hoy en día, el programa federal de glaciares de referencia se extiende más allá de Alaska e incluye la investigación en el glaciar South Cascade en el estado de Washington y el glaciar Sperry en Montana. Los expertos dicen que los glaciares están influenciados por diferentes climas, lo que permite a los científicos comparar cómo responden los glaciares en diferentes regiones.

Daniel McGrath, un geofísico de investigación del programa, dijo que gran parte de la investigación actual sobre el clima del gobierno se basa en los 50 años de estudios de glaciares de Alaska del USGS.

"Los registros detallados y continuos de esta longitud son extremadamente raros en nuestro campo y, por lo tanto, son indispensables para nuestra comprensión de los cambios que estamos observando en esta región".

Reimpreso de ClimateWire con permiso de Environment & Energy Publishing, LLC. E&E proporciona cobertura diaria de noticias esenciales sobre energía y medio ambiente en www.eenews.net. Haga clic aquí para la historia original.