La contaminación del aire se relaciona con una disminución significativa en la esperanza de vida


Un estudio publicado a principios de esta semana indica que la contaminación del aire en China puede haber acortado la vida de 500 millones de chinos en 2.500 millones de años. El documento, publicado en PNAS el lunes, examinó los datos de contaminación y los registros de defunción para ver si la quema de carbón, una fuente de contaminación del aire durante mucho tiempo, podría haber dañado la salud pública en el norte de China en la década de 1990. Los halla

Un estudio publicado a principios de esta semana indica que la contaminación del aire en China puede haber acortado la vida de 500 millones de chinos en 2.500 millones de años. El documento, publicado en PNAS el lunes, examinó los datos de contaminación y los registros de defunción para ver si la quema de carbón, una fuente de contaminación del aire durante mucho tiempo, podría haber dañado la salud pública en el norte de China en la década de 1990. Los hallazgos aumentan la preocupación de los países en desarrollo en todo el mundo.

Michael Greenstone, un economista del Instituto de Tecnología de Massachusetts y autor principal del estudio, dice que está motivado por la pregunta: "En el transcurso de la vida, ¿cuáles son los costos de la exposición a altos niveles de contaminación del aire?" Sin embargo, señala, encontrar respuestas ha sido extremadamente difícil, porque simplemente comparar los niveles de contaminación y la salud en diferentes lugares puede ser engañoso. Por un lado, las personas a menudo se mueven de un lugar a otro y experimentan distintos niveles de contaminación, por lo que no es seguro asumir que todos han tenido la misma exposición. Y el acceso a la atención médica difiere entre los grupos de población de todo el mundo. "He estado buscando la configuración correcta para responder a esta pregunta durante más de una década", dice Greenstone.

Hace unos años, uno de los colegas de Greenstone vio una posible solución en una política china de décadas de antigüedad. Desde 1950 hasta 1980, el gobierno chino se encontraba en un período de transformación socialista. Durante este tiempo, la "política del río Huai" proporcionó carbón gratuito para calentar hogares y oficinas al norte del río Huai, que corre de oeste a este a través del este de China. Mientras tanto, las restricciones presupuestarias impidieron que se proporcionara carbón libre al sur del río. Al mismo tiempo, las reglas del gobierno restringían la capacidad de una familia para mudarse, por lo que muchos vivían en un solo lugar durante décadas.

Al examinar las tasas de mortalidad y enfermedades respiratorias en ambos lados del río, el equipo de Greenstone identificó una diferencia: las expectativas de vida son menores y las concentraciones de contaminación son más altas al norte del Huai, donde la quema de carbón estaba muy extendida. "Hemos impuesto una prueba muy exigente con los datos: queremos saber si hay un aumento en la contaminación del aire en la orilla del río Huai", dice Greenstone. "Y encontramos eso. Todos los demás factores son idénticos".

Para establecer estas conexiones, Greenstone y su equipo examinaron los datos de contaminación de los sitios de todo el país para los años 1981 a 2000. Luego recopilaron datos de mortalidad de los Puntos de vigilancia de enfermedades de China, 145 sitios elegidos por el gobierno para representar con precisión la riqueza y la dispersión geográfica de la poblacion

Después de recopilar datos durante cinco años, el equipo de Greenstone conectó la información en ecuaciones que midieron la sensibilidad de la tasa de mortalidad a los niveles de contaminación a ambos lados del río. Los resultados estiman que la exposición de por vida a 100 microgramos de "partículas suspendidas totales" o TSPs, (partículas sólidas minúsculas que flotan en el aire, como contaminantes) por metro de aire en cubos acortará la vida de una persona en un promedio de tres años. Durante los años comprendidos entre 1981 y 2000, el aire del norte de China contenía un promedio diario de 551, 6 microgramos de TSP, mientras que el sur tenía un promedio de 354 microgramos. En los EE. UU., La norma legalmente requerida para la calidad del aire desde 1971 hasta 1987 fue de 75 microgramos.

La mayoría de los TSP son visibles y no todos representan riesgos para la salud. "Por lo general, nuestro sistema respiratorio está diseñado para manejar lo que sea que esté en el ambiente", dice Kent Pinkerton, director de la Universidad de California, Davis, Centro de Salud y Medio Ambiente. La nariz, el moco en el esófago y las células en los pulmones filtran sustancias extrañas para facilitar la respiración limpia. Algunas partículas contaminantes pueden abrumar los sistemas naturales de defensa del cuerpo, sin embargo, causando inflamación en los pulmones. Esta inflamación podría ocasionar dificultades respiratorias, exacerbar condiciones preexistentes y, en casos extremos, causar la muerte.

A medida que más países en Asia y África avanzan hacia la industrialización, la contaminación del aire se convierte en una preocupación creciente. En China, entre 1981 y 2001, las concentraciones de TSP fueron más del doble del promedio anterior del país de 200 microgramos por metro cúbico y más de cinco veces la cantidad promedio en los Estados Unidos, incluso antes de la aprobación de la Ley de Aire Limpio de esta última nación en 1970. el problema de la contaminación no se limita al aire exterior, ya que las familias en los países en desarrollo también encuentran contaminación dentro del hogar; según Pinkerton, casi la mitad del mundo prepara alimentos con madera, carbón o carbón, todas fuentes comunes de contaminantes del aire.

"Los países en desarrollo realmente están tratando de encontrar el equilibrio adecuado entre el crecimiento económico para enfrentar la pobreza y la calidad ambiental y la salud pública", dice Greenstone. "Creo que este estudio les ayudará, muestra una relación entre la contaminación y la salud".